Origens surpreendentes do Google Chromecast - e futuro incerto

Aos seis anos, o player de streaming do Google está em uma encruzilhada.

Origens surpreendentes do Google Chromecast - e futuro incerto

Quando o Google lançou o Chromecast em 24 de julho de 2013, o gerente de produto Rishi Chandra não tinha certeza se teria sucesso ou não.

O dongle de TV de US $ 35 era uma anomalia entre os dispositivos de streaming, tanto pelo preço baixo quanto pela falta de um controle remoto adequado. Também era uma estranheza para o Google, que na época tinha pouca experiência em construir seu próprio hardware. Chandra lembra que o Google gerou apenas uma única linha de produção para o primeiro lote de Chromecasts.

Três horas após o anúncio do produto, ele estava esgotado.



Ressoou tão bem que acho que até nos surpreendeu o sucesso do produto. diz Chandra, que agora é vice-presidente e gerente geral de hardware doméstico inteligente do Google com a marca Nest.

Seis anos e 55 milhões de dispositivos habilitados para Chromecast depois, Chandra diz que as vendas ainda estão crescendo, e o produto ajudou a inspirar o conceito de computação ambiental mais amplo que o Google agora está empurrando para dispositivos como os alto-falantes do Google Home. Ainda assim, o Chromecast quase não mudou desde que foi lançado em 2013, exceto para obter uma atualização de design industrial e uma versão capaz de streaming de vídeo 4K. Sua participação no mercado vem diminuindo continuamente nas mãos de streamers baratos Roku e Amazon Fire TV Sticks. Mesmo enquanto o Chromecast comemora seis anos de sucesso, seu futuro parece mais sombrio do que nunca.

O Chromecast em sua forma original, mais parecida com um bastão. [Foto: Google]

A mini inicialização dentro do Google

A ideia original para o Chromecast veio de Majd Bakar, um engenheiro do Google que percebeu a maneira incomum como sua esposa, Carla Hindie, transmitia vídeos em sua televisão. Em vez de navegar pelos menus do console de jogos, ela usaria um laptop para adicionar o vídeo à fila primeiro.

Chandra se lembra de ter tido uma experiência semelhante em casa, vendo sua esposa assistindo a vídeos do YouTube em um laptop na sala de estar em vez de na TV.

Eu dizia: ‘Por que você não coloca na TV?’ E ela dizia ‘É muito chato, & apos; Chandra diz.

Na época, Chandra liderava uma plataforma de TV separada dentro da empresa, chamada Google TV. Os revisores encontraram lento e complicado , e não estava recebendo muita tração dos fabricantes de TV e decodificadores.

O Chromecast seria muito mais simples, abandonando menus de tela grande e controles remotos físicos em favor dos telefones e laptops que as pessoas já usavam durante o tempo de TV. Os aplicativos e sites que suportam o Chromecast exibem um pequeno ícone do Cast enquanto estão conectados à mesma rede Wi-Fi, e pressionar esse botão informa ao Chromecast para iniciar o streaming de um determinado vídeo.

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Cada vez mais, os consumidores usavam o telefone como ponto de partida, e a TV era a segunda tela, enquanto, historicamente, a indústria da TV e até mesmo a equipe do Google TV pensávamos no telefone como a segunda tela, diz Chandra. Inverter isso foi na verdade uma mudança conceitual muito poderosa que fizemos.

Em 2012, uma pequena equipe se separou do Google TV para começar a desenvolver o Chromecast. Chandra descreve o esforço como um projeto de 10%, sob o modelo que diz que as empresas devem gastar 70% do tempo em projetos essenciais, 20% do tempo em empreendimentos relacionados e os últimos 10% em novas ideias.

Foi uma verdadeira espécie de mini startup dentro do Google na época em que estávamos lançando isso, diz Chandra.

Um fator complicador: o Google não tinha muita experiência em construir seu próprio hardware na época. Para seus telefones e tablets Nexus, a empresa faria parceria com grandes marcas de eletrônicos, como Samsung e HTC. Mas Chandra diz que o Chromecast era um conceito tão incomum que teve dificuldade em conseguir que os fabricantes de eletrônicos o apoiassem.

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Felizmente, o Google adquiriu recentemente a Motorola, e a equipe do Chromecast recrutou um funcionário da Motorola para ajudar a coordenar a fabricação como um projeto de 20% do tempo.

Um dia em cada cinco dias, tivemos uma pessoa nos contando o que estava acontecendo com a fabricação, o que não é o que você idealmente desejaria com um produto de hardware, diz Chandra. Mas, felizmente, tivemos esse apoio, porque não acho que conseguiríamos se não o tivéssemos.

Uma grande parte do apelo do Chromecast era seu preço de US $ 35. Chandra diz que o Google tinha originalmente como meta um preço de US $ 25, mas em outro sinal de inexperiência em hardware, a equipe não levou em consideração fatores externos, como margens de lucro para varejistas e testes de certificação.

É engraçado agora, quando olho para trás, diz ele. Claro que agora temos uma capacidade de manufatura realmente madura dentro do Google. E eu olho para trás, para o que tínhamos antes, quando estávamos lançando o Chromecast, e é noite e dia completos.

Os $ 10 extras não impediram as pessoas de abocanhar o estoque inicial do Google, no entanto. E o sucesso instantâneo do Chromecast mudou a estratégia do Google. Embora a empresa tenha insistido publicamente em 2013 que ainda estava comprometida com o Google TV, Chandra diz que a empresa percebeu rapidamente que precisava se voltar para sua nova plataforma mais barata e simples.

A simplicidade foi o que realmente aconteceu, que qualquer pessoa na casa poderia usá-lo, e isso resolveu alguns dos problemas que estávamos enfrentando com o Google TV, diz ele.

Com um Chromecast, seu telefone, tablet ou computador é seu controle remoto. [Foto: Google]

No futuro

Embora o preço baixo e a simplicidade do Chromecast o tenham tornado um sucesso inicial na guerra do streaming, ultimamente seu foco em navegar por um telefone ou computador se tornou um albatroz.

Uma nova pesquisa da Parks Associates descobriu que o Chromecast representa apenas 11% de todos os reprodutores de streaming instalados nos Estados Unidos, ante 21% três anos atrás. Enquanto isso, a base instalada de Roku nos EUA é de até 39% e a Amazon Fire TV subiu para 30%.

Kristen Hanich, analista sênior da Parks Associates, diz que quando a empresa testou a percepção do consumidor das quatro maiores plataformas de streaming (Chromecast, Fire TV, Roku e Apple TV), descobriu que o Chromecast ficou em último lugar em facilidade de uso e suporte de conteúdo e facilidade de encontrar conteúdo. Isso se deve em grande parte à dependência de um telefone para navegação.

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Em vez de poder ligar o reprodutor de mídia de streaming e acessar o conteúdo, o consumidor precisa desenterrar seu smartphone, encontrar o aplicativo que deseja usar e clicar no botão ‘Transmitir’, diz Hanich por e-mail. Essa etapa extra gera um pouco de frustração por parte dos consumidores. E, como os consumidores precisam procurar aplicativos compatíveis em seus telefones, também é menos óbvio quais aplicativos e serviços oferecem suporte ao Chromecast.

O Google parece ter percebido esse problema tardiamente. Agora está investindo mais no Android TV, o sucessor do Google TV, que oferece menus de tela grande e um controle remoto físico adequado. Em maio, o Google anunciou que Android TV compatível com 5.000 aplicativos , acima de 3.000 no ano anterior, e Shalini Govil-Pai, diretora sênior de gerenciamento de produtos do Google para Android TV, disse que ela deseja que a plataforma tenha uma presença maior em players de streaming para consumidores de baixo custo.

Tudo isso levanta questões sobre o eventual papel do Chromecast. Todos os dispositivos Android TV têm recursos de Chromecast integrados, então, se for possível comprar um streamer de Android TV por US $ 30 a US $ 40, onde isso deixará o Chromecast como um produto independente?

Chandra diz que o Google ainda não chegou a uma resposta.

Estamos coordenando com a Android TV como queremos desenvolver a estratégia de TV, diz ele, acrescentando que algumas pessoas podem sempre preferir usar o telefone como controle remoto.

Independentemente do que aconteça com o Chromecast adequado, o conceito terá causado seu impacto. Embora ninguém no Google o tenha reconhecido há seis anos, Chandra diz que o Chromecast foi um dos primeiros exemplos de computação ambiente, que é a ideia de que telefones ou computadores se tornarão descentralizados em uma rede de sensores, entradas, saídas e telas.

Desde então, o Google desenvolveu esse conceito com seus alto-falantes inteligentes Google Home e telas inteligentes como o Nest Home Hub (que é construído no mesmo software que alimenta o Chromecast). Os usuários também podem pedir ao Google Assistant para lançar vídeos no Chromecast por meio de serviços de streaming compatíveis, incluindo YouTube e Netflix. E quando o serviço de streaming de jogos Stadia do Google for lançado neste outono, o Chromecast permitirá que os usuários joguem em suas televisões. (Aliás, Majd Bakar, que se inspirou para construir o Chromecast seis anos atrás, agora é o vice-presidente de engenharia do Stadia.)

Às vezes, essas oportunidades que começam bem pequenas acabam sendo muito maiores do que você esperava, e acho que esse é o caso do Chromecast, diz Chandra. Conforme vemos o Stadia crescendo, conforme vemos o streaming evoluindo, conforme vemos o negócio de hardware evoluir, será interessante ver qual será o impacto mais amplo. Mas definitivamente nos surpreendeu.