12_ Universidade Sul de New Hampshire

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Se você está procurando por aquele velho sonho americano de educação, considere Paul LeBlanc. Sua mãe era operária, seu pai um pedreiro que limpava escritórios nos fins de semana. LeBlanc, um dos cinco irmãos, foi o único a se formar na faculdade. Este ano, uma de suas filhas ganhou uma bolsa de estudos Rhodes. Quando olho para minha mãe e minha filha, diz LeBlanc, o elo que faltava é a educação.

Agora, como presidente da Southern New Hampshire University, LeBlanc está tentando fornecer esse elo que faltava para uma nova geração, usando a tecnologia para transformar uma faculdade de 80 anos em uma potência da educação moderna. Fundada em 1932 como Escola de Ciências Contábeis e Secretárias de New Hampshire, a SNHU era uma escola modesta quando LeBlanc ingressou como presidente em 2003, reconhecida por seus programas de artes culinárias, negócios e justiça. Seu programa online foi, como LeBlanc coloca, uma operação sonolenta em um canto indefinido do campus principal. Achei que estava desperdiçando uma oportunidade.

Essa pequena operação se transformou no Centro SNHU para Educação Online e Continuada (COCE), o maior provedor de graduação online na Nova Inglaterra. Seus 10.600 alunos estão matriculados em 120 programas e especialidades de pós-graduação e graduação, desde um MBA com foco em sustentabilidade até um BA em redação criativa. Mais cinquenta programas serão lançados este ano, e o COCE testou recentemente anúncios de TV em mercados nacionais como Raleigh, Carolina do Norte; Milwaukee; e Oklahoma City. LeBlanc espera que até 2014 a SNHU tenha o maior sistema de educação online sem fins lucrativos do país.

A oportunidade é enorme. Particularmente nesta recessão, os alunos mais velhos e que trabalham estão em busca de diplomas de alta qualidade que sejam acessíveis e disponíveis a qualquer hora e em qualquer lugar. Empresas on-line com fins lucrativos, como a University of Phoenix e a DeVry, foram atormentadas por escândalos, novas regulamentações governamentais, taxas de inadimplência altíssimas e números de matrículas em queda. E poucas universidades sem fins lucrativos estão atualizando o ritmo online. O vice-presidente de marketing online, Don Alava, ingressou na SNHU vindo de outra universidade, onde, diz ele, um aplicativo online ficava na mesa de alguém por uma semana. Isso não vai funcionar para adultos que estão acostumados com o serviço prestado por empresas como a Amazon.

Ao contrário de muitos educadores, LeBlanc entende o serviço ao cliente. Ele contratou Steve Hodownes, o ex-CEO de uma empresa de relacionamento com o cliente online, para reorganizar as operações da SNHU no estilo da Zappos e da Amazon. Temos que pegar o telefone, tratar nossos alunos como clientes, respeitar suas opiniões, diz Yvonne Simon, uma ex-empreendedora de tecnologia educacional que agora é diretora de programas online. Os candidatos que chegam, metade dos quais se qualificam para bolsas federais Pell Grants, trabalham com consultores que os acompanham ao longo de suas carreiras. Um novo sistema de software rastreia uma série de fatores que prevêem o sucesso do aluno, desde quanto tempo se passou desde sua última aula na faculdade até a duração média de sua postagem em um painel de discussão da classe. Em seguida, ele sinaliza os orientadores se um aluno está escorregando. O envolvimento do professor online também é rastreado. A atenção ao controle de qualidade valeu a pena: a porcentagem de alunos de graduação do primeiro ano que se inscrevem para o segundo ano dobrou desde 2008, passando de 35% para 69%.

Toda essa atividade está centrada em um loft cavernoso no centro de Manchester, a 8 km do campus físico, onde 2.250 alunos de graduação pagando US $ 27.000 por ano desfrutam de uma educação universitária padrão em meio a edifícios de tijolos vermelhos e colunas brancas aninhados em 300 acres montanhosos e frondosos no rio Merrimack . Fiz muitas pesquisas e li que as universidades com campus têm mais respeito no mercado de trabalho, diz Nathan Yates, um estudante de pós-graduação em finanças que está se formando na SNHU.edu na Virgínia. Isso é o que eu estava procurando. A receita crescente do COCE, que é de até US $ 74 milhões anuais de US $ 10 milhões quando Simon entrou no conselho em 2007, ajuda a subsidiar o campus principal. Como a maioria das faculdades sem fins lucrativos, a SNHU tem prejuízo, mas não precisa impor os aumentos anuais de dois dígitos nas mensalidades que são padrão em outros lugares.

QUEREMOS CRIAR O MODELO DE NEGÓCIO QUE EXPLORE NOSSO MODELO DE NEGÓCIO ATUAL, DIZ O PRESIDENTE DA SNHU.

LeBlanc, um discípulo do guru da inovação (e ex-colega de pós-graduação) Clayton Christensen, está constantemente procurando por novas maneiras de oferecer uma educação SNHU. O College Unbound, que começou no outono passado, conecta apenas uma dúzia de alunos da primeira geração, em grande parte provenientes da rede Big Picture de escolas charter, para projetar seus próprios planos de aprendizagem em torno de estágios, passando tanto tempo no mundo quanto nas aulas e ganhando seus bacharelado em apenas três anos. Ao contrário de uma sala de aula tradicional, onde o professor dá a você os livros didáticos e as tarefas, temos que formular nossas próprias questões essenciais e obter todas as informações de que precisamos por conta própria, diz Ebony Byas, de 18 anos, que explora a psicologia infantil enquanto estagiar em creche Easter Seals.

A SNHU, entretanto, está ocupada questionando a forma de seu próprio futuro. Queremos criar o modelo de negócios que exploda nosso modelo de negócios atual, diz LeBlanc, porque se não o fizermos, outra pessoa o fará. O novíssimo Laboratório de Inovação liderado por Simon pretende lançar um novo programa de graduação neste outono. Baseado em parte em recursos educacionais abertos licenciados pela Creative Commons que podem ser fornecidos em leitores eletrônicos, o programa será individualizado e dará aos alunos acesso a vários tipos de suporte: colegas online, especialistas do corpo docente e pessoas de sua localidade comunidades. Você é um trabalhador de linha na Stonyfield Farm fazendo um curso de matemática tentando terminar o seu diploma universitário, LeBlanc oferece a título de exemplo. Trabalharemos com Stonyfield para que alguém em seu departamento de contabilidade dê aulas particulares. LeBlanc prevê disponibilizar os materiais de aprendizagem gratuitamente, assim como o Open Courseware do MIT; os alunos pagariam apenas pelo tempo do corpo docente, se necessário, e por avaliações baseadas em competência, incluindo análises de portfólio, a fim de obter crédito do curso.

O sucesso da SNHU atraiu potenciais parceiros que poderiam ajudar a difundir este modelo. Alguns estados estão conversando com a SNHU sobre a possibilidade de oferecer ensino superior público gratuito para seus cidadãos; escolas secundárias locais e faculdades comunitárias em lugares distantes como a Carolina do Norte estão explorando programas de matrícula dupla; e a equipe do I-Lab se juntou a uma parceria universitária internacional na Nova Zelândia. Tudo isso contribui para um novo tipo de educação, que os pais de LeBlanc mal reconheceriam.