O robô de reciclagem do iPhone da Apple pode desmontar 200 iPhones por hora - pode desmontar a pegada da empresa?

A empresa está tentando encontrar maneiras de obter mais materiais de seus produtos antigos, mas os defensores da reciclagem dizem que é preciso mudar a forma como são projetados, não como são reciclados.

O robô de reciclagem do iPhone da Apple pode desmontar 200 iPhones por hora - pode desmontar a pegada da empresa?

Dentro do amplo laboratório de recuperação de materiais da Apple em Austin, um robô personalizado do tamanho de uma sala com cinco braços separados separou centenas de milhares de iPhones no ano passado, tornando possível acessar os materiais valiosos dentro para reciclagem. Perto dali, o laboratório está cheio de equipamentos padrão que já existem em instalações de reciclagem de eletrônicos em todo o mundo, para que acadêmicos e engenheiros da Apple possam estudar maneiras de melhorar a reciclagem tradicional. É parte do trabalho da empresa em direção a uma visão mais ampla de uma economia circular: o que será necessário para fazer eletrônicos em um ciclo realmente fechado?

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Nosso objetivo é que os produtos futuros sejam feitos de materiais reciclados ou renováveis, diz Lisa Jackson, vice-presidente de iniciativas ambientais, sociais e políticas da Apple, que atuou como chefe da EPA da era Obama antes de ingressar na empresa de tecnologia. Então, de certa forma, os materiais que estão no iPhone de ontem. . . poderia encontrar o caminho de volta para a mesma cadeia de abastecimento que usamos para fazer amanhã.

[Foto: Apple]



Hoje, os smartphones são feitos com dezenas de materiais - de ouro e prata a fósforo e titânio - extraídos em processos que costumam ser ambiental e socialmente destrutivos. Mas todos esses materiais poderiam eventualmente ser recuperados de eletrônicos antigos. Temos muitos testes em andamento com vários recicladores especializados, realmente em todo o mundo, que estão tentando descobrir como retirar os cerca de cem elementos da tabela periódica de nossos dispositivos e outros dispositivos depois que eles chegam a [seus ] fim da vida, Jackson diz.

[Foto: Apple]

No início deste ano, a empresa anunciou que estava usando cobalto reciclado em baterias novas pela primeira vez, provenientes de iPhones antigos que a Apple coletou por meio de um programa de troca e depois desmontou com Daisy, seu robô de reciclagem personalizado. Evitar a necessidade de minerar cobalto é um passo importante; a maior parte do cobalto do mundo vem da República Democrática do Congo , às vezes extraído manualmente (apesar da toxicidade do material) em poços perigosos. Resíduos de mineração podem poluir a água potável local. Embora a Apple audite seus fornecedores para se certificar de que atendem aos padrões da empresa de tecnologia para responsabilidade do fornecedor - e pontuaram mais alto em um relatório recente sobre como as empresas gerenciam minerais de conflito - pode ser difícil para as empresas controlar totalmente o que cada fornecedor está fazendo. E mesmo que uma determinada empresa de mineração evite abusos dos direitos humanos, como trabalho infantil, o processo básico de retirar qualquer material do solo (às vezes com maquinário pesado ou explosivos) e fundi-lo e refiná-lo tem um custo ambiental. Reciclar materiais dos mais de um bilhão de iPhones que já existem faz mais sentido.

[Foto: Apple]

O enorme robô da empresa, que ela considera um projeto piloto, é um experimento para encontrar uma maneira de acessar melhor os materiais em telefones antigos. Agora, em fábricas de reciclagem de lixo eletrônico, eletrônicos antigos passam por trituradores que destroem o dispositivo antes que os materiais sejam classificados e vendidos no mercado de commodities . O processo de trituração torna a recuperação total impossível; valiosos minerais de terras raras usados ​​como ímãs no alto-falante do iPhone, por exemplo, podem se prender a outro metal durante o processo e se perder.

O robô trabalha com muito mais cuidado, embora possa desmontar até 200 telefones em uma hora. Recuperar mais de um material individual - como o cobalto - permite que a Apple tenha volume suficiente para convencer um reciclador a pegar seu material para que ele possa ser reciclado em novas baterias. A empresa passou anos desenvolvendo a tecnologia por trás do Daisy, que se baseia em outro robô de desmontagem, chamado Liam, lançado em 2016. Agora, ele tem dois robôs Daisy enormes de 33 pés de comprimento e continua a aprimorar o design. Mas a empresa reconhece que também precisa encontrar maneiras de trabalhar com o processo de reciclagem existente para eletrônicos, mesmo enquanto continua explorando novas tecnologias. Temos que fazer as duas coisas, diz Jackson. Descobrimos que o estado do setor de reciclagem realmente não mudou muito quando se trata de eletrônicos de consumo.

É fundamental trabalhar com os sistemas existentes, diz Kyle Wiens, CEO da empresa de conserto de eletrônicos eu resolvo isso . A ideia de que você pode ter um robô especializado projetado para um produto que pode desmontá-lo com cuidado e precisão e obter um melhor rendimento de material para esse produto - isso é totalmente verdade, diz ele. Você pode fazer isso . . . Você obterá mais ouro usando o Daisy do que em um processo de reciclagem tradicional. No entanto, a ideia de que [uma usina de reciclagem deve] ter um robô de um milhão de dólares por produto que eles vão desmontar simplesmente não funciona. Não é assim que a reciclagem funciona.

[Foto: Apple]

Se você entrar em uma instalação de reciclagem de eletrônicos, diz Wiens, verá milhares de diferentes tipos de produtos. Quando ele visita uma enorme instalação em Fresno, Califórnia, ele gosta de jogar, pegando o primeiro laptop que vê e depois tentando encontrar outro laptop do mesmo modelo; pode ser quase impossível. A instalação possui uma máquina enorme que pode processar qualquer coisa. Embora o robô da Apple possa funcionar com iPhones mais novos (e poderia ser usado por outras empresas, já que a Apple disse que está disposta a compartilhar o IP com qualquer pessoa que solicitar), na verdade não funciona com o iPhone 4, que é o telefone que provavelmente já terá idade suficiente para chegar ao fim de sua vida útil. E como os telefones da Apple são distribuídos em todo o mundo, é lógico trabalhar com recicladores que são distribuídos ao redor do mundo, em vez de enviar todos esses telefones de volta para um punhado de máquinas especializadas. O trabalho da empresa em fazer mais mudanças incrementais nos equipamentos existentes pode acabar sendo mais impactante para a indústria.

À medida que a Apple continua a aprimorar a tecnologia de reciclagem, também está usando seu tamanho para criar mais demanda por materiais reciclados. Acreditamos que nosso trabalho é duplo, Jackson diz. O primeiro é ajudar a trazer as inovações necessárias para que a economia circular possa ir do ponto de vista da tecnologia e, em seguida, concretizar o mercado. Porque, como a Apple demonstra uma intenção clara de favorecer os materiais reciclados, esperamos que isso incentive mais empreendedores, inventores, engenheiros e outros a pensar em maneiras de fazer parte da economia circular.

A empresa agora está usando minerais de terras raras reciclados em seus iPhones mais recentes, estanho reciclado nas placas lógicas de vários produtos diferentes e alumínio reciclado em novos computadores MacBook Air e Mac mini, ajudando esses computadores a reduzirem quase pela metade suas pegadas de carbono. É apenas o começo de uma longa lista de materiais que poderia obter de fontes recicladas; não está claro quanto tempo levará para chegar ao ponto em que um novo iPhone ou computador seja feito com materiais 100% reciclados. Não informamos uma data, porque sabíamos que era algo muito ambicioso, diz Jackson, acrescentando: Vamos aprender algumas coisas nos próximos dois anos que vão mudar o mercado. Precisamos que outras empresas participem dessa jornada. Esperamos que isso aconteça, mas, enquanto isso, acho que podemos fazer um enorme progresso.

[Foto: Apple]

A empresa também trabalha para projetar produtos duráveis, diz ela. Do ponto de vista ambiental, fazer telefones que podem permanecer em uso é tão importante quanto o que acontece quando eles finalmente chegam ao fim de sua vida útil. Em seu programa de troca, que dá aos clientes crédito para um novo telefone quando eles enviam um antigo, a Apple recondiciona e revende a maioria dos dispositivos. O trabalho para melhorar a longevidade pode ir mais longe, diz Wiens, dizendo que os telefones podem ser projetados para serem mais fáceis de consertar. A maioria dos consumidores, por exemplo, não sabe que a bateria do telefone deve ser substituída após um certo número de usos e, quando o telefone fica lento, presume que precisa de uma nova.

Mas a Apple, como outras marcas, se opôs leis de direito de reparação no passado, embora tenha começado recentemente permitindo que oficinas de reparo terceirizadas consertem seus produtos . Wiens diz que a empresa deve ir além e tornar mais fácil para os consumidores consertar telefones e outros aparelhos eletrônicos; algumas mudanças de design, como facilitar a remoção da bateria sem ferramentas, também seriam úteis para centros de reciclagem, que precisam remover as baterias para evitar incêndios. Alguns produtos, como Airpods, não podem ser reciclados agora porque a bateria não pode ser retirada. Eles não podem passar por um fluxo de reciclagem tradicional porque eles vão pegar fogo, diz ele. Os laptops da empresa, diz ele, também são mais difíceis de consertar e reciclar do que seus telefones. (O site de Wiens dá ao iPhone X uma pontuação de reparo de 6 em 10; um Macbook Pro 2018 tem uma pontuação de 1 de 10 .)

Se muitos outros telefones são consertados e duram mais, isso levanta questões sobre os modelos de negócios - se uma empresa precisa vender continuamente mais produtos para sobreviver, isso está em desacordo com as metas de sustentabilidade? A Apple oferece um programa de leasing, com uma assinatura mensal, que dá aos consumidores novos telefones a cada ano e retoma os telefones antigos - essa é uma maneira de uma empresa ter mais controle sobre o eventual destino dos materiais que usa.

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Esse tipo de modelo também pode incentivar as empresas a projetar produtos para que sejam mais fáceis de reparar e atualizar. (Algumas empresas estão se movendo mais claramente nessa direção. A IKEA, por exemplo, está explorando como pode alugar móveis em vez de vendê-los como uma forma de manter produtos e materiais em uso por mais tempo.) De uma perspectiva de eficiência material, eu não Acho que isso é loucura, diz Wiens. A Apple recebe o telefone de volta, pode recondicioná-lo, pode vendê-lo e, então, as pessoas sempre recebem um novo telefone. Essa é uma maneira razoável da Apple manter o controle do produto e ser capaz de otimizar a eficiência ambiental.