Como o ThinkPad da IBM se tornou um ícone de design

Pouca coisa sobre a indústria de PCs do início dos anos 1990 sobreviveu. Mas, 25 anos depois de ter sido introduzido pela primeira vez - e depois de muitas mudanças tecnológicas - um ThinkPad continua sendo um ThinkPad.

Na indústria de tecnologia, a consistência do design não é apenas subestimada; muitas vezes, é um objeto de desprezo absoluto. É por isso que, por exemplo, a Apple sempre se lamenta por lançando novos iPhones que não são partidas radicais dos iPhones do ano passado .



Portanto, certamente não é um choque que vasculhar um Problema de 25 anos do PC Magazine fornece dezenas de evidências de que os gostos de 1992 divergiram radicalmente dos de 2017, de maneiras que vão além do puramente tecnológico. Os computadores de mesa e portáteis em suas páginas são bege e bulbosos, tendo pouca semelhança com seus descendentes modernos.

Um anúncio de 1992 de um dos primeiros ThinkPads. [Foto: cortesia da Lenovo]



Mas há uma exceção na revista. É um impressionante laptop preto chamado IBM ThinkPad. Mais precisamente, é o primeiro laptop ThinkPad, o 700C, que foi anunciado hoje há 25 anos, em 5 de outubro de 1992.



Em 1992, críticos e clientes identificaram imediatamente o ThinkPad 700C como um produto importante. PC Magazine's Matthew J. Ross chamou-o de excelente, além de arrojado e de grande sucesso, e concluiu sua análise proclamando que, depois de anos projetando portáteis indistintos, a IBM finalmente acertou. Revistas como Semana de negócios e PC Computing deu os prêmios 700C; A IBM afirmou que o ThinkPad acumulou mais de 300 homenagens em seus primeiros meses. A empresa também emitiu um comunicado à imprensa anunciando 100.000 pedidos de ThinkPads (incluindo o 700C e dois modelos de gama baixa com telas monocromáticas) em oito semanas. Antes de outubro, a IBM não era um jogador importante na computação móvel, reconheceu um executivo da IBM no lançamento. Agora somos nós.

O que ninguém sabia na época era que o nome ThinkPad, a estética do design e a ênfase na inovação tecnológica a serviço da produtividade confiável teriam esse poder de permanência. Qualquer cidadão do final de 1992 que encontrou um ThinkPad moderno como o Carbono X1 provavelmente ficaria surpreso com o formato leve e fino da máquina - menos de um terço da espessura e peso do 700C - e com a tela de alta resolução, e certamente ficaria confuso por ter uma placa de identificação da Lenovo em vez da da IBM . (O fabricante chinês adquiriu o negócio de PCs da IBM em 2005.) Mas se essa pessoa estivesse familiarizada com o ThinkPad 700C, seria fácil identificar o X1 Carbon como um ThinkPad. Você não pode dizer nada semelhante sobre um 1992 Apple PowerBook e um MacBook 2017.



ThinkPad X1 Carbon de 2016, totalmente moderno e claramente um ThinkPad. [Foto: cortesia da Lenovo]

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Se você está procurando paralelos com a longevidade da marca ThinkPad e elementos de design exclusivos, é mais provável que os encontre na indústria automotiva do que no negócio de PC. Você pode olhar um Porsche 911 totalmente novo e compará-lo ao original e, tudo bem, há um monte de diferenças, diz David Hill, que atuou como chefe de design para a linha ThinkPad por mais de 20 anos. Mas ainda tem o mesmo espírito e há elementos que são consistentes. Esse tipo de evolução proposital, acrescenta ele, é o que os criadores do ThinkPad sempre almejaram.

O IBM PC original, que gerou uma indústria e acabou levando ao ThinkPad. [Foto: cortesia da Lenovo]

Máquina de retorno da IBM

Em 1992, 11 anos depois de lançar seu computador pessoal original , A IBM ainda era um dos maiores nomes do setor. Mas ele havia perdido muito de sua influência e lutou para construir computadores que capturassem a imaginação de qualquer pessoa. Analisando o PS / 2 L40 SX, um laptop IBM de 1991, PC Magazine's Mitt Jones escreveu que se sai um pouco mal no geral quando comparado com o melhor de sua concorrência - uma análise que resume a situação geral da empresa no negócio de PCs.



Enquanto a IBM traçava planos para o ThinkPad, aspirava construir um laptop que mostrasse as proezas tecnológicas da empresa e parecesse bom ao fazê-lo. Foi um esforço global: muitas das tecnologias internas surgiram dos laboratórios da IBM nos EUA, mas o ThinkPad foi projetado no laboratório da empresa em Yamato, Japão, e seu design industrial foi de Richard Sapper , um alemão que trabalhava em um estúdio em Milão.

O IBM PC Convertible de 1986 foi um dos primeiros portáteis da IBM - mas muito grande e volumoso para ser qualificado como um notebook. [Foto: cortesia da Lenovo]

Os laptops já existiam desde a década de 1980, mas ainda pareciam uma categoria de produto que estava em processo de descoberta - especialmente porque o Windows da Microsoft, que só pegou no início da década de 1990, clamava por novos recursos, como telas coloridas e dispositivos apontadores integrados. O próprio notebook era uma espécie de área desconhecida, diz Arimasa Naitoh, que supervisionou a engenharia do 700C em Yamato e nunca parou de criar novos modelos ThinkPad. Tivemos uma ótima oportunidade de negócio, mas ninguém estava 100% confiante. (Naitoh conta a história de sua associação de 25 anos com a linha ThinkPad em um livro novo , Como o ThinkPad mudou o mundo - e está moldando o futuro .)

Na época, o mercado de PC estava sendo transformado por empresas iniciantes como Dell e Gateway 2000, que comoditizaram a construção de PCs montando peças de outras empresas sem adicionar muito em termos de inovação técnica própria. A IBM, por outro lado, ainda era um fabricante verticalmente integrado, fato que a nova máquina se exibia de várias maneiras. O ThinkPad 700C não usou apenas um processador Intel 486 - ele usou uma versão extra-poderosa que a IBM personalizou e produziu em sua própria fábrica, uma decisão que nenhuma outra empresa de PC poderia ou faria. Graças a uma joint venture entre a IBM e a Toshiba, ele também foi um dos primeiros notebooks com uma tela TFT (transistor de película fina) de matriz ativa, a primeira tecnologia a fornecer cores realmente boas em formato portátil. Todos ficaram deslumbrados com o tamanho da tela: com 10,4 polegadas, era impressionantemente grande para os padrões de 1992. Só mais tarde isso passaria a ser considerado do lado baixinho.

A IBM até mesmo fabricou o disco rígido do ThinkPad, que você poderia retirar de uma escotilha na frente do notebook. Esse local foi projetado para permitir que você troque um disco em um avião sem acotovelar seu companheiro de assento.

Quando as unidades de CD-ROM surgiram, o ThinkPad ganhou uma. [Foto: cortesia da Lenovo]

Depois, havia o TrackPoint II - o minúsculo substituto do mouse semelhante a uma borracha que ficava aninhado entre as teclas G, H e B. Idealizado por engenheiros da IBM em um laboratório em Yorktown, Nova York e originalmente destinado ao uso em teclados de desktop, ele estreou no ThinkPad 700c, oferecendo apontamento preciso que não exigia a remoção das mãos do teclado. Foi uma melhoria significativa em relação aos trackballs pesados ​​e mal posicionados que eram comuns em outros laptops da época. Assim como o compartimento de unidade frontal, ele foi projetado tendo em mente o espaço apertado dos aviões: sabíamos que o mouse era o melhor dispositivo para apontar, mas não era possível usar um mouse no ar, diz Naitoh.

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A estética de design do ThinkPad é tão familiar há tanto tempo que é fácil perder o controle do fato de que era originalmente um desvio da norma, não apenas para a IBM, mas para toda a indústria de PC. Sapper, que morreu em 2015, disse alternadamente que se inspirou em uma caixa de bento ou uma caixa de charuto. Em ambos os casos, o visual do 700C era de fato assumidamente quadradão, com ângulos retos e falta de ornamentação. A cor escolhida pelo Sapper - um preto raven - também ajudou o ThinkPad a parecer elegantemente intencional, em uma época em que a maioria dos computadores portáteis de renome eram bege, branco ou vários tons de cinza e não pareciam ter nenhum efeito específico em absoluto.

O Sapper até tornou o TrackPoint II parte do exercício de marca, colorindo-o de vermelho brilhante, acentuando a caixa preta de uma forma que tornou o ThinkPad imediatamente reconhecível. Mas o florescimento do design quase não aconteceu: um superior enfadonho no design da IBM informou ao Sapper que o vermelho estava reservado para interruptores de desligamento de emergência em computadores mainframe IBM.

Richard, sendo um cara criativo em mais de um aspecto, sugeriu ao homem de design da IBM na época que eles deveriam apenas mudar o nome da cor de vermelho para magenta, lembra Hill. O IBM Magenta TrackPoint colou-se e tornou-se icônico.

Quanto ao nome ThinkPad, a IBM o pegou emprestado de um tablet que tinha introduzido em abril anterior , como parte de um curto boom de tablets no início dos anos 1990. O nome habilmente referenciado Think, uma exortação da IBM para si mesma e para o mundo introduzido pelo fundador da empresa Thomas J. Watson em 1914 .

Aplicar a parte Pad do nome a um notebook tipo concha convencional, no entanto, foi considerado um movimento questionável por alguns especialistas. Seria muito ruim se eles mantivessem notebooks com teclado puro na linha, porque pad significa caneta, um analista explicado de forma útil para InfoWorld . Em vez de incomodar os clientes reais, no entanto, o nome ThinkPad transmitiu com sucesso que o notebook era algo novo para a IBM, uma empresa cujos esforços históricos de marca de computador tendiam a resultar em nomes como IBM PS / 2 Note N33 SX.

No lançamento, o ThinkPad 700C foi cotado por US $ 4.350, ou cerca de US $ 7,00 em dólares de hoje. Isso pode soar como um preço imponente - em 2017, você pode obter um ThinkPad Carbon X1 enfeitado com todos os acessórios disponíveis por cerca de US $ 2.200 - mas no máximo notebooks de linha custam muito dinheiro na época, especialmente se eles tivessem telas coloridas. Por exemplo, o PC Magazine problema com a análise do ThinkPad também avaliou um notebook Toshiba com um preço de lista de $ 6.098, ou mais de $ 10.000 em dólares de 2017.

Além disso, o ThinkPad logo se tornou um símbolo de status o suficiente para que o simples fato de ser um ThinkPad o ajudasse a obter um preço mais alto em relação aos rivais tradicionais. Hoje, diz o editor da indústria de software e Network World blogger Fredric Paul, você entra em uma cafeteria cheia de aspirantes a empreendedores e todo mundo tem um MacBook prateado. O ThinkPad foi assim no mundo corporativo por um tempo. (Fiquei comovido em pedir a opinião de Paul sobre a importância do ThinkPad porque, quando o modelo original era novo, eu era editor de um InfoWorld suplemento chamado InfoWorld Direct e ele o analisou para nós - e considerou que tinha quase tudo que você poderia desejar em um bloco de notas.)

O design do Sapper certamente ajudou a vender ThinkPads, mas a linha também ganhou uma reputação de substância, desde a confiabilidade do hardware à qualidade do suporte técnico da IBM. Eles fizeram um trabalho melhor não apenas em termos de frieza, mas também de construção, solidez e suporte do que muitos de seus concorrentes, diz Paul.

O Butterfly ThinkPad de 1995 conseguiu embalar um teclado que era mais largo do que o case. [Foto: cortesia da Lenovo]

Nenhuma mudança em prol da mudança

Por mais bem-sucedido que fosse o primeiro ThinkPad e seus sucessores imediatos, não estava predeterminado que sua aparência geral persistisse. Na verdade, quando Hill foi nomeado para supervisionar o design do ThinkPad em 1995, o gerente geral da linha o informou que era hora de misturar as coisas. Ele sentiu que três anos eram suficientes e precisávamos de um novo design, lembra Hill. Sinceramente, não conseguia acreditar. Eu estava tipo, ‘Bem, de todos os problemas que temos, este não é um deles’. Então, trabalhei muito diligentemente para explicar a ele que, se não está quebrado, não conserte.

Hill venceu a discussão - aparentemente de forma permanente. Mas, desde o início, a IBM não deixou a personalidade previsível da linha ThinkPad atrapalhar a experimentação de novas ideias. Em 1993, um ano após a chegada do 700C, por exemplo, a empresa se associou à Canon para lançar um ThinkPad para o mercado japonês com uma impressora jato de tinta embutida. (Sua impressão saiu de baixo do teclado.)

Dois anos depois disso, a IBM lançou o ThinkPad 701c , mais carinhosamente conhecido por seu codinome Butterfly. Um exemplo de laptop de tamanho reduzido conhecido na época como um subportátil, ele ostentava um teclado de duas peças que se abriu para se estender além das bordas do case conforme você virava a tela, fornecendo largura extra para uma digitação mais confortável. (O livro de Naitoh discute o fascinante factóide que um executivo da IBM chamado Tim Cook - sim, o mesmo que agora é CEO da Apple - ajudou a instigar o projeto Butterfly, um boato que Naitoh credita a seu co-autor americano, William J. Holstein.) Uma sensação na época, o design do Butterfly não estava destinado a durar para sempre: os displays ficaram maiores até mesmo em computadores superportáteis, permitindo teclados mais espaçosos sem nenhuma magia técnica.

Alguns dos ThinkPads mais exóticos têm sido totalmente estranhos. De 2001 ThinkPad TransNote incorporou um fólio a um bloco de notas embutido que permite escrever no papel e ter suas anotações automaticamente convertidas em tinta digital. E em 2009, a Lenovo ThinkPad W700ds tornou portáteis as configurações de vários monitores, permitindo que você desdobre uma tela secundária. Ambos os modelos entraram e saíram rapidamente. Mas eles também são evidências da flexibilidade surpreendente da visão de design de 1992 do Sapper. E a linha ThinkPad também foi precoce a adotar várias tecnologias que acabaram tendo poder de permanência, incluindo CD-ROM e DVD-ROM, Wi-Fi, scanners de impressão digital e telas OLED.

Um ThinkPad tardio da era IBM, não tão quadrado quanto seus predecessores. [Foto: cortesia da Lenovo]

Entrar Lenovo

O ThinkPad era bom para a reputação da IBM, mas o resultado final era outra questão. Entre 2001 e meados de 2004, a empresa perdeu quase um bilhão de dólares em seus negócios de PCs, que pareciam cada vez mais vestigiais à medida que a IBM reorientava suas energias em torno de serviços de ponta para grandes clientes, em vez de produtos produzidos em massa. Quando anunciou que estava vendendo a operação para a Lenovo por US $ 1,75 bilhão em dezembro de 2004, os executivos contado a New York Times ' Steve Lohr disse que o negócio foi o resultado de negociações que já duravam anos.

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Visto que uma das coisas que os entusiastas do ThinkPad valorizavam na linha era a falta de surpresas, havia uma preocupação compreensível sobre ela ser entregue a uma empresa chinesa amplamente desconhecida fora de seu mercado doméstico. A Lenovo entendeu isso e respondeu em parte confiando nos tomadores de decisão que tornaram os ThinkPads populares em primeiro lugar. No segundo em que mudamos para a Lenovo, a primeira coisa que precisávamos fazer era convencer as pessoas de que eram as mesmas pessoas, a mesma equipe, diz Peter Hortensius, que primeiro contribuiu para o ThinkPad como engenheiro da IBM e acabou gerenciando os negócios em ambos IBM e Lenovo. Seria igual ou melhor.

Uma foto de 2010 tirada no laboratório Yamato da Lenovo, a casa da engenharia ThinkPad desde o início. [Foto: cortesia da Lenovo]

A partir deste ano, o ThinkPad é uma marca da Lenovo há mais tempo do que pertenceu à IBM, e a grande maioria dos mais de 100 milhões de ThinkPads vendidos até agora são da Lenovo. Mas a continuidade nos bastidores é notável. Entre eles, Naitoh, Hill e Hortensius têm mais de 100 anos de experiência combinada na IBM e Lenovo. (Hortensius mudou para o grupo de data center da Lenovo em 2016; Hill deixou o cargo de chefe de design do ThinkPad em junho deste ano, mas ainda contribui como consultor.) O laboratório Yamato trabalhando na engenharia do ThinkPad, ainda liderado por Naitoh, tem atualmente mais de 400 funcionários, 44 por cento dos quais são ex-IBMistas que faziam parte da equipe ThinkPad quando a Lenovo assumiu o comando, quase 13 anos atrás.

Deixar o ThinkPad ser um ThinkPad acabou sendo uma jogada inteligente da parte da Lenovo. Junto com os negócios de PC da IBM, a empresa adquiriu o direito de usar o nome IBM em PCs por cinco anos. Mas ficou confiante o suficiente na força de sua própria marca - que foi grandemente impulsionada por sua associação com o ThinkPad - que acabou com a marca IBM menos de três anos após concluir a aquisição. Mais recentemente, também começou a polinização cruzada mais ambiciosa do trabalho de seus engenheiros chineses com a equipe de Naitoh em Yamato, resultando em modelos como o X1 Yoga , que é parte laptop e parte tablet, mas ainda assim reconhecidamente no estilo ThinkPad.

A dobradiça do ThinkPad X1 Yoga permite que você a use de qualquer maneira. [Foto: cortesia da Lenovo]

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Agora, não é certo que a consistência do ThinkPad ao longo de um quarto de século seja algo a ser apreciado. Em 2015, meu colega Mark Wilson chamado de design do ThinkPad superestimado, argumentando que a persistência de elementos como o TrackPoint pode ter mais a ver com a intimidação da Lenovo por fãs adversários às mudanças do que qualquer outra coisa. Há muito tempo, os ThinkPads incluem um TrackPoint e um trackpad, um tipo de abordagem de cinto e suspensórios que você pode considerar um exagero ou um compromisso admirável com a escolha do usuário. Ao longo dos anos, ao me encontrar com funcionários da Lenovo e ouvi-los enfatizar a importância de ajustar os ângulos de um gabinete ThinkPad, mesmo que ligeiramente, eu mesmo me perguntei sobre esse conservadorismo.

Hortensius, no entanto, diz que o que mantém os ThinkPads relevantes é a produtividade confiável, e não qualquer aspecto específico de um determinado modelo. Quando falo com clientes e indivíduos, não é que haja o melhor teclado e o melhor deste e o melhor daquilo, diz ele. É porque posso contar com isso que essas coisas importam.

Ainda mais do que os clientes, aqueles que planejaram a linha ao longo dos anos se preocupam com seu foco abrangente em tornar as novas tecnologias úteis e confiáveis ​​do que recursos e modelos individuais. Hortensius chama o ThinkPad não tanto de um objeto quanto de um sistema de crenças.

Questionado sobre o nome de seu ThinkPad favorito, o ex-chefe de design Hill recita vários deles: o 700C original, o Butterfly, o X300 (a primeira versão totalmente Lenovo) e o atual X1 Carbon. Naitoh educadamente se recusa a escolher favoritos, alegando que isso seria rude com seus colegas. Se eu disser que gosto do modelo A, a equipe que fez o modelo B ficará desapontada, diz ele. E então, após uma pausa: O maior ThinkPad é o mais recente ThinkPad.

O ThinkPad Anniversary Edition 25, novo e clássico. [Foto: cortesia da Lenovo]

A partir de hoje, o mais recente ThinkPad passa a ser um modelo recém-anunciado chamado ThinkPad Anniversary Edition 25. Defendido por Hill – e provocado por anos –Ele usa componentes modernos, mas presta homenagem ao design original do Sapper. Os obsessivos do ThinkPad podem notar elementos intencionalmente retro, como mais LEDs de status do que o típico para laptops modernos, um logotipo que evoca o esquema de cores da IBM no case do 700C e um teclado que lembra aquele que ganhou elogios em 1992.

Principalmente, porém, este ThinkPad de 25 anos não parece um retrocesso nostálgico - ele apenas se parece com um ThinkPad. Isso por si só é uma afirmação sobre o lugar único e duradouro da linha na história do PC.