Comprar medicamentos controlados online é mais fácil do que nunca. Mas existem efeitos colaterais.

Startups diretas ao consumidor, como Hims e Ro, querem que você ignore seu médico e compre medicamentos controlados diretamente dele. Agora, a indústria farmacêutica também quer entrar em ação.

Comprar medicamentos controlados online é mais fácil do que nunca. Mas existem efeitos colaterais.

Para clientes de Hims , o varejista online de remédios para queda de cabelo e disfunção erétil, a promessa de juventude renovada e vigor chega pelo correio em uma caixa bege simples. Futuro, você agradece, lê-se no tipo sans serif sob a aba superior. Aninhados dentro (dependendo do seu pedido) estão sacos de pano cor de marfim e frascos cheios de pílulas, gomas, pomadas, sprays, xampus e - isso é um sopro de sândalo?

Se pudermos tornar cada ponto da experiência [da medicação] incrível e bonito, esperançosamente os resultados serão muito melhores, diz Andrew Dudum, o CEO da empresa de dois anos, que vende versões genéricas de medicamentos prescritos como o Viagra, Cialis e Propecia, bem como curas sem receita, como um spray que afirma prevenir a ejaculação precoce. Como cliente do Hims, você terá muitas surpresas em sua caixa, acrescenta ele, referindo-se a como a empresa inclui cartas divertidas, velas e até mesmo a ocasional tira com perfume de colônia para intensificar a experiência multissensorial da entrega de medicamentos. Uma coisa que o sistema de saúde [tradicional] não faz é fazer você sorrir. Mesmo os farmacêuticos mais sofisticados têm que admitir que, até agora, a prescrição de medicamentos não ofereceu muita experiência de desembalagem.

Nos últimos anos, empresas de risco como Maverick Capital, Kleiner Perkins e Forerunner Ventures investiram cerca de US $ 500 milhões em startups online que buscam uma fatia dos estimados US $ 61 bilhões que os americanos gastam do bolso em medicamentos prescritos todos os anos. E eles estão fazendo isso tornando a compra de drogas conveniente, discreta e até - Por que não? -Diversão. Hims, que levantou $ 100 milhões na Série C em janeiro, com uma avaliação de US $ 1,2 bilhão, lançou uma marca irmã no outono passado, chamada Dela , que oferece medicamentos prescritos para acne, um intensificador da libido feminina, pílulas anticoncepcionais e medicamentos ansiolíticos junto com suplementos para fortalecimento do cabelo. NS , que supostamente arrecadou US $ 176 milhões em uma avaliação de US $ 500 milhões de empresas como FirstMark e Initialized Capital, tem três submarcas: romano para a saúde sexual masculina, Zero para parar de fumar, e Rory para tratar os sintomas da menopausa, entre outras coisas. Início de controle de natalidade Nurx levantou mais de US $ 41 milhões de investidores e tem Chelsea Clinton em seu conselho. Baseado em São Francisco Saúde do Lemonaid , fundada em 2013 e a precursora do grupo, agora vende medicamentos para mais de uma dúzia de doenças diferentes, incluindo herpes labial e depressão.



De muitas maneiras, esses vendedores de drogas on-line representam a apoteose do modelo de vendas direto ao consumidor: eles pegam um produto commodity (medicamento genérico), simplificam o processo de compra, enfeitam a embalagem e vendem com uma margem de lucro, muitas vezes por meio de uma assinatura mensal. (Como muitas startups diretas ao consumidor nascentes, essas empresas também estão gastando muito dinheiro em um esforço para adquirir novos clientes.) É semelhante ao que empresas como Dollar Shave Club e Glossier fazem para lâminas de barbear e cosméticos, exceto em vez de contornar varejistas tradicionais, as startups de telemedicina evitam a farmácia tradicional e substituem o exame médico presencial por um online, às vezes por vídeo ou telefonema, mas muitas vezes apenas por meio de um questionário online e uma breve correspondência por e-mail. Como consumidores, estamos acostumados a acessar quase todo o resto online, diz Paul Johnson, cofundador e CEO da Lemonaid. Por que não deveríamos acessar serviços de saúde on-line se isso for clinicamente apropriado e feito da maneira certa?

Por enquanto, o Hims e seus semelhantes estão mantendo as coisas simples: eles se concentram no tratamento de um punhado de condições de baixo risco com medicamentos que têm uma pequena incidência de efeitos colaterais e, muitas vezes, oferecem seus serviços a preços baixos o suficiente para que os pacientes possam pagá-los sem seguro saúde . Mas os defensores do modelo acreditam que ele pode se tornar uma ferramenta poderosa e flexível para prescrever e vender medicamentos para todos os tipos de condições crônicas - tentando até mesmo as grandes empresas farmacêuticas, que já gastam dezenas de bilhões de dólares persuadindo as pessoas a tomar seus comprimidos, em e -comércio.

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A abordagem é especialmente adequada para os americanos de hoje, mais da metade dos quais sofre de algum tipo de condição crônica - e que estão cada vez mais evitando médicos de cuidados primários. Apenas 45% dos jovens de 18 a 29 anos mesmo tenho um médico de atenção primária, de acordo com uma pesquisa da Kaiser Family Foundation, muitas vezes devido à falta de acesso ou seguro saúde. De certa forma, oferecer medicamentos relativamente acessíveis - e consultas médicas - online seria uma solução simples para alguns dos problemas que afligem o sistema de saúde. Mas à medida que essas startups crescem e seu modelo pega, o equilíbrio de poder na área de saúde pode mudar profundamente, com empresas de tecnologia e farmacêuticas com grandes gastos exercendo influência crescente sobre as decisões de medicamentos dos pacientes - e os médicos relegados a realizar verificações de segurança pelo (virtual ) Caixa registradora.


Próximo paciente.

Matthew Roberson, um médico de medicina familiar de 44 anos que costumava trabalhar em uma clínica de Dallas, começa seu turno como médico da gigantesca economia sentando-se à mesa de seu apartamento em Pahrump, Nevada, e conectando-se ao Portal online Hims para ver com qual cliente o sistema o combinou.

Ele verifica a identidade digitalizada da pessoa primeiro, para garantir que é válida e de um dos cinco estados onde ele está licenciado para praticar. (Ele também verifica se a foto se parece com uma imagem adicional enviada pelo usuário.) Em seguida, ele verifica as respostas da pessoa a um questionário médico detalhado e vê quais outros medicamentos a pessoa está tomando. Se ele estiver prescrevendo remédios para queda de cabelo ou acne, ele revisará as fotos do paciente. Se ele estiver prescrevendo uma receita para um medicamento para disfunção erétil (DE), ele verificará se a pessoa não tem histórico de problemas cardíacos ou outros fatores complicadores. Se algo não estiver claro ou parecer problemático, ele enviará uma mensagem ao paciente. Caso contrário, ele entra em contato pelo portal online para sugerir um plano de tratamento e oferecer informações sobre o medicamento. Se o paciente concordar com o plano, Roberson aprova a prescrição e segue em frente. (Ele estima que dá sinal verde para cerca de 70% dos pedidos de pacientes.) A revisão inicial leva cerca de três a cinco minutos. Ele normalmente analisa entre 15 e 20 prontuários de pacientes por hora (incluindo aqueles de pessoas que desejam renovar suas prescrições) e registra entre 150 e 180 horas por mês.

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[Foto: Bart Cooke ]

No jargão dos reguladores, essa troca constitui o que é conhecido como estabelecimento de uma relação médico-paciente - um pré-requisito que remonta pelo menos a 1951, quando o Congresso alterou a Lei de Alimentos, Medicamentos e Cosméticos para classificar certos medicamentos como potencialmente inseguros para tomar sem a recomendação de um profissional médico, ou seja, uma receita. Naquela época, presumia-se que o paciente havia se consultado pessoalmente com o médico prescritor. Desde o surgimento da telemedicina, os conselhos médicos estaduais têm procurado definir como essa relação pode existir na forma eletrônica. Alguns estados exigem que médicos e pacientes interajam por telefone ou videochamada. Outros simplesmente exigem que qualquer avaliação baseada na Internet corresponda à qualidade de uma avaliação física. Em geral, os reguladores estão ficando mais amigáveis ​​e permitindo que os médicos prescrevam medicamentos sem nenhuma interação em tempo real. (O governo federal ainda proíbe prescrições de telemedicina da maioria das substâncias controladas, incluindo opióides.)

Para muitas pessoas, obter uma receita por meio de um questionário online é tão rigoroso quanto o processo tradicional - e muito semelhante. Prescrever algo como um medicamento para disfunção erétil é bastante algorítmico: são necessárias 10 perguntas para garantir que a pessoa está segura e, em seguida, [os médicos dizem], tudo bem, boa sorte, diz Jonathan Treem, um clínico geral em Denver.

Muitos defensores da saúde, no entanto, temem que as empresas farmacêuticas diretas ao consumidor estejam facilitando relações superficiais - ou pior, transacionais - com médicos, que em alguns casos começam depois o consumidor colocou o medicamento em seu carrinho de compras online. A principal interação agora está acontecendo diretamente entre a empresa que tem um grande interesse financeiro em pessoas que tomam seus medicamentos e os consumidores que estão acessando esses sites sem muito conhecimento médico, diz Matthew McCoy, professor assistente de ética médica e política de saúde na a Universidade da Pensilvânia. A ideia de exigir uma receita é que você converse com um médico - alguém que é especialista nessas questões - e ele o ajuda a aconselhar com base nas necessidades específicas que você tem. Portanto, é preocupante que as empresas possam estar transferindo o médico para o fundo desse processo.

Os céticos dizem que incentivar as pessoas a buscar prescrições especializadas online os desencoraja a agendar consultas com médicos que podem avaliar sua saúde de uma forma mais holística. Com esses serviços, o paciente faz o autodiagnóstico, escolhe o tratamento, faz a solicitação e me preocupo que o médico possa apenas carimbar isso, diz Steven Woloshin, diretor do Centro de Medicina e Mídia do Instituto Dartmouth. Como médico, meu trabalho é ajudar o paciente a tomar as melhores decisões. Isso não significa necessariamente um tratamento medicamentoso. . . às vezes é uma opção não medicamentosa ou apenas garantia.

Em um refrão conhecido do Vale do Silício, as empresas de telemedicina direta ao consumidor se isolam das críticas sobre as decisões de tratamento, dizendo que estão apenas facilitando as interações entre pacientes e médicos que trabalham para redes médicas terceirizadas. Somos uma plataforma de saúde que conecta pacientes a médicos e farmacêuticos, diz Zachariah Reitano, cofundador e CEO da Ro, não uma fabricante de medicamentos. Para prescrever medicamentos, o Hims tem parceria com uma empresa externa chamada Bailey Health, que paga aos médicos entre US $ 120 e US $ 150 por hora. Ro trabalha com várias redes, que pagam médicos por consulta, independentemente de eles passarem ou não prescrevendo. Notavelmente, porém, a rede de médicos primários de Ro, Roman Pennsylvania Medical, compartilha espaço de escritório com a marca voltada para o consumidor, e seu proprietário, Tzvi Doron, atua como diretor clínico para Ro.

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É uma configuração conveniente - e financeiramente vantajosa. Enquanto os fabricantes de medicamentos enfrentam regulamentações estritas da FDA sobre como podem comercializar seus produtos, plataformas têm flexibilidade na forma como promovem medicamentos, especialmente para usos off-label que não foram aprovados pelo FDA. A sertralina, uma versão genérica do antidepressivo Zoloft, é mais frequentemente prescrita para ansiedade e depressão, seu uso aprovado pela FDA. Roman e Hims, no entanto, oferecem a sertralina como um remédio off-label para a ejaculação precoce. Em março passado, a contraparte do Hims, Hers, postou um anúncio na mídia social promovendo o beta-bloqueador propranolol, um tratamento aprovado pelo FDA para hipertensão, como uma cura para a ansiedade de desempenho. (Nervoso com o seu grande encontro? O propranolol pode ajudar a parar sua voz trêmula, sudorese e coração acelerado.) O incentivo casual do anúncio para as pessoas usarem medicamentos prescritos para serem mais suaves - um uso ainda não aprovado pelo FDA - provocou uma reação mídia social, mas nada do FDA. (Em resposta a perguntas sobre a regulamentação dessas empresas, o FDA referiu Fast Company às suas políticas online.)

Essas empresas estão medicalizando as experiências cotidianas ou estão, na verdade, abordando uma lacuna na forma como as necessidades dos pacientes são atendidas? pergunta Patricia Zettler, professora assistente da Faculdade de Direito Moritz da Universidade Estadual de Ohio que estuda as leis e políticas da FDA. Nathan Cortez, um professor da Southern Methodist University especializado em legislação FDA, reconhece que essas empresas estão aparentemente transformando os desafios diários em problemas médicos que podem ser tratados, e que os anúncios que promovem o uso off-label de drogas tendem a exagerar os benefícios e encobrir o riscos. O governo federal arrecadou bilhões de dólares nas últimas décadas atrás de empresas farmacêuticas para promoção off-label, diz ele. Mas as startups diretas ao consumidor habitam uma área legal cinzenta: essas empresas não são fabricantes, rotuladoras ou médicos. Eles realmente não se encaixam em nenhuma descrição de entidades que o FDA regulamenta. Pelo menos ainda não.

Nesse ínterim, Cortez vê a Federal Trade Commission, que aplica os padrões de publicidade, como o órgão regulador com maior probabilidade de controlar as práticas de marketing dessas startups. Mas ainda há muito o que se atualizar. Em sua busca para adquirir novos clientes, as empresas de telemedicina direta ao consumidor gastaram centenas de milhões de dólares em publicidade nas redes sociais, televisão e (é claro) no sistema de metrô da cidade de Nova York. O Hims fez parceria com nomes como o rapper Snoop Dogg para promover seus serviços na TV; seus anúncios de metrô apresentam cactos visualmente ambiciosos. Ro empregou slogans lúdicos, como remédios para disfunção erétil de que você definitivamente não precisa, mas o seu 'amigo' estava perguntando sobre. As mensagens tendem a falar sobre problemas e sintomas - o tipo de coisa que você pode digitar nervosamente no Google. Problemas sexuais? Perda de cabelo? Ansiedade? Depressão? Existem pílulas para isso - clique aqui . Nesse contexto, a medicina passa a ser uma forma de marketing online. E os médicos, independentemente de sua estrutura de remuneração ou afiliação à empresa, são apenas mais uma etapa no funil de compras.


O empreendedor em série Sid Viswanathan estava procurando um novo projeto alguns anos atrás. Ele vendeu sua startup Cardmunch, um aplicativo móvel que transcreve cartões de visita, para o LinkedIn em 2011 e estava trabalhando na rede social como gerente de produto. Intrigado com a telemedicina, ele digitou as palavras farmacêutico e comece no LinkedIn e encontrou o perfil de Umar Afridi, um farmacêutico em East San Jose, Califórnia, que se descreveu como um entusiasta de startups. Eles começaram a trocar mensagens em 2015 e logo perceberam que as empresas de medicamentos diretos ao consumidor que estavam começando a levantar capital de risco precisariam de ajuda nos bastidores para entregar seus produtos. Eles lançaram a farmácia online Truepill em dezembro de 2016.

Hoje, Truepill atua como farmacêutico e centro de atendimento para alguns dos mais bem financiados vendedores de medicamentos baseados na Internet, incluindo Hims, Lemonaid e Nurx. A empresa está licenciada para preencher prescrições para clientes em todos os 50 estados e opera armazéns em East Bay, Brooklyn e Reino Unido, permitindo o envio de comprimidos em todos os Estados Unidos e, em breve, na Europa. (Mesmo os homens com assistência médica socializada querem seus remédios para DE de forma rápida e discreta.) Atualmente, está desenvolvendo ainda mais capacidade. Em agosto, a Truepill estreou sua própria rede de médicos, tornando-se um balcão único para qualquer pessoa que deseje vender medicamentos prescritos diretamente aos consumidores.

Viswanathan agora está de olho em parceiros maiores: os próprios fabricantes farmacêuticos. É incompreensível quando você liga uma televisão e vê um anúncio de medicamento ou percebe que um fabricante de medicamentos está enviando centenas de representantes de vendas a médicos individuais. . . é tão 20 anos atrás, diz ele. Ele quer persuadir os fabricantes de grande porte a não desperdiçar US $ 5 milhões em um anúncio de TV e, em vez disso, conduzir US $ 5 milhões em negócios por meio de um canal de publicidade mais inteligente e mensurável, direto para a telemedicina. Na sua opinião: a próxima onda de fabricantes de medicamentos estará pensando em como ir direto ao consumidor - como realmente possuir esse relacionamento com o paciente.

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Esse swell está se aproximando. As empresas farmacêuticas gastaram US $ 6 bilhões em anúncios diretos ao consumidor em 2016, ante US $ 1,3 bilhão em 1997, de acordo com um estudo recente do Journal of the American Medical Association —E eles estão começando a vender diretamente aos consumidores também. Nalpropion Pharmaceuticals fabrica seu medicamento para emagrecer Contrave disponível para os pacientes por meio do contrave­.com site, que usa uma rede de médicos e farmácias com sede em Phoenix chamada Upscript . O site já responde por 12% das vendas do medicamento. Quando o TherapeuticsMD começou a comercializar sua terapia de estrogênio Bijuva em abril passado, ele se conectou a uma rede de médicos por meio do site do medicamento. A farmacêutica agora está considerando trabalhar com um serviço como o Truepill para facilitar ainda mais as vendas. Vemos esses modelos como muito positivos para a indústria, diz o presidente da TherapeuticsMD, John Milligan. Até mesmo a Big Pharma está testando as águas: a Pfizer vende Viagra por meio do site Pfizer Direct (embora os pacientes devam trazer sua própria receita).

Sprout Pharmaceuticals , fabricante da droga para libido feminina, Addyi, adota uma abordagem mais amigável ao Google para encontrar seus clientes. Mulheres preocupadas com seu baixo desejo sexual e em busca de remédios online podem tropeçar no righttodesire.com site, que inclui um questionário de múltipla escolha. Se um entrevistado sinalizar que gostaria de melhorar sua vida sexual, ela acaba em uma página da Sprout Pharmaceuticals que a incentiva a preencher um questionário e agendar uma consulta por telefone de US $ 49 com um médico que pode prescrever uma receita. O que o site não diz: Addyi era rejeitado duas vezes pelo FDA antes de ser aprovado, e alguns especialistas questionam sua eficácia. Espero que as mulheres vejam os dados antes de tomarem esta droga, diz Steven Woloshin, do Dartmouth Institute. Os benefícios são marginais e podem causar danos importantes. A CEO da Sprout, Cindy Eckert, contesta sua avaliação, citando os resultados de três estudos revisados ​​por pares que avaliaram a eficácia da droga em relação a três resultados e encontraram melhorias. Addyi provou cientificamente a eficácia nesses resultados todas as vezes, diz ela. Quando Fast Company tentou comprar Addyi através do site da Sprout, o médico prescritor, que trabalha para uma rede chamada Firefly XD, não ofereceu nenhuma informação sobre a eficácia do medicamento.

As empresas farmacêuticas não são os únicos gigantes que podem se beneficiar de colocar o processo de prescrição totalmente online. Em junho passado, a Amazon gastou US $ 753 milhões na PillPack, que distribui medicamentos controlados pelo correio. O PillPack já permite que os médicos carreguem prescrições online quando um paciente solicita para começar a usar o serviço. Não é impensável que também possa agregar uma rede de médicos para agilizar o processo. E se a Amazon fizer isso, diz Milligan, eu posso ver outros jogadores, como Walgreens e CVS, se envolvendo também.

E o que acontece com os médicos? Joseph Kingsbery, gastroenterologista que mora na cidade de Nova York, passou alguns meses como consultor da K Health, uma startup que adota uma abordagem baseada em IA para a telemedicina (um algoritmo analisa os sintomas dos pacientes e, em seguida, envia um diagnóstico para um médico humano revisar) . Embora Kingsbery diga que gostava de aconselhar a empresa e até mesmo ajudá-la a recrutar médicos, a experiência o confirmou que ele nunca quis fazer trabalho de telemedicina sozinho. Sentado na frente de um computador, olhando identificações, marcando caixas - essa parte não me interessa nem remotamente, diz ele. Adoro ver pacientes. Eu amo interagir com eles.

Uma versão deste artigo apareceu na edição de outubro de 2019 da Fast Company revista .