BioWare aposta alto com a velha república

Em 20 de dezembro, a BioWare lançará A Guerra das Estrelas: A Velha República , seu projeto mais ambicioso até o momento. Maior do que todos os seus jogos anteriores combinados, pode ser um sucesso monumental - ou um fracasso titânico.

BioWare aposta alto com a velha república Foto de Nancy NewberryDurante os primeiros anos da empresa, os fundadores da BioWare, Ray Muzyka e Greg Zeschuk, praticavam medicina nos fins de semana e à noite, enquanto construíam o negócio durante a semana. |Foto de Nancy Newberry

Claro, BioWare , o desenvolvedor canadense de videogame, localizaria sua sede para A Guerra das Estrelas: A Velha República em Austin. O jogo - e a ambição da empresa para o jogo - é grande do tamanho do Texas. Mais de 1.600 horas de jogo. Se isso parece uma figura absurda de processar, pense da seguinte maneira: se você deixasse o emprego e passasse os dias de trabalho brincando A velha república , levaria 10 meses para passar por todas as oito linhas de história completas do jogo que se desdobram em 19 planetas. É o maior conteúdo de um videogame de todos os tempos, diz o produtor executivo Rich Vogel, que, junto com outros cinco, ajudou a semear o estúdio de Austin em dezembro de 2005. Compare isso com o épico épico da BioWare Dragon Age: Origins ou da Rockstar Grand Theft Auto IV , dois títulos anunciados pelo vasto escopo de seu jogo: cada um tem apenas 100 horas de duração.



Com centenas de horas vêm milhares de personagens - literalmente. Tantos deles, na verdade, que neste mês de novembro, A velha república vai entrar no Livro Guinness dos Recordes Mundiais por ter o maior elenco de locução da história do entretenimento, com mais de 1.000 atores falando em três idiomas diferentes. O jogo tem entre 250.000 e 280.000 linhas de diálogo - a contagem de palavras equivalente a cinco Gracejos infinitos . Para eliminar os bugs, cerca de 4,6 milhões de horas de teste beta foram registradas. O resultado é o primeiro jogo massively multiplayer online (MMO) totalmente expresso que incorpora a narrativa característica da BioWare. O jogo, que custa $ 59,99 no início e $ 15 por mês depois disso, será lançado em 20 de dezembro. Após seis anos de planejamento, redação, projeto, construção, teste e depuração, reteste e re-depuração, BioWare, liderado por Ray Muzyka e Greg Zeschuk está pronto para deixar o mundo julgar se seu esforço corresponde ao exagero.

Uma força a ser avaliada

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As apostas são tão grandes quanto o jogo. Para a BioWare e sua empresa-mãe, Electronic Arts, o lançamento de A velha república é nada menos que transformacional, de acordo com Michael Hickey, analista sênior da National Alliance Capital Partners. Para entrar no espaço do MMO, a BioWare está enfrentando a líder do segmento Blizzard, cujo World of Warcraft possui uma base de assinantes de mais de 11 milhões. Para EA, A velha república é uma chance de se livrar da pele velha. A empresa ganhou bilhões com o envio de produtos embalados, mas tem um histórico irregular de MMOs sempre ativos, que entretêm centenas de milhares de usuários simultaneamente e exigem monitoramento constante por uma equipe de suporte ao cliente 24 horas por dia, 7 dias por semana. Faça certo e a recompensa corresponderá ao escopo do jogo: em 2010, um ano de pico, a Blizzard's World of Warcraft gerou mais de US $ 1,4 bilhão em receita para a empresa controladora Activision.

A Electronic Arts precisa desse tipo de sucesso. No ano fiscal de 2009, a empresa perdeu US $ 1 bilhão, seguido por US $ 677 milhões em 2010. Em 2011, os prejuízos da EA diminuíram para US $ 276 milhões, ajudados por US $ 833 milhões em receita de seu florescente negócio digital. A EA investiu uma enorme quantidade de dinheiro em A velha república . Em uma reunião com analistas em março passado, o CFO Eric Brown classificou-o como o maior projeto de desenvolvimento de todos os tempos, ponto final, na história da empresa. Embora a EA não compartilhe detalhes, Michael Pachter, analista da Wedbush Securities, estima uma conta de pelo menos US $ 100 milhões para o desenvolvimento, e isso não leva em consideração os custos de marketing.

Distribuição da EA de A velha república também é uma novidade: o download digital do jogo estará disponível exclusivamente via Origin, a loja online da EA lançada no verão passado. Este jogo pode ancorar a plataforma e maximizar o serviço ao cliente, diz o presidente das gravadoras da EA, Frank Gibeau. O primeiro dia é apenas o começo. Temos total intenção de estar no Guerra das Estrelas empresa por 10 anos ou mais. Mas sempre há o risco de que depender de uma plataforma proprietária limite a adoção.

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Nós sabemos que isso não é certo. Mas nós realmente não nos preocupamos com o que as pessoas dizem. Queremos provar isso, diz o cofundador da BioWare Greg Zeschuk.



A BioWare se tornou algo parecido com a Pixar: um estúdio de produção boutique que ganha aclamação da crítica por sua rica narrativa, apesar da reputação menos refinada de sua empresa-mãe. Se a magia narrativa da BioWare funcionar para o gênero MMO, o jogo poderia ser um blockbuster. Mas a empresa nunca fez um MMO antes - então é vítima de todos os erros de novato. Você tem que dar para a BioWare - eles são um dos melhores estúdios de jogos do mundo, diz Hickey. Mas ainda não está claro como um tipo singular de experiência entrará em um jogo de tipo social. Para MMOs, o valor da profundidade da linha da história não foi comprovado.

BioWare Austin tem 62.000 pés quadrados de Guerra das Estrelas devoção. Nas paredes há pôsteres de trailers de jogos, pinturas de Jawas, decalques em tamanho maior do que o real de Luke Skywalker. Referências como Mos Eisley Cantina são gravadas em placas de identificação de escritórios. A obsessão faz sentido: A velha república é a maior e mais cara adição ao Guerra das Estrelas franquia desde o filme A ameaça fantasma , que teve um orçamento de produção de US $ 115 milhões. Quando eu paro para uma visita neste outono, a equipe de cerca de 400 pessoas, incluindo designers, produtores e desenvolvedores, está trabalhando febrilmente para cumprir o lançamento em 20 de dezembro.

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Se os fundadores Muzyka e Zeschuk (pronunciado me-ZEE-ka e ZESS-chuk ) estão sentindo a pressão, eles não demonstram. Os dois ex-médicos - que lançaram a BioWare do porão de Zeschuk - me encontram em Darth Malgus, uma sala de conferências na extremidade das instalações, onde a construção está em andamento para expandir o estúdio. Muzyka tem o tipo de calma sobrenatural que você deseja em um fixador, enquanto Zeschuk é alegre e descontraído. A descrição de como eles se estabeleceram no mundo dos jogos é normalmente descarada. Para os primeiros dois jogos que fizemos, diz Muzyka, nenhuma das pessoas que contratamos havia trabalhado em um jogo. Nenhum. Zeschuk ri, Um cara apareceu com o desenho de um robô em um guardanapo e nós dizíamos, ‘Ei! Isso é muito bom! 'E agora ele é nosso diretor assistente de arte! É assim para toda a empresa.



O homem encarregado do desenvolvimento criativo para A velha república James Ohlen tinha pouca experiência em videogames quando os fundadores o contrataram de um emprego em uma loja de quadrinhos há 16 anos. Ouvimos dizer que ele era um mestre de masmorra incrível de uma campanha local de D&D [Dungeons & Dragons], diz Muzyka. Tivemos uma ideia estranha: Isso significa que ele pode contar histórias! E era verdade.

The Old Republic se passa 300 anos após os eventos descritos em um jogo de console produzido pela BioWare para a LucasArts em 2003, Cavaleiros da velha república . Os jogadores escolhem um lado (o Império ou a República) e uma das quatro classes de personagens. Para o Império, você pode jogar um inquisidor Sith (pense no Imperador), guerreiro Sith (Darth Vader), caçador de recompensas (Boba Fett) ou um agente Imperial (espião). Para a República, você pode ser um consular Jedi (pense em Yoda), um cavaleiro Jedi (Luke Skywalker), um contrabandista (Han Solo) ou um soldado. Seu personagem quer defender a República ou expandir o alcance do Império. Sua experiência é então moldada tão completamente pelas escolhas que você faz enquanto joga que é quase impossível que sua história seja idêntica à de qualquer outra pessoa.

A maioria dos desenvolvedores pensa primeiro no jogo, depois na história, diz Zeschuk. Nós invertemos isso e fazemos da história um foco central. Isso significa que os escritores desempenham um papel fundamental no desenvolvimento do jogo, traçando a narrativa e o escopo do jogo com bastante antecedência e ajustando-o ao longo da produção do jogo. Todos os escritores contratados passam por um workshop de três meses - um processo tão rigoroso que o escritor principal Daniel Erickson afirma que o deixou meio cego e paranóico. Eu pensei que as pessoas estavam entrando e reescrevendo minhas cenas quando eu estava longe de minha mesa, ele diz. Seu médico disse a ele que a tensão estava causando um fenômeno peculiar, nunca vi , em que Erickson, ao retornar a uma passagem que havia passado horas redigindo, não reconheceu nada na página.

Erickson me mostra um roteiro de A velha república , e se parece muito com o código - uma árvore de decisão ramificando-se verticalmente. Para iniciar qualquer conversa em uma cena, um personagem recebe três opções de diálogo. O escritor não apenas escreve as escolhas, mas parafraseia as respostas que os atores de voz irão falar. Os escritores devem criar milhares de conversas abrangendo incontáveis ​​personagens para cenas em 19 mundos - enquanto mantém o controle de todas as decisões e consequências que um jogador pode encontrar. Grandes mestres do xadrez podem ser bem adequados para o trabalho, desde que tenham um dom para prosa rápida.

Mas o enredo é apenas o começo de um jogo persistentemente ativo e compartilhado por milhares de jogadores. O suporte ao cliente é outro elemento crítico. A BioWare convocou Jeff Hickman, um veterano do Mythic (um estúdio adquirido pela EA em 2006), para liderar a equipe de serviços ao vivo, que lida com tudo, desde bugs e problemas de cobrança até o policiamento leve do jogo (para aqueles que gostam de explorar as fraquezas do jogo, não para estragar a experiência do resto). Um centro de atendimento ao cliente na Irlanda acabou de abrir e vai empregar 400 pessoas. Hickman assinou com A velha república somente depois de jogar o jogo. Quando se trata de Guerra das Estrelas versus outros MMOs, é diferente de tudo que eu já vi, diz ele. Em todos os aspectos, é maior. Depois de jogar, você descobrirá que é justo. . . transcende. Você nunca vai voltar. Eu nunca poderei voltar.

Grande parte da aposta ousada da BioWare no desenvolvimento de um MMO parece retro, dadas as tendências dos jogos para celular, Facebook e free-to-play. O mercado de MMO está estável ou em declínio nos últimos anos, diz o analista Hickey. (Em um movimento para atrair usuários, em junho, a Blizzard anunciou o acesso gratuito para os primeiros 20 níveis de World of Warcraft .) Mas Zeschuk não está preocupado com a possibilidade de a cobrança de um preço restringir o uso. O truque é fazer coisas que valham a pena para as pessoas, diz ele. O jogo grátis não substitui os jogos de alta qualidade. A EA tem um histórico irregular com MMOs. Em 2008, fechou The Sims Online após uma longa obsolescência. Neste verão, ela relançou a franquia como um jogo do Facebook, que agora tem 39 milhões de usuários ativos por mês. Sabemos que isso não é certo, diz Zeschuk sobre A velha república . Mas nós realmente não nos preocupamos com o que as pessoas dizem. Queremos provar isso.

10 + 10 + 10

Há também o risco que a EA está assumindo ao oferecer o download digital do jogo exclusivamente no Origin - eliminando assim o concorrente Steam, que Hickey estima que comanda cerca de 80% do mercado de download. (Os discos do jogo também serão vendidos em lojas de varejo.) Se o jogo precisa recuperar seu enorme custo de investimento, por que estreitar os pontos de entrada?

Para ser lucrativo, o jogo precisaria de 500.000 assinantes pagantes no primeiro ano, disse o CEO John Riccitiello aos investidores em uma teleconferência de resultados em fevereiro passado. Os fundadores esperam atrair 1 milhão. Até agora, os sinais são positivos: em julho, quando os pré-pedidos foram abertos, o CFO Brown disse à Reuters que mais de 200.000 cópias foram vendidas nos primeiros cinco dias. Uma empresa de análise previu um lançamento com 3 milhões de assinantes. A verdadeira medida do sucesso, diz Pachter de Wedbush, virá no próximo ano, quando a EA revelar quantas pessoas ainda estão jogando.

Dado o alto grau de perigo envolvido com este projeto, Muzyka e Zeschuk se preocupam A velha república pode fracassar? Temos um senso muito saudável de paranóia, então, quando estamos testando um jogo, sabemos quais problemas podemos prever, diz Muzyka. É algo a que estamos acostumados como médicos - sempre há algo novo para aprender na medicina. Sua expressão está aberta, mas não revela nada. Além disso, dá de ombros o ávido jogador de pôquer, eu joguei o jogo. Eu sei que é divertido.