Elon Musk pode colocar a Gigafactory da SolarCity de volta nos trilhos?

A instalação de 1,2 milhão de pés quadrados em Buffalo, NY, é definida para ser a maior fábrica de painéis solares do hemisfério ocidental. Agora só precisa abrir.

Elon Musk pode colocar a Gigafactory da SolarCity de volta nos trilhos?

Em Buffalo, NY, Elon Musk e sua empresa recém-adquirida, SolarCity, estão tentando construir a maior fábrica de painéis solares do hemisfério ocidental. Mas o projeto outrora anunciado enfrentou obstáculos significativos nos últimos anos.

A Gigafactory 2, como agora é chamada, é uma instalação de 1,2 milhão de pés quadrados a apenas uma curta distância de carro ao sul do centro de Buffalo, em um local de 88 acres chamado RiverBend que antes abrigava uma siderúrgica. Tornou-se um símbolo de esperança e revitalização para a cidade, uma parceria termômetro entre a iniciativa privada e o governo estadual, que já investiu cerca de US $ 1 bilhão no projeto até o momento, que promete trazer inovação ao Cinturão de Ferrugem, junto com empregos na indústria .

Conforme detalhamos em nosso novo recurso sobre a controversa aquisição da SolarCity por Tesla por US $ 2,6 bilhões, a empresa de energia solar fundada pelos primos de Musk, Lyndon e Peter Rive, a Gigafactory 2 foi um ponto de venda para a fusão e é a chave para o futuro de um novo produto: o Telhado Solar. Mas, nos últimos anos, o desenvolvimento do Gigafactory 2 enfrentou uma série de atrasos no projeto, desafios de automação e estouros de orçamento, de acordo com pessoas familiarizadas com o assunto. Com a pressão agora aumentando sobre Musk para liderar a revolução da energia limpa, as apostas não poderiam ser maiores para ele cumprir as promessas da Gigafactory 2. Essa fábrica deveria ajudar a salvar a cidade de Buffalo, assim como o planeta, diz uma fonte envolvida. Se falhar, causará um retrocesso em toda a indústria solar.




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A Tesla e a SolarCity afirmaram que o Gigafactory 2 está no caminho certo. As mudanças de cronograma e estratégia para a fabricação de células e módulos foram resultado do desejo de aumentar a capacidade da instalação ou da transição de nosso foco para Telhado Solar em vez de painéis tradicionais, disse um porta-voz da Tesla por e-mail. A empresa inicialmente aprovou Fast Company Pedido de visita às instalações, mas posteriormente inverteu o curso. (Em vez de, Fast Company foi autorizado a ver dentro da outra Gigafactory da Tesla, perto de Reno, NV, uma fábrica focada na produção de baterias que é muito mais desenvolvida.) O seguinte relato da evolução da fábrica, baseado em entrevistas com dezenas de fontes familiarizadas com o desenvolvimento do projeto, inclui muitos detalhes não relatados anteriormente.

A gênese do Gigafactory 2 pode ser rastreada até a aquisição pela SolarCity da startup de painel solar Silevo, em junho de 2014, por $ 200 milhões em estoque, mais $ 150 milhões adicionais vinculados a certas metas de desenvolvimento. A empresa achava que a tecnologia de painel da Silevo poderia alcançar um avanço no custo da energia solar, como Lyndon e Peter escreveram em um blog na época junto com Musk, que era então presidente do conselho e maior acionista da SolarCity. O trio também elogiou um acordo que Silevo fechou com o estado de Nova York para construir uma fábrica em Buffalo, e procurou aumentar a produção da fábrica. Silevo originalmente tinha metas modestas para Buffalo, mas quando Elon, Lyndon e Peter entraram em cena, essas metas aumentaram 5 vezes, disse um ex-funcionário de alto nível. Tivemos que lutar para descobrir como fazer isso.

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Projeto Whitney

O governador de Nova York, Andrew Cuomo, comprometeu US $ 750 milhões para financiar o projeto, com a condição de que a SolarCity gerasse 1.460 empregos diretos na manufatura na instalação e gastar US $ 5 bilhões em investimentos em áreas relacionadas na próxima década, quando a fábrica se tornar totalmente operacional. O acordo foi feito em colaboração com o Empire State Development, uma agência pública que promove o desenvolvimento econômico regional, e o Instituto Politécnico da Universidade Estadual de Nova York (SUNY). Musk and the Rives tinha como meta uma capacidade de produção anual superior a um gigawatt até o primeiro trimestre de 2016. [Lyndon] Rive disse: 'Vou construir SolarCity, minha visão, meu bebê, meu futuro aqui em Buffalo,' porque ele acredita em Buffalo, disse Cuomo em setembro de 2014, no cerimônia de inauguração da fábrica .

Mas o projeto enfrentou desafios. O objetivo era construir o que é conhecido como painéis solares de alta eficiência que apresentam células premium que podem converter a luz do sol em energia em uma porcentagem materialmente mais alta e a um custo equivalente ao que a SolarCity vinha pagando aos fabricantes chineses por mais energia solar de eficiência padrão painéis. (Este último pode produzir cerca de 250 watts por painel e converter a luz solar a uma taxa de eficiência de cerca de 13% a 18%.) Embora a empresa tenha se concentrado no desenvolvimento de um painel solar de estilo mais padrão no início, sua atenção acabou se voltando para um que apresentava cerca de 330 watts por painel, que esperava atingir uma taxa de eficiência de células solares de cerca de 22%. Internamente, as equipes se referiam a esse esforço de desenvolvimento de painel como Projeto Whitney. Mas os preços dos painéis em todo o mundo estavam despencando ao ponto da comoditização, caindo mais de 75% desde 2009, e a equipe do Silevo lutou para criar um produto economicamente viável. Em uma ligação com os acionistas em fevereiro de 2015, Lyndon atrasou o cronograma: a fábrica, ele indicou, agora estaria construída e pronta para equipamentos no início de 2016 (enquanto a meta de produção de um gigawatt não seria atingida até o primeiro trimestre de 2017 )

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Os trabalhadores instalam utilitários nas enormes instalações de produção da SolarCity em RiverBend. [Foto: Derek Gee / Buffalo News]

A equipe de P&D da Silevo, trabalhando em um antigo prédio da Solyndra em Fremont, CA, no início de 2015, tentou criar uma linha de produção piloto que esperavam um dia replicar em Buffalo. Seu objetivo na instalação de Fremont era atingir uma capacidade de produção anual de 100 megawatts, o que lhes permitiria atingir 10 vezes essa capacidade na Gigafactory da empresa. Mas como o gabinete do governador Cuomo, junto com a Empire State Development corporation e a SUNY Polytechnic, anunciado que a fabricação de alto volume logo estaria online na Gigafactory, a equipe de P&D da Silevo ainda estava descobrindo como montar à mão os módulos em Fremont que esperavam produzir em Buffalo, de acordo com várias fontes.

Para atingir a meta de 100 megawatts, as fontes indicam que a linha de produção piloto em Fremont eventualmente precisaria produzir entre 800 a 1.000 painéis Whitney de alta eficiência por dia. Mas a equipe não foi capaz de automatizar o processo de forma consistente o suficiente para produzir mais de dezenas de painéis Whitney por dia, de acordo com pessoas familiarizadas com o assunto. A maior parte da produção resultou em sucata, dizem eles. O grande problema era simplesmente que eles não conseguiam expandir a tecnologia a ponto de ser possível executá-la em uma fábrica, explica uma fonte familiarizada com o desenvolvimento. Um porta-voz da SolarCity reconhece que a empresa teve problemas com alguns de seus equipamentos de automação, mas disse que isso não era necessariamente devido à sua tecnologia de célula.

Várias fontes também afirmam que mesmo os painéis Whitney que passaram pelo processo de automação em Fremont não eram confiáveis ​​o suficiente para o mercado. Normalmente, os painéis solares são projetados para durar várias décadas em telhados, mas de acordo com essas fontes, no início de 2016, os painéis Whitney foram reprovados em testes internos que determinaram se eles atendiam à longevidade padrão da indústria. A SolarCity decidiu prosseguir com a instalação de testes em cerca de 70 telhados de clientes. Mas, em muitos casos, os painéis do Whitney duraram apenas algumas semanas antes do mau funcionamento e, posteriormente, precisaram ser removidos, de acordo com duas fontes familiarizadas com o assunto. (Um porta-voz da SolarCity diz que as implantações de teste geraram dados que desde então ajudaram a melhorar o produto e que seus clientes foram reembolsados ​​por qualquer perda de produção solar.)

Até o momento, existem cerca de cinco residências de clientes ainda equipadas com painéis Whitney.

Problemas em RiverBend

Enquanto isso, em Buffalo, a SolarCity gastava centenas de milhões de dólares em financiamento do governo para construir a fábrica o mais rápido possível. Por causa de seu contrato de arrendamento com o estado de Nova York, a SolarCity atuou como locatária das instalações, o que significa que os bens e equipamentos adquiridos com fundos estaduais pertenciam ao estado por meio do SUNY Polytechnic Institute. Mesmo assim, a SolarCity estava essencialmente direcionando o layout da instalação e tomando decisões sobre equipamentos para operações futuras. Mesmo que a linha de produção em Fremont não tenha sido finalizada, de acordo com várias fontes, a empresa comprou mais de US $ 250 milhões em maquinário personalizado para Buffalo em 2015 e 2016 usando fundos estaduais. Grande parte ficou ociosa enquanto os layouts eram reconfigurados e o prédio ainda estava sendo construído. (Um porta-voz da SolarCity sugere que o pedido de algumas dessas máquinas com antecedência se deveu em parte aos prazos de entrega do equipamento de 12 meses ou mais. investigadores federais supostamente começou a olhar para práticas questionáveis ​​de como a administração Cuomo concedeu contratos de desenvolvedores terceirizados , que alguns especialistas sugerem que também atrasou o projeto.)

Além disso, o equipamento foi comprado de forma que a fabricação do painel não pudesse começar a sério, mesmo que o edifício estivesse pronto para isso. A meta da empresa era chegar a um gigawatt de capacidade de produção anual fabricando 10.000 painéis de alta eficiência por dia, em quatro a cinco linhas de produção. Mas em vez de começar criando, digamos, uma ou duas linhas de produção em Buffalo por vez, ela comprou uma fração do equipamento necessário até mesmo para uma única linha de produção de painéis Whitney. Na fábrica de baterias da Tesla [em Reno, NV], eles [adicionaram] para torná-la cada vez mais funcional, enquanto em Buffalo, a SolarCity tentou fazer tudo de uma vez, diz uma fonte experiente. Em retrospecto, foi realmente louco. (Um porta-voz da SolarCity diz que a empresa distribuiu os pedidos significativos [de equipamentos] para os primeiros 550 megawatts de produção de células.)

A Gigafactory 2, em dezembro de 2016, coberta de neve atrás de uma cerca de arame. [Foto: Austin Carr]

Alguns membros da empresa teorizam que a equipe da Silevo foi influenciada pela estrutura de pagamentos ganhos de sua aquisição pela SolarCity, o que daria a alguns membros da equipe grandes bônus por atingir certos marcos de tecnologia e produção em datas predeterminadas. Essa estrutura de incentivos incentivou resultados horríveis, afirma uma fonte. (SolarCity se recusou a comentar sobre como essa estrutura de pagamento ganho influenciou o desenvolvimento do Gigafactory 2.) Mas outras fontes dizem que era mais uma questão de a empresa não ter uma competência central geral na construção de fábricas. A Silevo era uma empresa de P&D muito boa no laboratório, diz um ex-executivo da SolarCity. E a SolarCity não tinha conhecimento institucional na fabricação de energia solar em grande escala. Mesmo assim, eles tinham esse estilo de gestão almiscarado, onde se mantinham avançando. No início de 2016, disse a fonte competente, estava claro que eles estavam caminhando para alguns atrasos e problemas orçamentários sérios, mas ninguém parecia pronto para admitir isso.

No primeiro semestre de 2016, as pressões financeiras da SolarCity também estavam se intensificando e, outra fonte envolvida diz, tudo simplesmente parou. Iríamos contar com o dinheiro da SolarCity para concluir o projeto Buffalo, mas nossas vendas caíram tanto que todo o dinheiro simplesmente parou. A empresa confirma que havia atividade limitada em Buffalo durante este período, mas explica que as operações pretendidas em Buffalo estavam mudando e a atenção da administração estava totalmente focada nisso.


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Enquanto a Tesla estava considerando a aquisição da SolarCity em meados de 2016, Musk visitou as instalações de Fremont para avaliar o progresso de fabricação da empresa. De acordo com várias fontes, enquanto visitava o site, ele disse à equipe que achava que poderia fazer muito mais do que um gigawatt em Buffalo. Ele propôs que eles tentassem dobrar ou triplicar a saída do Gigfactory 2. Nas semanas seguintes, a empresa redesenhou o layout da fábrica para tentar encaixar mais equipamentos no espaço para aumentar a capacidade de produção. A maioria das fontes diz que foi uma decisão inteligente e de longo prazo, embora também significasse alterar certos cronogramas e premissas financeiras. As coisas estavam mudando constantemente. A administração nunca foi capaz de estabelecer uma meta, diz uma fonte familiarizada com o desenvolvimento do Gigafactory.

Em uma teleconferência de resultados mais tarde naquele verão, Peter Rive, que era então CTO da SolarCity, explicou os méritos das mudanças aos acionistas: Não queremos apressar para realmente iniciar a instalação de alguns dos equipamentos para a linha de celular e, em seguida, fazer com que seja um layout lamentável apenas alguns meses depois. Ele acrescentou que a fabricação do módulo da SolarCity estava realmente adiantada. A empresa, àquela altura, também começou a considerar como poderia ser capaz de fabricar seu novo produto de telhado solar em Buffalo, o que a levou a reavaliar se deveria realmente produzir os chamados módulos de placa plana da Silevo.

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Em novembro, o local estava finalmente quase pronto para acomodar máquinas. Mas o custo da construção ultrapassou o orçamento em pelo menos US $ 130 milhões e, para pagar pelo equipamento restante, a SolarCity precisaria desembolsar cerca de US $ 200 milhões para si mesma, de acordo com pessoas familiarizadas com o assunto. No mês seguinte, a SolarCity, tendo determinado que Silevo não alcançaria dois de seus três marcos de produção e tecnologia, decidiu que deveria trazer um parceiro externo, a Panasonic, para ajudar a suportar os custos e assumir a fabricação de células solares.

Renderização da fábrica da SolarCity [Ilustração: cortesia de Empire State Development]

o número 11

Cidade da Luz

Desde a fusão, a Tesla e a SolarCity puderam compartilhar conhecimentos e recursos e desviar sua atenção para a produção de telhas solares em RiverBend, em vez de painéis Whitney. Mas, de acordo com fontes, com a Tesla focada em aumentar a produção do Modelo 3 em suas outras fábricas, o próprio Musk ainda não visitou a fábrica de Buffalo. O CEO e o CTO da Silevo deixaram a empresa e houve demissões adicionais em Fremont e Buffalo. Embora o estado de Nova York tenha investido mais de US $ 900 milhões em fundos do contribuinte até agora no projeto e seus desenvolvimentos associados, a SolarCity gastou cerca de US $ 20 milhões em despesas de capital em Buffalo até agora, de acordo com várias fontes. (A empresa confirma este número, mas diz nos próximos anos, Esperamos que o projeto contribua muito mais em empregos e valor econômico do que o estado gasta.) SolarCity atualmente não espera que o Gigafactory 2 alcance um gigawatt de produção de módulo solar até 2019.

O gabinete do governador Cuomo e o SUNY Polytechnic Institute se recusaram a comentar esta história. Em uma declaração fornecida a Fast Company Jason Conwall, porta-voz da Empire State Development Corporation, diz que a instalação da Tesla em Buffalo logo começará a produzir a tecnologia solar mais avançada do mercado. A Gigafactory em RiverBend fará produtos para distribuição em todo o país e continua dentro do cronograma, com inauguração oficial prevista para o terceiro trimestre de 2017.

As consequências financeiras para a Tesla serão significativas se o Gigafactory 2 não atingir seus objetivos. De acordo com seu acordo com o estado de Nova York, se a empresa não cumprir suas obrigações durante qualquer ano na década após atingir a capacidade de produção total, a Tesla deve pagar uma multa de $ 41,2 milhões por ano e pode perder seu aluguel para a Gigafactory . Em um arquivamento da SEC de maio, Tesla disse: Embora continuemos a permanecer no caminho com nosso progresso na Gigafactory 2, nossas expectativas quanto ao custo de construção da instalação, aquisição de equipamentos de fabricação e suporte às nossas operações de fabricação podem se revelar incorretas, o que pode nos sujeitar a despesas significativas para alcançar os benefícios desejados.

A pressão agora recai sobre Musk e Tesla para cumprir as promessas que a SolarCity fez à cidade de Buffalo e ao estado de Nova York. Para uma indústria de energia limpa que já enfrenta ventos políticos contrários, e um CEO de alto perfil frequentemente destacado como a melhor aposta da América para acabar com a dependência do país dos combustíveis fósseis, os próximos anos serão cruciais. Mesmo antes de o presidente Trump anunciar a retirada dos EUA do acordo climático de Paris, muitos observadores da indústria dizem que as probabilidades estavam contra a Tesla e a SolarCity, considerando a competição que enfrenta na China, onde os investimentos do país em energia solar e outros as renováveis ​​superam em muito o resto do mundo . Diz Shayle Kann, chefe da GTM Research, que analisa a indústria de energia renovável. Construir [esta fábrica de energia solar] é difícil de fazer. É um caminho difícil pela frente, mas essa é a especialidade de Elon Musk.

Para os residentes de Buffalo, as pressões que Tesla enfrenta são menos uma preocupação imediata do que a necessidade de um emprego na Gigafactory 2. A previsão foi reduzida para o número de oportunidades de fabricação direta que a instalação oferecerá, com documentos indicando que apenas ao redor Serão criadas 500 vagas na própria fábrica. Em uma série de feiras de empregos realizadas na cidade em dezembro, os recrutadores disseram aos possíveis contratados que a instalação provavelmente seria altamente automatizada. Vou tentar candidatar-me a algo na área de manufatura, disse-me um candidato a emprego desapontado após uma das sessões de recrutamento. Eu gostaria de um cargo de supervisão - fui maquinista por 35 anos e fui recentemente demitido - mas [o representante da SolarCity] disse que se eu quisesse um emprego, seria de nível básico, pagando cerca de US $ 15 por hora.

A fábrica de energia solar da Tesla com o horizonte de Buffalo à distância. [Foto: Austin Carr]

Mesmo assim, os candidatos, autoridades municipais e outros residentes permanecem otimistas. Eles expressam orgulho pela possibilidade de fazer parte do futuro, em vez de ficar presos na esperança de um renascimento das indústrias do passado. Eles também têm fé em Elon Musk, que, vários deles me disseram durante minha visita, é um visionário e um inovador. Eles ainda acreditam que Buffalo, conhecida localmente como a Cidade da Luz, fará parte da revolução solar.

Agora que a SolarCity foi fundida com a empresa de Elon Musk, o prefeito Byron Brown me disse em dezembro, ela realmente atrai os olhos do mundo para Buffalo.