O AIM foi o aplicativo matador de 1997. Ele ainda está moldando a internet hoje

No final dos anos 1990 e no início dos anos 2000, o Instant Messenger da AOL apresentou a internet a milhões de pessoas - e a ideia de que você estava sempre online, mesmo quando estava fora.

O AIM foi o aplicativo matador de 1997. Ele ainda está moldando a internet hoje

Esta é a segunda parcela em O Design do Y2K , uma série que conta as histórias por trás dos produtos mais influentes do final dos anos 1990 e início dos anos 2000.



Em 1996, o crescente provedor de serviços de Internet American Online, também conhecido como AOL, estava crescendo rapidamente. A empresa acabara de implementar um novo modelo de preços radical: internet ilimitada por apenas US $ 20 por mês, em vez de um sistema de preço por minuto. O número de usuários explodiu e os engenheiros da AOL estavam lutando para acompanhar a demanda.

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Eric Bosco ingressou na empresa uma semana antes do lançamento do plano ilimitado. Com o resto da equipe ocupada construindo capacidade, seu chefe atribuiu ao jovem engenheiro um projeto que ainda era apenas uma ideia em um quadro branco: AOL Instant Messenger. Bosco tornou-se parte de uma equipe pequena e amplamente autônoma, uma espécie de skunkworks dentro da AOL, que estava construindo a ambiciosa funcionalidade de mensagens. Eles foram liderados pela visão de Barry Appelman, que concebeu o AIM como um serviço interoperável e gratuito - não apenas para usuários do AOL, mas para todos os usuários da Internet.



Mesmo assim, a liderança da AOL decidiu transformar o AIM no principal serviço de mensagens dentro do ecossistema AOL, criando uma tensão entre a visão da equipe do AIM como um serviço de mensagens gratuito e a visão da AOL de AIM como um recurso reservado para assinantes. Afinal, por que dar algo de graça e canibalizar o produto da AOL? Nosso contra-argumento foi: se não nos canibalizarmos, alguém certamente o fará, diz Bosco.



Pegou como um incêndio.

Naqueles primeiros dias, a equipe do AIM nem tinha os servidores necessários para lançar o software. Em vez disso, eles interceptaram uma carga de servidores Hewlett-Packard de saída do data center da AOL e os reaproveitaram. Eu administraria os servidores à noite e faria a engenharia de software durante o dia porque não poderia solicitar nenhum outro recurso da AOL, lembra Bosco. Da mesma forma, no que diz respeito à interoperabilidade entre o AIM e o resto da web, a equipe planejou implorar por perdão, em vez de pedir permissão.

Eles nunca precisaram. O AIM foi um sucesso e logo seu número de usuários estava crescendo exponencialmente. Nas palavras de Bosco, 'pegou fogo' como um incêndio.



O AIM durou quase exatamente duas décadas, com lançamento em 1997 e fechamento em 2017. Era a tecnologia milenar por excelência: um serviço de mensagens gratuito que permitia às pessoas transmitirem suas personalidades, por meio de avatares e perfis, para consumo semipública. A AIM inventou a ideia de que você estava sempre online - e se não estivesse, você configuraria uma mensagem de ausente para que as pessoas saibam. Ele criou uma estrutura de UX que quase todos os outros aplicativos de mensagens do mundo pegaram emprestado nas duas décadas desde então. Os designers e engenheiros que o construíram, muitos dos quais recém-saídos da escola, foram os pioneiros em ideias sobre design de experiência do usuário, engenharia de software e até mesmo marcas que se tornaram padrões da indústria.

Embora seu encerramento oficial em 2017 tenha inspirado muitos blogs nostálgicos sobre o serviço de bate-papo, é seguro dizer que o legado do AIM ainda está muito vivo nos aplicativos que usamos todos os dias - e nos contornos da Internet em geral.

[Imagens de origem: jfmdesign / iStock, usuário do Flickr Phreakindee ]

Uma internet mais folclórica e amigável



Em meados da década de 1990, a AOL estava apresentando a Internet a milhões de pessoas pela primeira vez. Foi um projeto de design historicamente único: como você explica a web para pessoas que nunca a usaram? Você o torna o mais simples e acessível possível.

JoRoan Lazaro era um jovem designer que se formou duas vezes em ciência da computação e psicologia até o segundo semestre de seu último ano, quando decidiu se dedicar a um BFA em artes plásticas, terminando os dois. Nada disso fazia sentido naquela época, nos anos 90, até que a Internet surgiu, ele lembra. Em retrospectiva, foi a educação perfeita para um designer de UX - se a UX existisse como uma indústria formal na época.

Depois de aceitar um emprego no escritório da AOL na Virgínia do Norte em 1996, Lazaro e dois outros jovens designers foram encarregados de projetar o AOL 4.0. Todos os três tinham experiências fora da tecnologia e abordaram o processo de design extraindo insights de disciplinas díspares do design. Lazaro projetou o agora icônico logotipo do Running Man após ser inspirado em livros antigos de marcas registradas feitas à mão das décadas de 1930 e 40. Eu estava vendo aquele tipo de estilo de pessoas e logotipos para artesãos ou empresas de eletricidade que eram muito fáceis de entender e, de certa forma, muito folclóricos, mas comunicavam para que serviam o produto e o serviço, lembra Lazaro.

Por alguma razão, o carinha era encantador o suficiente.

A ideia de que uma interface de usuário pudesse ser amigável, até folclórica, era incomum em uma época em que o software era visto como uma ferramenta, pura e simplesmente. Microsoft Word e outros programas de computador comuns eram softwares frios; isso foi antes da era do Clippy. O Homem Corredor provou ser desarmadoramente humano. Por algum motivo, o rapazinho era encantador o suficiente, diz Lazaro. Era um conceito novo ter algo amigável e acessível como interface.

A ideia por trás do logotipo influenciou o resto do sistema de design da AOL. Os ícones mostravam ele segurando objetos de palavras-chave: Se você quisesse verificar sua correspondência, poderia clicar nele segurando um envelope. Para adicionar algo como favorito, clique no ícone dele segurando um coração. Lazaro, que havia trabalhado como designer gráfico e em projetos de revistas, deixou sua experiência contando histórias guiar o processo, até uma paleta de cores que era estranha no mundo frio, preto-branco e azul do software dos anos 90. Eu escolhi tons de terra mais quentes - havia verdes, laranjas e ocres ali, diz ele. Eu realmente quero algo que seja amigável e não frio e não tecnológico.

[Captura de tela: Tim42 / Wiki Commons ]

Slack antes do Slack existir

A interface da equipe de design foi um sucesso entre os jovens usuários, tanto dentro quanto fora da AOL. Nós pensamos que as animações. . . o ícone de amigo. . . [foram] tão legais, diz Bosco.

Enquanto isso, os funcionários da AOL estavam usando o AIM em suas mesas - e propondo novos recursos com base em como usavam o cliente de bate-papo durante o horário de expediente. Estávamos usando o AIM internamente para o trabalho, como o Slack, lembra Bosco. Portanto, muitas das inovações no AIM aconteceram apenas com a solução de problemas que enfrentamos como usuários do serviço.

Uma frustração inicial surgiu de um cenário relativamente comum: um colega de trabalho parava de responder ao AIM, então você tinha que se levantar e ir até a pessoa para ver se ela estava longe de sua mesa ou apenas ocupada. Isso é estúpido, devemos automatizar isso! Bosco se lembra de ter pensado. Eles criaram a Mensagem de Ausente, um novo recurso que poderia ser postado automaticamente se o computador adormecesse, ou configurado enquanto o usuário estava almoçando.

Estávamos trabalhando tanto e estava tão ocupado que mal dava para parar e pensar a respeito.

Ao mesmo tempo, usuários ainda mais jovens do que os engenheiros de vinte e poucos anos do AIM estavam impulsionando sua adoção: alunos do ensino fundamental e médio. Acho que parte disso [foi] apenas o efeito de rede - essas crianças que estavam usando, seus pais estavam pagando para a AOL entrar na Internet, diz Bosco. E então, para eles, era meio parecido com o que eles tinham. Lázaro aponta para o caminho dos jovens use o Google Docs hoje para bater papo durante a Escola. Você usa o que tem - e nem mesmo se trata de rebelião ou identidades pessoais, diz ele. É como, oh, aqui está isso. Deixe-me usá-lo para fazer as coisas que quero fazer - que é conversar com meus amigos.

AOL e AIM - com sua interface amigável e funcionalidade que permite às pessoas personalizar seus avatares, mensagens de distância e nomes de usuário - pareciam feitos sob medida para uma era em que a internet estava começando a remodelar as ideias dos jovens sobre identidade digital e mensagens.

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O amanhecer da UX

Nos últimos anos da década de 2000, seria comum refinar as minúcias de um produto testando-o e retestando-o; O famoso A / B do Google testou 40 tons de azul para seus hiperlinks. Mas durante o apogeu da AOL e do AIM, o design de experiência do usuário era um campo ainda em sua infância.

Os testes de usuário não eram comuns quando Lazaro e seus colegas de trabalho estavam construindo o AOL 4.0, então, em vez disso, eles aprenderam à medida que avançavam. Antes de um laboratório de usabilidade completo ser estabelecido na AOL, eles ouviam as ligações do atendimento ao cliente para entender como os usuários da AOL interpretavam seu trabalho. Pode ter sido de baixa tecnologia, mas foi uma educação sobre como as pessoas realmente usavam e entendiam os serviços que estavam projetando.

Foi supereducativo para jovens designers como eu. Naquela época, eu literalmente tinha cabelo azul! ele diz, relembrando seus jeans largos e a cultura da dança que floresceu na Costa Leste durante aqueles anos.

A experiência de projetar para um grupo tão grande de usuários foi reveladora. Assim como conhecer alguns desses usuários na selva - talvez no caminho para casa depois de uma noite dançando, conversando com um motorista de táxi que perguntou o que ele fazia para viver. Torna-se realmente real quando as pessoas dizem que o que você e a equipe projetaram e fizeram é algo que eles usam e tem tanto significado e valor para eles, diz Lazaro, que hoje é vice-presidente de design de produto no estúdio de design experiente Elefante .

É comovente e significativo e também muito humilhante que o que estávamos projetando tenha feito tanta diferença na vida das pessoas, nessa forma tão simples de apenas se comunicar, acrescenta. Então foi muito legal - mas, na verdade, estávamos trabalhando tanto, e estava tão ocupado, que você mal teve tempo de realmente parar e pensar sobre isso. Então, para mim, foram essas conversas com pessoas ao redor do mundo que tiveram mais significado.

A internet sem AIM

AOL e AIM mudaram a forma como as pessoas pensavam sobre a web: que os usuários longe da rede momentaneamente, em vez de pisar para dentro para se comunicar por breves períodos.

Estávamos em uma posição única trabalhando para a AOL, diz Bosco, que hoje é vice-presidente global de produtos da experiências no TripAdvisor . Essa era a empresa que era a espinha dorsal da Internet. Fora de todos os consumidores da AOL, literalmente toda a Internet comercial nos Estados Unidos fluía através dos data centers da AOL que tínhamos na Virgínia. Tínhamos a sensação real de que se havia uma empresa na América naquela época que estava conectada e totalmente ligada o tempo todo, era essa empresa. E vimos o valor disso.

Tínhamos a sensação real de que se havia uma empresa na América naquela época que estava conectada e totalmente ligada o tempo todo, era essa empresa.

Slack, Gchat e outras plataformas devem a ideia de comunicação ambiente à AOL. Claro, hoje, muitos usuários veem essa mentalidade sempre ativa com uma dose saudável de ceticismo - onde os criadores da America Online nunca tiveram a intenção de criar uma cultura de trabalho 24 horas por dia, 7 dias por semana, da mesma forma que outras empresas otimizaram o modelo de mensagens para produtividade criticado por funcionários que sentem controlado e vigiado .

Como seria a internet se o AIM não tivesse se tornado a plataforma de bate-papo dominante no milênio? Se a equipe do AIM não tivesse lutado para tornar seu serviço de chat gratuito e interoperável, um paradigma de mensagem diferente teria vencido na década de 2000? É difícil dizer. Empresas como Google, Apple e Facebook ainda estão tentando manter suas plataformas de mensagens como jardins murados que atendem a seus maiores ecossistemas proprietários. Se o legado do AIM serve de guia, as plataformas de mensagens mais bem-sucedidas são as abertas.

Eventualmente, as pessoas vão querer falar com outras pessoas e outras comunidades, afirma Bosco. E esses sistemas [que] tornam isso perfeito, entre as comunidades, são aqueles pelos quais as pessoas tendem a gravitar ao longo do tempo.

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