A cena dramática do retorno da Apollo 13 à Terra que você não verá no filme de Tom Hanks

A Apollo 13 pode ter sido o Uh, Houston, tivemos uma missão problemática, mas um grupo pouco conhecido de canadenses ajudou a salvar o dia nos últimos momentos do vôo.

A cena dramática do retorno da Apollo 13 à Terra que você não verá no filme de Tom Hanks

Este é o 25º de uma série exclusiva de 50 artigos, um publicado a cada dia até 20 de julho, explorando o 50º aniversário da primeira aterrissagem na Lua. Você pode conferir 50 Dias para a Lua aqui todos os dias .

O telefone tocou às 13 horas. no Instituto de Estudos Aeroespaciais da Universidade de Toronto. Era uma quinta-feira - 16 de abril de 1970 - e o mundo foi consumido pela história da Apollo 13, a nave lunar americana que foi danificada pela explosão de um tanque de oxigênio.

Os três astronautas - Jim Lovell, Fred Haise e Jack Swigert - refugiaram-se em seu módulo lunar, uma espaçonave apertada mesmo com duas pessoas morando nela. Eles deram a volta na Lua e voltaram voando para a Terra, o tempo todo lutando por cinco dias com os problemas de voar no espaço com uma espaçonave gravemente danificada. Na quinta-feira às 13h00 ET, faltavam apenas 24 horas para a aterrissagem, se seu retorno improvisado à Terra continuasse a funcionar bem.



O Módulo de Serviço severamente danificado, fotografado do Módulo Lunar / Módulo de Comando. [Foto: NASA]

Havia um problema final: como se livrar do módulo lunar.

O filme de Tom Hanks de 1995 Apollo 13 , dirigido por Ron Howard, descreve os eventos do voo quase calamitoso, mas deixa de fora esta cena crucial: como a NASA resolveu este enigma de última hora.

Em um vôo espacial típico da Apollo, os astronautas alijaram o módulo lunar enquanto todos ainda estavam na órbita lunar. Mas, no caso da Apollo 13, o módulo lunar Aquarius tinha sido o bote salva-vidas dos astronautas, fornecendo abrigo, oxigênio e suprimentos, porque o módulo de serviço, que normalmente suportava o módulo de comando, tinha um buraco aberto na lateral, tornando o módulo de comando ineficaz durante o vôo espacial. Os astronautas desligaram o módulo de comando Odyssey, preservando seus recursos para reentrada. Assim, à medida que as naves espaciais se aproximavam da Terra, o módulo lunar que fora indispensável para a Apollo 13 no espaço havia sobrevivido à sua utilidade e teve que desaparecer.

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Mas tinha que ser liberado de tal forma que, conforme Odisséia e Aquário reentrassem na atmosfera da Terra, o módulo lunar mais leve e descartado não colidisse com o módulo de comando e o danificasse ou colocasse em perigo.

Os procedimentos usuais não se aplicam aqui. Não havia combustível para as manobras, o que teria ajudado a separar o módulo de comando e o módulo lunar em um vôo espacial típico.

O túnel de atracação que conectava as duas naves era pressurizado, então a ideia era usar essa pressão como uma espécie de mola de ar para separar as duas espaçonaves.

Mas houve uma complicação. O túnel de atracação era normalmente liberado com uma carga explosiva. Normalmente, isso não representava perigo, porque o túnel era despressurizado antes da separação. Mas se o túnel ainda estivesse pressurizado, as ondas de choque dos explosivos poderiam colocar em risco a escotilha do Odyssey e colocar os astronautas em perigo ao reentrarem.

E então o telefone tocou no Instituto de Estudos Aeroespaciais da Universidade de Toronto (UTIAS), casa de um professor e cientista chamado Barry French, um especialista em ondas de pressão no espaço.

Uma secretária irrompeu em uma reunião de equipe com a notícia de que a NASA precisava de sua ajuda para levar os astronautas da Apollo 13 de volta à Terra em segurança.

A NASA queria apenas um número: qual deveria ser a pressão no túnel de atracação na separação?

Demais, a escotilha dos astronautas pode ser fatalmente danificada.

Muito pouco, e o módulo lunar não seria empurrado para longe o suficiente, e também poderia colocar os astronautas em perigo.

A NASA precisava de uma resposta às 16h.

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Philip Sullivan, então um jovem membro do corpo docente, lembra de todos lutando para obter algumas ferramentas básicas - suas regras de cálculo, textos sobre propagação de ondas de choque - e depois se reunindo em uma sala de aula com bastante espaço no quadro-negro. Eles se dividiram em dois grupos e trabalharam o problema separadamente, para ver o que cada grupo apresentaria. Fizemos horas de matemática para descobrir isso, diz o professor Sullivan.

Na hora marcada, eles haviam concordado em um número: 2 psi no túnel, um nível que os astronautas estabeleceriam. Isso era muito mais baixo do que o padrão de 5 psi, mas o suficiente para empurrar o módulo lunar para longe, como Sullivan lembra, a 2 pés por segundo, cerca de 2,4 km / h.

O Módulo Lunar Apollo 13, momentos após seu lançamento bem-sucedido. [Foto: NASA]

Funcionou perfeitamente. Um dos grandes momentos da história da Apollo é o descontrole da alegria no Controle da Missão quando o módulo de comando Odyssey da Apollo 13 aparece em suas telas sob seus três paraquedas (visto aqui às 9h50 no vídeo da CBS News).

Um potencial desastre espacial se transformou em um triunfo de coragem e engenhosidade.

Anos depois, diz Sullivan, a equipe da Universidade de Toronto descobriu duas coisas. Eles refizeram seus cálculos de régua de cálculo e quadro-negro usando computadores, e os gráficos ficaram virtualmente idênticos.

O Módulo de Comando faz uma aterrissagem bem-sucedida no Pacífico Sul. [Foto: NASA]

Sullivan diz que eles sempre presumiram que seu grupo, um pouco afastado do exército normal de pessoal de apoio da NASA, fosse algum tipo de reserva. Outra pessoa - na fábrica de módulos lunares de Grumman em Long Island ou no Controle da Missão em Houston - estava executando sua própria versão dos cálculos da Universidade de Toronto.

Em 2010, no 40º aniversário do retorno seguro da Apollo 13, Fred Haise, o piloto do módulo lunar da missão, viajou para a Universidade de Toronto para agradecer aos engenheiros que fizeram as contas naquela tarde de quinta-feira.

Ele nos disse que não havia ninguém mais trabalhando em nossos cálculos, lembra Sullivan. Eles estavam contando conosco.


Um Salto Gigante por Charles Fishman

Charles Fishman, que escreveu para Fast Company desde a sua criação, passou os últimos quatro anos pesquisando e escrevendo Um Salto Gigante , seu New York Times livro best-seller sobre como levou 400.000 pessoas, 20.000 empresas e um governo federal para levar 27 pessoas à Lua. ( Você pode solicitar isto aqui .)

Para cada um dos próximos 50 dias, estaremos postando uma nova história de Fishman - uma que você provavelmente nunca ouviu antes - sobre o primeiro esforço para chegar à Lua que ilumina tanto o esforço histórico quanto o atual. Novas postagens aparecerão aqui diariamente, bem como serão distribuídas via Fast Company ’ s mídias sociais. (Acompanhe em # 50DaysToTheMoon).