Como lançar um Space Startup

Novas tecnologias, investimentos e políticas estão ajudando a impulsionar empresas menores como a Rocket Lab para a estratosfera. Seus fundadores compartilham alguns conselhos.

Como lançar um Space Startup

Quando marido e mulher, Roderick e Randa Milliron fundaram Sistemas Interorbitais em 1996, era como muitas pequenas empresas: um projeto de meio período construído à noite e nos fins de semana. A única grande diferença é que suas pequenas empresas projetam foguetes e kits de satélite para construir seu próprio.

Roderick e Randa Milliron de Interorbital [Foto: Neal Ungerleider]

Foi um empreendimento de meio período durante os primeiros 10 anos, Randa Milliron me disse em um telefonema. Tínhamos que manter nossos empregos diários e depois trabalhar principalmente nos fins de semana no que podíamos fazer. Isso não era muito em termos de dinheiro para começar. Nós realmente não tínhamos orçamento para começar, como muitas startups. Acho que foi pura força de vontade para fazer algo acontecer, e isso nos permitiu continuar onde estamos hoje.



A empresa de oito funcionários agora está sediada no Mojave Air & Spaceport , na cidade deserta de Mojave, Califórnia, logo abaixo da rodovia da Base da Força Aérea de Edwards. Seus vizinhos incluem outras empresas de viagens espaciais como a Virgin Galactic, a multinacional de defesa BAE Systems e uma série de empresas menores. E a Interorbital atualmente faz parte da Synergy Moon, uma das cinco equipes que competem pelo Google Lunar XPRIZE, que pagará US $ 20 milhões à primeira empresa que pousar um robô na lua. (O Google estendeu o prazo de 2014 para 2015 e, eventualmente, para março deste ano, e disse que não tem planos para estendê-lo novamente .)

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Essas empresas menores e médias estão desempenhando um papel cada vez mais importante no ecossistema industrial espacial. A transição da NASA para trabalhar com parceiros privados como a SpaceX, a queda acentuada dos custos para o lançamento de foguetes e o crescimento do movimento do satélite faça-você-mesmo significa que é mais fácil do que nunca para as startups espaciais começarem. Muitos empresários que antes teriam lançado empresas de tecnologia de consumo ou empresas aeroespaciais mais convencionais estão agora trabalhando em startups espaciais, desenvolvendo de tudo, desde sistemas de propulsão a cargas úteis e muito mais.

A Masten Space Systems, com sede em Mojave, Califórnia, está desenvolvendo uma linha de foguetes de decolagem vertical e pouso vertical. [Foto: Neal Ungerleider]

Embora os lucros permaneçam ilusórios, o financiamento atingiu níveis recordes. De acordo com dados da empresa de consultoria Bryce Space and Technology, entre 2012 e 2016 - os anos mais recentes disponíveis e praticamente simultâneos com os maiores sucessos comerciais da SpaceX até agora - aproximadamente US $ 7,6 bilhões foram investidos em startups espaciais. Em comparação, apenas US $ 1,1 bilhão foi investido entre 2000 e 2005.

O ano passado foi excelente para o espaço comercial: de acordo com um relatório recente da empresa de investimento Space Angels , os investidores despejaram um recorde de US $ 3,9 bilhões em empresas espaciais comerciais em 2017, um ano que incluiu 51 lançamentos governamentais e 37 lançamentos comerciais. Nos últimos oito anos, investidores e fundadores fizeram $ 25 bilhões em saídas após aquisições e ofertas públicas, disse Space Angels, que conta com 303 empresas no setor espacial globalmente.

Mas como uma empresa espacial decola?

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Escolha o seu nicho

Como muitas startups de sucesso, uma empresa espacial vencedora encontrará um nicho em um mercado com poucos concorrentes. Por exemplo, Fase Quatro é uma startup sediada em El Segundo, Califórnia, focada em sistemas de propulsão de plasma para satélites.

Nossa visão de mundo é que existem duas maneiras de ganhar dinheiro no espaço, diz o CEO Simon Halpern, que já lançou outra empresa, Indústrias Aether , o que torna a tecnologia para balões de alta altitude. A primeira é com sua carga útil - sua câmera ou seu sensor meteorológico ou suas antenas, etc. - que estão coletando dados ou transmitindo dados ou sinais. A segunda coisa que você precisa para gerar espaço de receita é colocar essa carga no lugar certo na hora certa. Você pode ter a melhor câmera ou sensor de um bilhão de dólares, e se não estiver voltado para o local certo ou voando sobre o lugar certo na hora certa do dia na Terra, é uma peça de tecnologia inútil. Entramos na segunda parte disso.

Como muitas startups espaciais, a Fase Quatro está capitalizando a ascensão de Cubosats, satélites miniaturizados essencialmente de baixo custo que podem ser tão pequenos quanto uma caixa de sapatos e colocados em órbita às dezenas. Por exemplo, Planet e Terra Bella - uma empresa que o Google adquiriu em 2014 e vendeu para a Planet no ano passado - usam Cubesats para mapear e fotografar a Terra de forma rotineira, em nome de empresas, cientistas e governos.

A Fase Quatro testa seu sistema de propulsão dentro de uma câmara de vácuo para simular o vácuo do espaço. [Foto: Quarta Fase]

Pense localmente, invista globalmente

A ação espacial não se limita ao americano François Chopard, CEO da Starburst , um acelerador de aviação e aeroespacial que oferece financiamento e assistência a empresas em estágio inicial, diz que a natureza privatizada da nova corrida espacial significa que o financiamento provavelmente virá de investidores internacionais ou de capital de risco dos Estados Unidos. Muitos empresários têm experiência em negócios, mas também são fascinados por espaço, diz Chopard. Ele é francês e divide seu tempo entre Paris e São Francisco; A Starburst mantém escritórios em ambas as localidades, bem como em Cingapura, Munique, Tel Aviv, São Paulo, Montreal e Los Angeles. (Masten e Phase Four estão entre as empresas do portfólio da Starburst.)

Da mesma forma, embora os jogadores mais proeminentes no espaço comercial possam ser americanos, as startups espaciais são um fenômeno global. Graham Turnock da Agência Espacial do Reino Unido anunciou em dezembro passado que está ajudando a financiar quatro novas incubadoras de tecnologia espacial, e o fundo de investimento público da Arábia Saudita está investindo aproximadamente US $ 1 bilhão em empresas espaciais galáctico virgem , Virgin Orbit , e The Spaceship Company . No Japão, a empresa privada de viagens espaciais Ispace levantou aproximadamente US $ 90 milhões para enviar uma espaçonave para a órbita lunar em 2019.

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Ajuda do governo ajuda

SpaceX, Boeing, galáctico virgem e de Jeff Bezos Origem Azul podem dominar as manchetes com seus projetos massivos, mas subsídios, financiamento e incentivos do governo continuam sendo o pão com manteiga do mundo da tecnologia espacial.

Toma Rocket Lab , uma empresa dos EUA-Nova Zelândia que trabalha em lançamentos de satélites comerciais com seu próprio foguete Electron. A empresa, que pretende fabricar foguetes de baixo custo a uma taxa de um por semana, que será vendido por aproximadamente US $ 5 milhões por voo - em comparação com a SpaceX, que cobra cerca de US $ 62 milhões por lançamento - tem aproximadamente 200 funcionários nos Estados Unidos e na Nova Zelândia , onde está conduzindo seus lançamentos .

A ânsia da Nova Zelândia em construir suas credenciais aeroespaciais e economia tem trabalhado para o benefício do Rocket Lab: de acordo com um representante da empresa, o Rocket Lab recebeu cerca de US $ 1,3 milhão em subsídios do governo desde 2007 para projetos de pesquisa e desenvolvimento e financiamento estudantil. Uma concessão de crescimento adicional da Callaghan Innovation, uma organização quase governamental da Nova Zelândia, significa que o governo da Nova Zelândia reembolsa o Rocket Lab 20 ¢ para cada dólar que o Rocket Lab gasta em P&D dentro da Nova Zelândia. (De acordo com Crunchbase , a empresa levantou um total de aproximadamente US $ 75 milhões em financiamento de empresas importantes do Vale do Silício, como Khosla Ventures e Bessemer Venture Partners .)

Embora possa ser óbvio, os contratos de pesquisa científica financiados pelo governo podem ser uma fonte significativa de renda para muitas startups espaciais. A Fase Quatro, por exemplo, recebeu uma doação de US $ 950.000 da DARPA no ano em que foi fundada para construir um sistema de propulsão por satélite. Um porta-voz da empresa também disse que está recebendo financiamento adicional não divulgado do governo dos EUA, mas que não está pronto para divulgar detalhes.

Rocket Lab [Foto: cortesia da Rocket Lab]

Dê tempo à sua empresa para crescer

Assim como outras startups, estabilidade e crescimento não acontecem da noite para o dia para pequenas empresas aeroespaciais. Os fundadores da Interorbital passaram anos trabalhando em sua empresa como um trabalho de amor de meio período antes de serem capazes de trabalhar em tempo integral.

Durante seus primeiros anos magros, Milliron da Interorbital credita o Pacific Rocket Society , um grupo amador privado com uma longa história no mundo aeroespacial, fornecendo suporte crítico e acesso de mentor. Quando eles estavam começando, a Fase Quatro recebeu o apoio de Spaceport LA , um grupo de entusiastas do espaço com sede em Los Angeles.

A Fase Quatro também passou por um longo processo de crescimento, no qual Halpern e seu cofundador desenvolveram sua tecnologia, contrataram funcionários e encontraram financiamento. Como muitas startups, eles procuraram financiamento de capital de risco; Uma rodada de sementes foi usada para contratar funcionários iniciais e apoiar a empresa no lançamento, enquanto uma rodada de ponte posterior foi para obter um satélite e um lançamento para testar seu sistema de propulsão no espaço.

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O Rocket Lab também demorou para crescer. Somos um daqueles tipos de sucesso de 10 anos quando você trabalha sete anos e depois cresce e cresce nos últimos três, diz Peter Beck, o CEO da empresa. Antes do projeto Electron, conquistamos um nome e uma reputação por fazer peças complicadas de hardware aeroespacial.

Simon Halpern [Foto: Neal Ungerleider]

Não é (apenas) ciência de foguetes

O negócio espacial é um trabalho complexo e difícil que requer não apenas conhecimentos de engenharia e matemática de ponta, mas também experiência em negócios. Para Halpern da Fase Quatro, que já frequentou a escola de negócios, uma decisão inicial foi buscar deliberadamente investidores que se sintam confortáveis ​​com o mundo aeroespacial.

Procurei investidores onde não preciso explicar os fundamentos do espaço, diz Halpern. Vimos que o desenvolvimento de negócios mais rápido [para satélites] gira em torno de chegar ao mercado rapidamente. Especialmente para uma empresa de capital de risco, vimos uma linha do tempo com capital de risco que às vezes não corresponde a ser uma empresa espacial. Ele acrescenta: O espaço tende a levar muito tempo para que as coisas se concretizem.

Na Rocket Lab, diz Beck, um terço do foco da empresa é dedicado à tecnologia, outro terço à infraestrutura e outro ao que ele chama de inovação regulatória. A empresa teve que superar obstáculos regulatórios exclusivos da indústria de viagens espaciais e da administração de uma empresa aeroespacial binacional. Por exemplo, Beck cita o desafio dos tratados bilaterais entre a Nova Zelândia e os EUA como um problema específico que o Rocket Lab enfrentou.

Toda essa inovação pareceu valer a pena neste fim de semana. Depois de um voo inaugural em maio passado que não conseguiu alcançar a órbita, o Rocket Lab lançou com sucesso o Electron em órbita em 20 de janeiro, enviando vários Cubosats para o espaço a partir de seu local de lançamento na Nova Zelândia. Estamos entusiasmados por atingir esse marco tão rapidamente após nosso primeiro lançamento de teste, disse Beck em um comunicado . Hoje marca o início de uma nova era no acesso comercial ao espaço. (Veja um vídeo do lançamento acima.)

As startups aeroespaciais em geral, é claro, enfrentam um obstáculo inegável por enquanto: ainda é difícil ganhar dinheiro com o espaço sideral. A história das viagens espaciais está repleta de empresas menores que não sobreviveram. Mas mesmo as empresas que não tiveram sucesso podem se consolar em saber que estão literalmente indo aonde nenhuma startup jamais foi.

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Atualização: Este artigo foi atualizado para esclarecer que a Starburst trabalha com empresas em estágio inicial em todo o espectro da aviação e aeroespacial.