Conheça a mulher que transforma os parques do condado de Los Angeles em veículos para a equidade

Seja organizando uma resposta de linha de frente à insegurança alimentar e habitacional causada pela pandemia ou criando um programa de empregos para jovens locais, Norma Edith García-Gonzalez colocou o serviço no centro de seu trabalho, liderando o departamento de parques do condado de Los Angeles.

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[Ilustração: Emans]

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Quando Norma Edith García-Gonzales assumiu o comando do Departamento de Parques do Condado de Los Angeles durante o primeiro verão incerto da pandemia, os parques do condado ficaram lotados, com um aumento de cerca de 300% no número de visitantes em relação a um ano típico. As pessoas não vinham apenas para recreação: à medida que a pandemia afetava a economia, especialmente nos bairros de baixa renda que compõem grande parte do condado não incorporado de L.A., as pessoas usavam os parques como abrigo de último recurso.

Assim, García-Gonzalez mudou, transformando o departamento em uma linha de frente da resposta à pandemia, hospedando locais de teste de coronavírus e, posteriormente, centros de vacinação COVID-19, e fornecendo comida e abrigo para populações vulneráveis. “Isso revigorou e redefiniu nosso senso de ser nutridores da comunidade”, diz García-Gonzalez, a primeira mulher e a primeira pessoa de cor a liderar os parques do município. “Decidi que não podemos voltar a ser o departamento que éramos.”



Nos meses seguintes, o departamento de García-Gonzalez adotou uma nova missão: repensar o que seus 180 parques podem oferecer às comunidades não incorporadas do maior município do país, com foco na equidade para grupos vulneráveis. Em contraste com a cidade de Los Angeles, que tem forçosamente removido grandes acampamentos de moradores de rua de seus parques, os parques municipais de García-Gonzalez continuaram a servir como abrigos ad hoc, abrigando pessoas em academias e oferecendo mantimentos gratuitos por meio de despensas de alimentos. Para García-Gonzalez, esses esforços estão “voltando ao básico porque os parques sempre serviram como centros de comunidades”.



O departamento de parques também priorizou os jovens carentes do condado, estendendo o horário de serviço e eliminando taxas para ligas recreativas após a escola, enquanto treinava funcionários para lidar com abuso de substâncias, risco de suicídio e atividade de gangues. O departamento ainda empregos criados voltado para esses adolescentes; contratação de 700 jovens para funções em programas de recreação e call center, tornando-se a maior empregadora de jovens do município.

O foco de equidade de García-Gonzalez também está orientando como o departamento aumenta seus serviços ao adicionar seis novos parques, incluindo um no bairro Walnut Park, no sul de Los Angeles, onde mais da metade de seus 15.000 moradores - que nunca tiveram espaço aberto nas proximidades - irão logo viverá a 10 minutos a pé de um parque público.