Como o MapQuest leva você daqui para lá

Nem tudo são algoritmos. Pense em geógrafos dirigindo um Ford Taurus.

Na tradição de Lewis e Clark, a equipe de Lynch e Clark está viajando para o oeste para explorar um território desconhecido - neste caso, uma subdivisão recentemente expandida chamada Avalon Way, fora de Baltimore.

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Patrick Lynch, analista de campo, e Maureen Clark, gerente de área, trabalham para Navigation Technologies, uma empresa de 18 anos em Chicago. Todos os meses, eles viajam 1.600 quilômetros em Maryland, Virgínia e Virgínia Ocidental, observando e registrando dados. Quando você solicita direções do MapQuest, o serviço de mapeamento da Internet, você está, em última análise, contando com Lynch, Clark e cerca de 400 outros geógrafos na estrada.

O MapQuest usa imagens de satélite de última geração e algoritmos de computador, mas também se baseia em observações reais no campo. É assim que um exército de exploradores modernos está continuamente remapeando a nação. Enquanto Clark dirige um Ford Taurus pelas ruas mais novas de Avalon Way, ela recita o que vê, começando com nomes de ruas e números de edifícios no início e no final de um quarteirão. Hemison– H-e-m-i-s-o-n - Tribunal. Existe um portão. . . o número quatro está à direita.



Lynch rabisca em um bloco de notas digital conectado a um laptop preso entre eles. Sua escrita aparece instantaneamente no mapa, em garranchos amarelos brilhantes. Os analistas de campo da Navigation Technologies registram até 150 atributos para qualquer estrada - limite de velocidade, restrições de conversão, números de saída, pavimentada ou não - junto com postos de gasolina, restaurantes e hotéis. A maioria das pessoas ouve o que eu faço e pensam que estou apenas vagando por horas, diz Lynch. Mas você está se concentrando o tempo todo. Você não quer perder nada.

De volta ao escritório, Lynch e Clark enviam os dados que coletaram para a instalação de mapeamento digital da Navigation Technologies, em Fargo, Dakota do Norte. Lá, cartógrafos e editores comparam os dados com imagens de satélite e mapas existentes antes de adicioná-los ao banco de dados, que já reflete 4,6 milhões de milhas de estradas norte-americanas e mais de 8 milhões de milhas em 39 países. Uma vez por trimestre, a empresa envia uma atualização para o MapQuest e outros clientes.

A partir daí, é o show do MapQuest. Quando alguém solicita direções, o software MapQuest geocodifica os pontos inicial e final, traduzindo os endereços em longitudes e latitudes. Em seguida, os algoritmos identificam as rotas possíveis, levando em consideração as solicitações de estradas locais em vez de rodovias e outros fatores, como custo de virada. Esquerdas são mais difíceis de fazer do que direitos, explica o gerente geral da MapQuest.com, David Schafer. Se pudermos levá-lo lá virando três vezes à direita e evitando duas viradas à esquerda, nós o faremos.

Em julho, o MapQuest produziu cerca de 750 milhões de mapas e 100 milhões de rotas para 32 milhões de visitantes únicos do site. E quando leva as pessoas ao erro? Dois funcionários de suporte ao cliente em Denver acompanham o feedback para verificar se o problema é resultado de um erro do cliente, instruções pouco claras ou uma falha ou lacuna no banco de dados.

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Até recentemente, o MapQuest estava inadvertidamente direcionando motoristas para o oeste na Pennsylvania Turnpike ao norte da Filadélfia usando uma rampa apenas para motoristas E-ZPass. Agora ele os envia para a próxima saída. A primeira rampa foi mais rápida, mas o banco de dados MapQuest não mostrou que era uma pista E-ZPass. Provavelmente, os mapeadores modernos não visitaram a rampa. O que significa que Lynch e Clark têm quilômetros e quilômetros para dirigir.