Como o primeiro lançamento de satélite dos EUA se tornou uma espécie de piada internacional

Os astronautas dos EUA tiveram que pegar uma carona em foguetes russos nos últimos oito anos, porque os EUA atualmente não têm foguetes com classificação humana. Nos primeiros dias da corrida espacial, os soviéticos também dominaram o espaço.

Como o primeiro lançamento de satélite dos EUA se tornou uma espécie de piada internacional

Este é o quarto de uma série exclusiva de 50 artigos, um publicado a cada dia até 20 de julho, explorando o 50º aniversário do primeiro pouso na Lua. Você pode conferir 50 Dias para a Lua aqui todos os dias .



Quando a Era Espacial despontou em 1957, a União Soviética dominou. Eles não apenas dominaram, eles governaram os céus, estabelecendo um marco espacial após o outro, ano após ano.

Não foi apenas um triunfo para os russos: foi um constrangimento global contínuo para os Estados Unidos.



Os soviéticos criaram a Era Espacial com o lançamento do Sputnik, a primeira espaçonave de qualquer tipo, em 4 de outubro de 1957 - um satélite um pouco maior que uma bola de praia, com quatro antenas rebatidas, que pesava improváveis ​​184 libras.



O Sputnik 1 tinha sido surpreendente e, embora tudo o que fizesse fosse girar no alto, bibi-bib-bip com uma sensação de Ameaça Vermelha, ele transformou a exploração espacial em uma competição.

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A série de missões pioneiras da União Soviética continuou, no entanto, e isso destruiu a sensação complacente dos americanos de que os Estados Unidos dominavam a ciência, a tecnologia e a engenharia, uma ideia que havia sido firmemente estabelecida durante a Segunda Guerra Mundial.



Sputnik I exponho na Galeria de Mísseis e Espaço do Museu Nacional da Força Aérea dos Estados Unidos. [Foto: Força Aérea dos EUA]

Apenas 30 dias após o choque do Sputnik 1, os russos lançaram uma nave espacial, Sputnik 2, que continha uma cabine selada e climatizada na qual voava a cadela Laika, a primeira criatura lançada ao espaço. O Sputnik 2 pesava 1.121 libras, meia tonelada para transportar um vira-lata de 13 libras. O Sputnik 2 tinha a capacidade de transmitir dados sobre os sinais vitais de Laika aos cientistas russos e também tinha uma câmera de TV que enviava fotos dela em sua cabine enquanto orbitava a Terra.

Os russos lançaram a primeira sonda que se aproximou da Lua (Luna 1), a primeira sonda a atingir a Lua (Luna 2), e deu ao mundo o primeiro vislumbre do outro lado da Lua, via Luna 3, que usava sofisticados recursos de bordo equipamento para tirar fotos, revelar o filme, digitalizar os negativos e depois transmiti-los de volta aos soviéticos - tudo em 1959. Embora as imagens tenham sido tiradas a 40.000 milhas de altura e tenham má qualidade, ainda causaram sensação mundial.

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Primeira foto do outro lado lunar [Imagem: NASA]

Três meses antes da eleição de John F. Kennedy, os soviéticos enviaram dois cães ao espaço, Strelka e Belka, e os trouxeram em segurança para casa. Três meses depois que Kennedy se tornou presidente, a União Soviética fez de Yuri Gagarin o primeiro viajante espacial humano do mundo.

O sentimento de que os russos estavam muito à frente dos americanos foi apenas exacerbado pela natureza menos ambiciosa - e menos bem-sucedida - das missões americanas que se seguiram às russas semelhantes. O primeiro lançamento do satélite dos EUA aconteceu dois meses depois do Sputnik, em 6 de dezembro de 1957. Os EUA consideraram isso apenas um teste (o satélite do tamanho de uma bola de futebol pesava três quilos, nem metade do que Laika pesava), mas ninguém mais o fez: O lançamento do Vanguard 1A atraiu mais de 100 repórteres e cobertura de TV ao vivo. Mas o foguete Vanguard não funcionou bem, subindo apenas um metro de sua plataforma antes de cair de volta, explodindo em ondas de chamas e fumaça.

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[Foto: Marinha dos EUA / NASA no Commons ]

O momento foi uma humilhação global para os Estados Unidos; um dia depois, o New York Times publicou quase uma página inteira de críticas mordazes e zombeteiras ao desempenho dos EUA em jornais de todo o mundo. Vanguard era rotulado de flopnik e kaputnik.

O primeiro astronauta dos EUA, Alan Shepard, foi lançado a bordo de sua cápsula Mercury em 5 de maio de 1961. Mas Gagarin fez uma órbita completa da Terra, a 18.000 milhas por hora, durante um vôo que durou 108 minutos e incluiu uma hora de ausência de peso. O voo estilo pop-fly de Shepard mal fez um arco no espaço, durou 15 minutos, entrou apenas 303 milhas no Oceano Atlântico da Flórida e incluiu cinco minutos de ausência de peso - e veio três semanas depois O vôo de Gagarin.

A zombaria global dos EUA foi divertida, exceto que a Guerra Fria não foi algum tipo de rivalidade bem-humorada: foi uma competição geopolítica mortal. Por anos, o desempenho dos soviéticos no espaço teve precisamente o impacto que foi projetado para ter - estabelecer a outrora esfarrapada União Soviética como uma formidável potência técnica e de engenharia por direito próprio.

Em 1960, o Gallup fez uma pesquisa em 10 países, fazendo a seguinte pergunta: Olhando para o futuro 10 anos (até 1970), qual país você acha que terá a posição de liderança no campo da ciência?

A Grã-Bretanha votou nos russos contra os americanos, 48% a 17%.

A França votou nos russos, 59% a 18%.

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A Alemanha Ocidental votou nos russos, 36% a 29%,

A Índia votou nos russos, 46% a 8%.

Oito das 10 nações pesquisadas pensavam que, em 1970, a União Soviética seria a nação científica líder mundial - e isso foi antes da fuga de Gagarin. Os americanos estavam confiantes, votando para si próprios de 70% a 16%, mas além disso, apenas os gregos votaram nos Estados Unidos, 29% a 27%.

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Os russos mantiveram sua liderança na corrida espacial durante anos, lançando as primeiras missões com duas espaçonaves simultaneamente (1962), uma cosmonauta feminina (1963) e uma caminhada no espaço (1965).

Eles não apenas gostaram de seu domínio, mas também trouxeram algum humor zombeteiro para ele. No dia em que o satélite Vanguard só conseguiu chegar a um metro da plataforma de lançamento na Flórida, a delegação soviética nas Nações Unidas lembrou aos membros da delegação dos EUA que a União Soviética tinha um programa de assistência técnica aos países em desenvolvimento. Talvez os EUA desejem se inscrever?

Essa história também fez o New York Times .


Charles Fishman, que escreve para a Fast Company desde o seu início, passou os últimos quatro anos pesquisando e escrevendo Um Salto Gigante , um livro sobre como foram necessárias 400.000 pessoas, 20.000 empresas e um governo federal para levar 27 pessoas à Lua. ( Você pode pré-encomendar aqui .)

Para cada um dos próximos 50 dias, estaremos postando uma nova história de Fishman - uma que você provavelmente nunca ouviu antes - sobre o primeiro esforço para chegar à Lua que ilumina tanto o esforço histórico quanto o atual. Novas postagens aparecerão aqui diariamente, bem como serão distribuídas nas redes sociais da Fast Company. (Acompanhe em # 50DaysToTheMoon).