Como funcionam as vacinas COVID-19 da Pfizer e Moderna: mRNA

A vacina usa uma forma inovadora de biotecnologia para fazer o corpo produzir anticorpos para se proteger contra o vírus.

Como funcionam as vacinas COVID-19 da Pfizer e Moderna: mRNA

Em janeiro, conforme os casos do novo e misterioso coronavírus cresciam na China - mas dois meses antes de a Organização Mundial de Saúde declarar a doença uma pandemia - um punhado de pequenas empresas de biotecnologia começou a lutar para desenvolver vacinas usando uma plataforma de tecnologia ainda não comprovada que se baseia em algo chamado RNA mensageiro, geralmente abreviado para mRNA. Uma foi a Moderna, que completou seu primeiro lote clínico de uma vacina em fevereiro e lançou os testes em humanos em março, mais rápido do que qualquer outra vacina da história. Outra foi a BioNTech, uma empresa alemã que mais tarde se associou à Pfizer para fazer uma vacina que as empresas agora dizem ter sido comprovada muito bem-sucedido em testes, atingindo 90% de eficácia.



Como outras vacinas, as vacinas de mRNA funcionam treinando o sistema imunológico para reconhecer uma ameaça como um vírus e começar a produzir anticorpos para se proteger. Mas enquanto as vacinas tradicionais costumam usar doses inativadas dos organismos que causam a doença, as vacinas de mRNA são projetadas para fazer o próprio corpo produzir essas proteínas. O RNA mensageiro - uma molécula que contém instruções para as células produzirem proteínas - é injetado nas células. No caso da COVID-19, as vacinas de mRNA fornecem instruções para as células começarem a produzir a proteína spike do novo coronavírus, a proteína que ajuda o vírus a entrar nas células. Por si só, a proteína do pico não é prejudicial. Mas ativa o sistema imunológico para iniciar uma resposta defensiva. Como Bill Gates, que apoiou empresas como Moderna e BioNTech por meio da Fundação Gates, descreveu, essencialmente você transforma seu corpo em sua própria unidade de manufatura.

Empresas como a BioNTech vinham trabalhando com a tecnologia para desenvolver outras vacinas e, quando o novo coronavírus começou a se espalhar, elas puderam responder rapidamente, trocando o novo código genético. Esta é basicamente uma tecnologia de vacina que se baseia na sequência genética do vírus, o que facilitou de certa forma o seu início, diz Chris Beyrer, professor de epidemiologia da Escola de Saúde Pública Johns Hopkins Bloomberg. E é por isso que as vacinas de mRNA são as primeiras a sair do mercado.



Um grupo de pesquisadores divulgou a sequência genética do novo coronavírus no início de janeiro, antes que o vírus tivesse nome. Dias depois, trabalhando com parceiros do National Institutes of Health, a Moderna, que já tinha várias outras vacinas de mRNA em desenvolvimento para outras doenças, usou o código genético para criar a sequência final de sua vacina contra o coronavírus. CureVac, outra startup trabalhando em vacinas de mRNA, também rapidamente se transformou em uma vacina contra o coronavírus. No final do mês, a BioNTech se juntou a eles.



Se as novas vacinas funcionarem, será a primeira vez para esse tipo de tecnologia - mas pode não significar que o mRNA será uma solução fácil para vacinas contra outros vírus. Existem algumas realidades que acho que você deve reconhecer, diz Beyrer. A primeira é que já houve muitas tentativas de usar essa tecnologia nesse mRNA e plataforma de vacinas para outras doenças, e nenhuma delas conseguiu o licenciamento. Portanto, esta é uma tecnologia não comprovada neste momento. Ainda assim, diz ele, há motivos para otimismo agora, tanto para as vacinas de mRNA quanto para outras. Os cientistas se sentem confiantes de que têm o alvo certo - a proteína spike - e, como a imunidade natural é forte em muitas pessoas infectadas, isso sugere que a imunidade induzida pela vacina também é eficaz.

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O fato de a BioNTech e a Pfizer estarem relatando que a vacina é eficaz em 90% dos voluntários em seus testes é uma notícia particularmente boa. Se a vacina fosse apenas 50% eficaz, que é o nível mínimo que o FDA afirma que será necessário, você poderia imunizar todos na Terra e ainda teria 'suscetíveis' suficientes para manter a epidemia, diz Beyrer. O que gostaríamos de ver são níveis significativamente mais elevados de eficácia do que isso. Com 90-95% de eficácia, ele diz, se 60-70% das pessoas forem imunizadas, provavelmente será possível interromper a transmissão do vírus. Isso ainda é um desafio por causa do medo da vacina entre o público - em uma pesquisa recente, quase metade dos americanos disse que provavelmente ou definitivamente recusaria uma vacina. Pelo menos um especialista em ética está sugerindo que os governos deveriam considerar pagar às pessoas para aceitá-lo.


Correção : Atualizamos este post para explicar que o mRNA contém instruções para as células fazerem proteínas, não DNA.