Fry’s está morto e está levando parte da cultura do Vale do Silício com ele

O varejista de produtos eletrônicos sempre foi uma mistura de experiências e tornou-se uma loja morta caminhando. Mas ainda é difícil imaginar o Vale sem ele.

Fry’s está morto e está levando parte da cultura do Vale do Silício com ele

A Fry’s Electronics não existe mais. A cadeia de superlojas de computadores e eletrônicos de consumo está fechando suas 31 lojas restantes , juntando-se assim à Circuit City, CompUSA e meu amado RadioShack entre os outrora poderosos varejistas de produtos de tecnologia que entraram em declínio e finalmente entraram em colapso.



Se você mora em um dos 41 estados que não tinham Fry’s ou não se considera um nerd, esta notícia pode não significar nada para você. Mas para alguns de nós, a morte de Fry - embora inevitável - é um choque. (Felizmente, o Micro Center, outra rede venerável que se inclina mais para a metade oriental dos EUA, é ainda conosco .)

A Fry's acabou tendo localizações tão ao leste quanto Indiana, mas começou na Bay Area em 1985, onde foi co-fundada por três irmãos cujo pai vendeu seu império de mercearia (também chamado Fry’s ) e deu-lhes parte das receitas. Seu relacionamento com o Vale do Silício era simbiótico, e sua perda parece um golpe para a cultura do Vale, tanto quanto um fracasso empresarial.



porque eu não posso terminar nada

Oficialmente, a Fry’s está culpando as mudanças no setor de varejo e os desafios impostos pela pandemia Covid-19 pelo seu fechamento. Mas é claramente degradante há anos. Em seus tempos de boom, tinha mais caixas registrando compras do que qualquer outra loja que eu já vi, e mesmo assim a fila do caixa era sempre longa e tortuosa. Quando a loja em Palo Alto, Califórnia - onde eu comprava com mais frequência - parou de precisar de um funcionário para bancar o policial de trânsito para esse ritual, eu sabia que algo estava errado.



Fry’s Palo Alto antes que as prateleiras se tornassem cidades fantasmas. Observe o Mace com caixa rosa no final do corredor do software. [Foto: Harry McCracken]

Em 2019, Fry’s caiu de um penhasco. Outrora um chifre tecnológico da abundância, as lojas de repente tiveram problemas para manter até mesmo o mínimo de itens em estoque. A empresa reivindicado que isso se deveu à sua mudança para um modelo de negócios envolvendo itens em consignação e pagando seus fornecedores apenas depois que o item era vendido. Isso pode ter sido verdade, mas a mudança parecia estar destruindo Fry's no processo.

Pouco antes de a pandemia prejudicar o varejo de todos os tipos, por acaso eu estava nas proximidades da loja Fry em Roseville, Califórnia, e parei. Uma grande porcentagem da loja estava vazia, com bolsos ocasionais de produtos aleatórios espalhados por toda parte. Não tenho certeza de como a corrente sobreviveu por mais um ano.

Extravagante e sem charme

Entre as coisas que tornavam um Fry’s um Fry’s estavam as decorações extravagantes. A locação em Palo Alto, por exemplo, tinha um tema do Velho Oeste e apresentava manequins vestidos de cowboys e cowgirls em meio a impressoras a jato de tinta, aparelhos de som automotivos e TVs de tela grande. Lamento não ter chegado à loja em Woodland Hills, Califórnia, que era baseada em Alice no Pais das Maravilhas e ficou incrível em fotos .

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E, no entanto, nunca descreveria Fry's como charmoso. Era famosa por seu péssimo atendimento ao cliente: em 1997, Forbes escreveu sobre um aros e obstáculos política destinada a desencorajar os clientes de devolver produtos. Os funcionários tendiam a parecer um pouco sonâmbulos, e nem me ocorreu procurar aconselhamento técnico com eles.

A Fry’s parecia considerar cada cliente como um potencial ladrão de lojas - colocava suas compras em sacolas transparentes, e sair do local envolvia mostrá-las e seu recibo para um funcionário que (em teoria) verificou que correspondiam. Quando se descobriu que a empresa tinha sido roubado de pelo menos $ 65 milhões por um vice-presidente que dirigia a Ferrari, um desfalque, a justiça cármica parecia estar em ação.

Até mesmo o slogan da rede - um boom. Suas melhores compras são sempre na Fry’s! - estava carregada de decepção. No geral, seus preços não pareciam melhores do que os de qualquer outra pessoa - embora fosse um bom lugar para comprar cabos sem ser furado.

Não, o que era empolgante em Fry's não era a experiência de compra em si. Era material - enormes quantidades de gadgets, componentes, acessórios e itens relacionados, do sexy ao mundano ao simplesmente estranho. E por anos, isso foi o suficiente.

Quando a empresa deixou de ser uma máquina de lucro para se tornar uma empresa problemática, eu não sei. (Era uma propriedade privada e conhecida por sua natureza secreta.) Mas a era que tornava Fry essencial havia muito se foi. Houve o surgimento da Amazon e de outros comerciantes on-line, é claro, o que deu aos geeks acesso a uma seleção ainda mais ilimitada de produtos, muitas vezes a preços mais baixos. Fry’s, por sua vez, não pareceu levar a internet a sério no início; uma vez que lançou uma presença online real, era tarde demais para recuperar o atraso.

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Mas não foi apenas o e-commerce que diminuiu a necessidade de um lugar como o Fry’s. No apogeu da corrente, o PC era rei. Quando os amadores não estavam comprando novos computadores, eles estavam atualizando os que já possuíam com itens como mais RAM, armazenamento adicional e placas de som aprimoradas. À medida que o centro de gravidade da indústria mudou para laptops fechados - e depois smartphones - esse ecossistema diminuiu de importância.

E então havia o software - na Fry’s, corredores e corredores dele. Hoje, é muito mais provável que baixemos aplicativos; mesmo assim, o negócio de software para PC é uma triste sombra do que era.

Para onde todas as coisas foram? [Foto: Harry McCracken]

Por anos, ficou óbvio que Fry's estava lutando para descobrir o que deveria ser em tempos menos centrados no PC. Quando reduziu o tamanho de sua seção de software, preencheu parte do espaço liberado com fragrâncias falsas. Mesmo em uma loja notável por suas ofertas ecléticas - no Twitter, um enlutado elogiou o bolo de frutas de Fry - isso pareceu um exagero.

Em um nível ainda mais alto, Fry's era uma manifestação física de um Vale do Silício que não existe mais. Na época em que foi fundada e prosperou, os produtos icônicos do Valley eram, de fato, produtos - de desktops Apple a impressoras a laser HP e discos rígidos Seagate. Mas neste século, os maiores novos sucessos da área, como Google e Facebook, cresceram rapidamente porque seus negócios eram inteiramente baseados na nuvem e de uso gratuito. Você não precisava ir à Fry’s para obtê-los, o que cortou a estreita relação entre a loja e a região que a gerou.

Os Palo Alto Fry’s que habituava fecharam no final de 2019, altura em que a minha relação com a empresa praticamente terminou. Eu consegui sobreviver. Mas estou feliz por ter visto Fry's no início da década de 1990 - quando se tratava do vibrante presente e futuro do Vale do Silício, em vez de um resquício de seu passado.