Como a estrela do lacrosse Paul Rabil pretende redefinir os esportes profissionais

Com a nova Premier Lacrosse League, ele e seu irmão Mike estão inventando um novo modelo de negócios - e desafiando algumas vacas sagradas dos esportes profissionais.

Como a estrela do lacrosse Paul Rabil pretende redefinir os esportes profissionais

A fila dentro do centro de convenções da Filadélfia se estende por várias centenas de metros, três ou quatro pessoas cheias de fãs de lacrosse vertiginosos, muitos deles crianças com seus pais a reboque. Eles viajaram de todo o país para participar da LaxCon, o evento anual patrocinado pela US Lacrosse (o órgão governante oficial do esporte), que oferece três dias de clínicas, demonstrações, exposições de fornecedores e uma chance de compartilhar oxigênio com o maior lacrosse do mundo jogadores, incluindo o mais famoso de todos, Paul Rabil, que está no topo da fila, cumprimentando os fãs e posando para fotos.



Este ano, a estrela da Major League Lacrosse (MLL) conhecida por sua força, velocidade e habilidade está aqui em uma missão própria: promover a Premier Lacrosse League (PLL), que ele e seu irmão, Mike, lançaram no outono passado . Rabil e quase 160 dos maiores jogadores do mundo optaram por não jogar no MLL de 18 anos para se juntar ao PLL, atraído por um salário mínimo garantido cerca de duas ou três vezes superior ao do MLL, bem como assistência médica, cobertura na NBC , uma turnê programada para começar em 1º de junho, e uma participação acionária - uma novidade para uma liga de esportes profissionais. Os investidores da liga - Creative Artists Agency e jogadores de private equity como Raine Group, Chernin Group, Blum Capital e outros - veem potencial em um mercado em expansão para um jogo cada vez mais popular.

de onde veio a palavra merda

O lacrosse é o esporte de equipe mais antigo da América do Norte, inventado pelos nativos americanos há quase 1.000 anos (os iroqueses o chamavam de Jogo do Criador). Quando os missionários jesuítas o encontraram no século 17, os padres franceses viram a longa vara de madeira com um gancho e uma teia em uma das pontas e apelidaram o jogo de la crosse. Ele se enraizou entre os colonos do Canadá, onde foi o primeiro esporte nacional oficial do país (desculpe, hóquei), e gradualmente se espalhou para o sul. No início do século 20, o lacrosse havia se estabelecido como uma atividade extracurricular provinciana entre as escolas secundárias e faculdades do meio do Atlântico e se tornou uma referência nas escolas preparatórias de elite do Nordeste. O esporte ganhou reputação como algo que crianças brancas ricas jogam.



Mas isso está mudando. Nas últimas duas décadas, o lacrosse foi o esporte de equipe de crescimento mais rápido na América, com participação total (masculina e feminina) de mais de 225% desde 2001. O número de jogadores universitários não brancos mais do que triplicou nos últimos 10 anos como o esporte se espalhou pelos EUA. Mais de 200 faculdades adicionaram programas de lacrosse da NCAA desde 2012, e mais de um milhão de meninos e meninas nos EUA atualmente jogam. Muitos deles estão na Filadélfia hoje, segurando moletons PLL para Rabil assinar. A fila se move lentamente, mas ninguém parece reclamar.



Vestindo uma camiseta cinza com o logotipo PLL no peito e um boné amarelo para trás, o afável Rabil - 6'3 ″ de ombros, barba e tatuagens - cumprimenta cada fã com um largo sorriso e um aperto de mão ou high five e pergunta de onde eles são. A maioria aproveita a oportunidade para pressioná-lo diretamente para trazer jogos PLL para sua cidade. O lacrosse está em alta no exato momento em que a participação no futebol entre os jogadores do ensino médio está caindo (queda de 6,6% na última década e ainda mais no nível juvenil), e a audiência da NFL TV no ano passado foi cerca de 12% tímida. -marca d'água em 2015. Rabil conhece uma oportunidade de gol quando a vê. O lacrosse envolve o contato do futebol, futebol e a habilidade olho-mão do beisebol e hóquei, diz ele. Há um grande público que o jogo profissional ainda não invadiu.

Kylie Ohlmiller: A jogadora profissional feminina da Liga de Lacrosse considera a dinâmica incrível. [Foto: Aaron Richter ; Cabelo, maquiagem e aparador: Ana Siqueira da Bernstein & Andriulli usando Clarins]

Provavelmente, você não foi a um jogo de lacrosse profissional e provavelmente nem consegue nomear um time. As duas ligas existentes da América do Norte (a MLL, que é jogada ao ar livre, e a National Lacrosse League, de 32 anos, que joga dentro) venderam uma média de 3.600 e 9.400 ingressos por jogo no ano passado, respectivamente, em comparação com os 18.000 da NBA e os 67.000 da NFL, e nenhuma das ligas tem cobertura de TV durante toda a temporada. O campeonato de lacrosse da NCAA Final Four continua sendo o maior evento do esporte, atraindo 30.000 fãs por jogo. Dom Starsia, o lendário técnico da Universidade da Virgínia que passou a última temporada como assistente técnico do Boston Cannons do MLL, relembra um jogo no ano passado em um estádio com capacidade para 30.000 pessoas. Devia haver cerca de 50 pessoas nas arquibancadas, diz ele. Você não pode ficar muito pior do que isso.



Tanto o MLL quanto o NLL, como a maioria das ligas esportivas profissionais, seguem um modelo de franquia: as equipes são de propriedade e controladas por indivíduos ou grupos ricos e sediadas em uma cidade natal. As ligas funcionam, essencialmente, como associações comerciais. Algumas receitas (de licenciamento, transmissão, vendas de ingressos, mercadorias) são compartilhadas entre todas as equipes, enquanto algumas (de concessões, vendas de caixas de luxo, aluguel de locais) são atribuídas a franquias individuais. Escalar uma nova liga com este modelo tornou-se proibitivamente caro. Quando a NFL foi fundada, em 1920, as novas franquias custavam cerca de US $ 100; agora eles são vendidos por mais de US $ 2 bilhões.

Os irmãos Rabil não tinham esse dinheiro. Eles cresceram em uma família de classe média (pai vendedor de papel, mãe professora de arte) em Gaithersburg, Maryland, onde todos os outros quintais tinham um gol de lacrosse, e aos 12 anos de idade os atletas em desenvolvimento desenvolveram um tiro mortal ou habilidades especializadas em vidraceiros. Os dois irmãos competiam um contra o outro com tanta ferocidade que os jogos da vizinhança incluíam uma regra de Rabil: Mike e Paul tinham que estar no mesmo time para evitar brigas que arruinassem o jogo.

Mike se tornou capitão do time de futebol de Dartmouth. Paul concluiu sua carreira universitária na Johns Hopkins tornando-se o primeiro jogador selecionado no draft do MLL de 2008, assinando com o Boston Cannons por menos dinheiro por ano do que LeBron James ganha durante um banho de gelo pós-jogo: $ 6.000. Como a maioria dos jogadores profissionais de lacrosse, Paul teve que arranjar um segundo emprego. Ele escolheu imóveis comerciais. No final das contas, 2008 foi uma época terrível para isso, mas perfeita para experimentar as mídias sociais para construir uma marca pessoal. Ele começou a postar um vídeo no YouTube por semana, um hábito que manteve por mais de uma década; coletivamente, seus vídeos foram vistos mais de 25 milhões de vezes.



Paul construiu um grande grupo de seguidores multiplataforma que ajudou a impulsionar o crescimento do campo de lacrosse com sede em Maryland e do negócio de clínica que ele estava lançando. Logo, ele deixou seu emprego imobiliário para se tornar um jogador / empresário de lacrosse em tempo integral, e seu domínio contínuo no campo - MVP do MLL, bem como dos campeonatos mundiais - alimentou um ciclo virtuoso (cobertura da mídia positiva, expansão pegada social, palestras, crescimento de acampamentos e clínicas) que atraiu patrocinadores como Under Armour, New Balance, Red Bull e Chevrolet. Em 2014, seus contratos de patrocínio totalizaram mais de um milhão de dólares, a primeira vez para o esporte.

Myles Jones: O ex-jogador do All-American na Duke e um MLL All-Star, ele agora está no PLL. [Foto: Aaron Richter ; Cabelo, maquiagem e aparador: Ana Siqueira da Bernstein & Andriulli usando Clarins]

Durante o período de entressafra, Paul trabalhou com seu irmão, que investiu em dois empreendimentos de fitness de sucesso - Turnstyle Cycle, em Boston, e sete franquias Snap Fitness em quatro estados - em uma carreira de investimento. A Rabil Ventures forneceu capital inicial e consultoria estratégica para uma variedade de empresas. (Seu portfólio inclui o site de notícias esportivas The Athletic e o fornecedor de produtos embalados direto ao consumidor Brandless.)

Embora o lacrosse amador estivesse crescendo, o MLL não estava, com o comparecimento diminuindo em relação ao pico de 2011. Em 2017, os Rabils foram abordados por vários fundos de hedge e empresas de capital privado para fazer um acordo para adquirir o MLL e reformular sua estratégia de negócios.

Sentamos com a liderança do MLL [e tivemos] três ou quatro conversas ao longo de um ano, lembra Mike. Dissemos: ‘Isso não está funcionando e temos uma ideia de como fazer isso funcionar’. Mas os dois lados nunca chegaram a um acordo sobre um preço. Quando você chega a um ponto em que a matemática não sai do papel, você tem que seguir seu próprio caminho.

Os Rabils conceberam o PLL como uma entidade única, em vez de uma associação de franquias. É propriedade de investidores e funcionários da PLL (os jogadores e a equipe da liga), todos os quais podem se beneficiar de lucros futuros. Para alcançar alcance nacional sem ter que assumir os custos exorbitantes necessários para hospedar programações de toda a temporada em seis locais, os Rabils se estabeleceram em um modelo de turismo: os jogadores, que têm um salário mínimo anual garantido de $ 25.000, são atribuídos a uma equipe e podem residir onde eles gostam. A cada fim de semana, todas as seis equipes descem em uma cidade de grande mercado diferente (13 ao todo, de Boston a San Jose, Califórnia) para jogar três jogos, dois no sábado e um no domingo. Os fãs podem comprar ingressos para jogos individuais ou um passe para os três por menos de $ 50. Todas as semanas, o PLL criará a atmosfera de festival do campeonato da NCAA.

Paul Rabil: Eu sabia que os jogadores [dariam] apoio para tentar começar algo novo. [Foto: Aaron Richter ; Cabelo, maquiagem e aparador: Ana Siqueira da Bernstein & Andriulli usando Clarins]

Depois de desenvolver este plano ao longo de 2018, os Rabils começaram em novembro a abordar investidores que Mike conheceu através do trabalho e Paul encontrou durante palestras em eventos como South by Southwest e MIT Sloan Sports Analytics Conference. Nos últimos 25 anos, passei de 50 a 60 arremessos para levar o lacrosse profissional para o próximo nível, e esta foi a primeira vez que quis dizer sim, diz Mike Levine, ex-jogador de lacrosse de Cornell e agora chefe da CAA Sports, uma divisão da Creative Artists Agency. O sistema atual estava quebrado e não iria melhorar. Precisávamos de algo diferente. Levine ficou intrigado com o modelo de turnê barnstorming que entregaria os melhores jogadores do mundo aos fãs em um único local todas as semanas.

Ele também gostou da abordagem baseada em dados dos Rabils. Reunimos uma análise quantitativa bastante robusta para almejar cidades ideais, diz Paul, sentado em uma sala de conferências superaquecida e apertada no escritório temporário da PLL em Nova York em janeiro. Analisamos mais de 120 cidades diferentes. Observamos o nível de participação no lacrosse, as avaliações da televisão doméstica quando o lacrosse estava sendo transmitido, o crescimento da participação em clubes e locais. Cerca de 30 cidades saltaram como finalistas.

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Os Rabils fecharam sua rodada de sementes em março de 2018. Juntando-se à CAA estavam vários apoiadores focados em tecnologia de mídia, bem como um punhado de indivíduos, como o ex-jogador de lacrosse da Penn State e o atual wide receiver do New England Patriots Chris Hogan. Acreditamos que haja uma oportunidade de construir a plataforma definitiva em lacrosse que se estende até as camadas mais jovens, diz o parceiro de risco do Grupo Raine Blair Ford, que esteve envolvido nesta fase inicial. Seguiu-se uma segunda rodada, em janeiro de 2019, de investidores incluindo o cofundador da Alibaba e proprietário do Brooklyn Nets (e ex-jogador de lacrosse de Yale) Joe Tsai e o fundador, presidente e co-CIO da Hildene Capital Management (e ex-jogador de lacrosse de Syracuse) Brett Jefferson. Mike Rabil diz que o financiamento é suficiente para manter o PLL por várias temporadas.

Em fevereiro, os Rabils se mudaram para Los Angeles, junto com a maioria dos 25 funcionários do PLL, para abrir uma nova sede da liga. A cidade oferece um clima excelente e uma vantagem vantajosa para atrair patrocinadores, mas isso é apenas parte. De acordo com Mike Rabil, o lacrosse é o esporte que mais cresce no condado de Los Angeles, e 50% dos jogadores jovens são afro-americanos ou latinos.

Nossa estratégia juvenil é importante, acrescenta Paul, citando uma clínica que os jogadores PLL estarão realizando em Oklahoma. Estamos indo a todos esses lugares diferentes para divulgar o esporte e celebrar sua história como o esporte de equipe mais antigo da América do Norte, fundado e criado por povos indígenas.

O PLL está sendo fundado em uma premissa simples: que a base de fãs de rápido crescimento e altamente engajada para o lacrosse se traduzirá em uma próspera liga profissional. Mas as ligas profissionais historicamente levaram décadas para encontrar seu lugar. Mais de meio século atrás, um crescente apetite americano pelo futebol gerou a Liga Norte-Americana de Futebol, que estourou após 16 temporadas. Seguiu-se a Liga Principal de Futebol em 1993 e precisou de boa parte de uma geração para alcançar o público e a receita na liga principal. Mas a tecnologia digital alterou a maneira como os consumidores se envolvem com os esportes. Os Rabils acreditam que a geração House of Highlights se identifica mais com jogadores individuais do que com equipes e apoiará o tipo de modelo baseado em turnê que funciona bem no golfe e tênis.

Nem todos estão convencidos de que a estratégia funcionará. O comissário do MLL, Sandy Brown, está comprometido com o paradigma de cidade de sua liga. Estamos profundamente arraigados em nossas comunidades, diz ele. Esse é o modelo que consideramos bem-sucedido: impulsionar as vendas de ingressos em mercados individuais. Na verdade, é difícil para algumas pessoas imaginar como o ímpeto para as equipes de roaming do PLL crescerá sem a esperança de uma rivalidade no estilo Red Sox-Yankees.

O acordo do PLL com a NBC pode atuar como um acelerador. Lacrosse é um esporte que olhamos por sete ou oito anos, diz Jon Miller, presidente de programação da NBC Sports. Para torná-la uma experiência de televisão única, continua Miller, a NBC usará oito câmeras, incluindo capacetes e câmeras do gol, além do áudio dos jogadores. Três jogos PLL serão transmitidos ao vivo durante a temporada de três meses na NBC; os outros estarão disponíveis em sua rede a cabo NBCSN ou via NBC Sports Gold, o pacote de streaming baseado em assinatura da rede. Miller diz que o acordo da NBC com a PLL é um acordo de vários anos.

Colocar o esporte na frente do maior número de olhos possível vai fazer grandes coisas pelo lacrosse, diz Kylie Ohlmiller, artilheira de todos os tempos no lacrosse feminino da Divisão 1 da NCAA e agora uma estrela em ascensão na (não relacionada) Liga Profissional de Lacrosse Feminina , que formou uma parceria estratégica com a PLL. O WPLL vai jogar pelo menos dois de seus jogos nesta temporada em locais compartilhados com o PLL, e as duas ligas vão colaborar em alguns de seus trabalhos de clínica juvenil.

Para todo o mercado esportivo norte-americano, a PricewaterhouseCoopers prevê que a receita excederá US $ 80 bilhões em 2022, distribuída de forma bastante uniforme entre as vendas de ingressos, patrocínio, mercadorias e direitos de mídia. Mike Rabil projeta que, durante os primeiros três anos do PLL, a maior parte da receita virá da venda de ingressos e patrocínio, mas os direitos de transmissão se tornarão o principal motivador. O momento aqui pode favorecer a nova liga: famintas por programação e carregadas de dinheiro, as grandes empresas de tecnologia entraram na guerra de lances pelos direitos de transmissão. No ano passado, o Facebook assinou um acordo exclusivo com a MLB para transmitir 25 jogos, por cerca de US $ 30 milhões a US $ 35 milhões; A Amazon fechou um acordo de direitos de transmissão de futebol com a Premier League inglesa. (Esses termos não foram divulgados, mas um analista da indústria estimou o preço na faixa de US $ 100 milhões.)

As câmeras de TV atrairão a atenção da marca, o que provavelmente melhorará o esporte em si. Os melhores atletas ganham a maior parte de seu dinheiro por meio de contratos de patrocínio. Se você arrancar do parque enquanto está em rede nacional, Paul Rabil diz, as marcas vão contratá-lo. O ex-All-American da faculdade e All-Star do MLL Myles Jones, que experimentou duas vezes a cobertura nacional da ESPN, ganhando dois campeonatos da NCAA para Duke, saltou para o PLL e disse que todo mundo quer poder ligar para sua mãe, pai, irmã, irmão, tia, tio, avó, avô, e dizer: 'Ei, estou jogando na TV.' Agora temos que mudar a forma como treinamos e tratamos nossos corpos para colocar o melhor produto na frente das câmeras.

Jones foi a atração principal em uma demonstração de habilidades no último dia da LaxCon e, ao deixar um dos dois campos que haviam sido montados no centro de convenções, ele foi cercado por meninos e meninas clamando por um autógrafo. Jones sorriu enquanto assinava seus programas e camisetas, e então entregou sua bengala a um garotinho atordoado. Você pode ficar com isso, disse ele, içando a sacola de equipamentos por cima do ombro e se dirigindo ao chão. O jovem fã exultante correu de volta para seus pais, segurando o prêmio.