As bananas morreram uma vez antes - não deixe isso acontecer novamente

Você pode não perceber, mas toda banana que comemos é geneticamente idêntica. Portanto, se um fungo ou doença atacar, ele se espalhará rapidamente pela população. Isso já aconteceu uma vez - e é um sinal dos perigos para o nosso sistema alimentar global cada vez mais homogeneizado.

As bananas morreram uma vez antes - não deixe isso acontecer novamente

Você provavelmente considera as bananas um dado adquirido. No Reino Unido, 1 em quatro pedaços de fruta consumida é uma banana e, em média, cada britânico come 10 kg de bananas por ano; nos Estados Unidos, é 12 kg, ou até 100 bananas. Quando pergunto às pessoas, a maioria parece pensar que bananas crescem em árvores. Mas eles não fazem isso, seja no sentido literal ou figurado: na verdade, eles estão em perigo de extinção.

Eu não sabia quase nada sobre bananas quando desembarquei na Costa Rica em 2011. Eu era um jovem cientista da Universidade de Michigan com uma bolsa de estudos no exterior, com fantasias de capturar e identificar peixes tropicais em riachos intocados da floresta tropical. Mas o instituto em que me matriculei nos levou a uma plantação de bananas e, a partir do momento em que pus os pés no barro escuro e denso sob aquele dossel verde sem fim, minha fantasia de peixe evaporou. Fiquei fascinado com as frutas que encontrei crescendo em ervas grandes e altas, alinhadas em fileiras às dezenas de milhares.

[Imagem de origem: Maksym Narodenko / iStock]



As bananas são uma das mais antigas plantas cultivadas conhecidas, mas foram cultivadas pela primeira vez nos Estados Unidos na década de 1880, por empresários envolvidos nas primeiras plantações na Jamaica. Essa nova fruta tinha uma aparência estranha, originalmente com sementes e cresceria apenas em climas tropicais muito específicos. Durante anos, a fruta foi um produto pouco confiável devido ao seu curto período de amadurecimento; tempestades no mar ou atrasos nos trens significavam que esses primeiros vendedores de banana muitas vezes abriam caixas de transporte cheias de frutas podres e invendáveis. Mas, à medida que os avanços em transporte e refrigeração encurtaram o tempo que levava para levar as bananas ao mercado, elas cresceram em popularidade, habilmente comercializadas como um alimento básico da mercearia, uma fruta para toda a família.

No entanto, a banana que as pessoas comiam no início do século 20 não era a que conhecemos hoje. Existem centenas de variedades de banana comestível, mas para padronizar a produção, as empresas bananeiras selecionaram um único tipo para cultivar: a Gros Michel, uma banana grande e saborosa. Gros Michel teve um bom desempenho até os anos 1950. Mas então um fungo conhecido como Fusarium a murcha, ou doença do Panamá, rapidamente infectou plantações inteiras e causou um colapso global no comércio de banana. A indústria rapidamente encontrou um substituto, uma banana resistente à doença do Panamá, chamada Cavendish. Mas enquanto essas novas bananas preenchiam um apetite crescente do Ocidente, Cavendish sofria da mesma falha que derrubou Gros Michel: a monocultura.

EMuando uma população carece de diversidade genética, seus membros correm um risco elevado de sucumbir a doenças. As mutações e variações genéticas permitem que alguns indivíduos tenham a oportunidade de desenvolver imunidade a pragas ou doenças. Com bananas, isso é basicamente impossível, porque há não diferença genética entre eles. As bananas de plantação são estéreis e produzidas por clonagem; pequenas bananeiras brotam da base de bananeiras adultas, idênticas em miniatura aos gigantes adjacentes que logo se tornarão.

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Fixar o destino de uma fruta na monocultura é perigoso ao extremo. É apenas uma questão de tempo antes que algum inseto ou fungo atinja, e muitos especialistas acreditam que esse ataque virá em breve. As plantações na Ásia, África e em outros lugares já foram dizimadas por uma nova cepa do Panamá conhecida como Raça Tropical 4. A doença é altamente contagiosa e, no início deste ano, outros casos de TR4 foram confirmados na Austrália. Equador e Costa Rica, os maiores exportadores de banana do mundo, estão a uma bota contaminada de uma epidemia. E, ao contrário da década de 1950, não há sucessor, nenhuma variedade de banana que corresponda ao sabor, transportabilidade e capacidade de crescer em monocultura. Sem variedade para ocupar o seu lugar, a banana como a conhecemos pode estar comercialmente extinta.

[Imagem de origem: Maksym Narodenko / iStock]

Talvez o mais assustador seja que esse problema não se limita às bananas. Da mesma forma que as bananas estão enfrentando uma epidemia, a agricultura em geral também está. Nosso foco no cultivo de alimentos em blocos homogêneos de terra, como se fossem gigantescas fábricas ao ar livre, é um processo natural com a natureza retirada da equação. E embora haja muitos que acreditam no poder da tecnologia para ajudar a colocar comida em nossas mesas, talvez seja muito mais do que na hora de começarmos a questionar a suposição de que esta é a única maneira de alimentar o mundo.

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Seria bom pensar que as grandes corporações que possuem as plantações que produzem bananas estão buscando novos sistemas e considerando a consorciação, métodos orgânicos ou sistemas agroflorestais - mas não estão. As mesmas economias de escala que promoveram a monocultura combinam com a mão-de-obra explorada, degradação ambiental e quantidades excessivas de pesticidas. Na plantação da Costa Rica, muitas vezes perguntei aos trabalhadores sobre suas famílias, e vários dos homens suspiraram profundamente, dizendo que não tinham filhos. Só mais tarde descobri que muitos produtos químicos usados ​​historicamente na indústria da banana são acreditava para causar esterilidade em homens (conexões indiscutíveis entre doença e pulverização química são difíceis de provar estatisticamente). Nunca vi um trabalhador carregando uma mochila de pulverizador com algo além de um lenço sobre a boca.

Para o consumidor, uma banana pode custar apenas alguns centavos ou pence, mas o custo total dessa fruta amarela perfeita é extraído de outro lugar - dos trabalhadores, do meio ambiente e da estabilidade futura de nossa agricultura. Em vez disso, podemos considerar os produtores de banana em todo o mundo que estão cultivando alternativo (e deliciosas) variedades e produção de bananas secas, purê de banana e vinagre de banana. Muitos desses produtores menores estão crescendo de forma sustentável, pagando salários justos e protegendo o meio ambiente usando poucos ou nenhum agroquímico. Sua maior barreira ao mercado é que não podem competir com gigantes como a suíça Chiquita e a americana Dole. Se os consumidores ajustarem as expectativas e exigirem diferentes produtos e variedades de banana, isso poderá levar a melhores práticas agrícolas em toda a indústria como um todo e criar um futuro alimentar mais seguro. Do jeito que as coisas estão, é hora de admitir que não pagamos o suficiente pelas bananas.


Jackie Turner é cientista ambiental e jornalista. Ela está financiando coletivamente o filme provisoriamente intitulado Bananageddon , e mora em Londres.

Este artigo foi publicado originalmente em Aeon e foi republicado sob Creative Commons.

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