Como os cientistas estão lutando contra a propagação de uma misteriosa alergia à carne

Você pode ter ouvido histórias sobre uma picada de carrapato que causa aversão à carne, mas a história da alergia alfa-gal é mais complicada - e mais assustadora.

Como os cientistas estão lutando contra a propagação de uma misteriosa alergia à carne

É o início da manhã no início do verão e estou traçando meu caminho pelos bosques da região central da Carolina do Norte, contornando as curvas em S com cautela e freando com força quando o que parece ser uma pequena elevação se transforma em uma ponte estreita. Estou indo encontrar Tami McGraw, que mora com o marido e o filho mais novo em um amplo desenvolvimento de árvores antigas e amplos gramados ao sul de Chapel Hill. Antes de chegar até ela, McGraw e-mails. Ela quer me alimentar quando eu chegar lá:



Você gostaria de experimentar o emu? ela pergunta. Ou talvez algum pato?

Estas não são ofertas normais de café da manhã. Mas durante anos, nada na vida de McGraw foi normal. Ela não pode comer carne de vaca ou porco, ou beber leite ou comer queijo ou lanche em uma sobremesa contendo gelatina sem sentir sua garganta fechar e sua pressão arterial cair. Usar um suéter de lã causa urticária em sua pele; inalar a fumaça do bacon que chia no fogão vai derrubá-la no chão. Aonde quer que vá, ela carrega uma série de comprimidos que podem combater um ataque de alergia e uma EpiPen auto-injetável que pode sacudir seu sistema para fora do choque anafilático.



McGraw é alérgico à carne de mamíferos e a tudo o mais que venha deles: laticínios, lã e fibra, gelatina de seus cascos, carvão de seus ossos. Esta síndrome afeta alguns milhares de pessoas nos EUA e um número incerto, mas provavelmente maior, em todo o mundo. Após uma década de pesquisas, os cientistas começaram a entender o que a causa. É criado pela picada de um carrapato, pego em uma caminhada ou roçado em um jardim, ou pegando carona na pele de um animal de estimação que estava perambulando lá fora.



A doença, que geralmente atende pelo nome de alergia alfa-gal em homenagem ao componente da carne que a desencadeia, é uma provação que McGraw e sua família ainda estão aprendendo a enfrentar . Da mesma forma, a medicina também está lutando contra isso. As alergias ocorrem quando nosso sistema imunológico percebe algo que deveria ser familiar como estranho. Para os cientistas, o alpha-gal está forçando um remapeamento dos princípios básicos da imunologia: como as alergias ocorrem, como são desencadeadas, quem elas colocam em perigo e quando.

Para os afetados, o alpha-gal está transformando as paisagens em que vivem, transformando o conforto confiável de casa - as plantas em seus jardins, a comida em seus pratos - em um terreno incerto de risco.



[Imagem de origem: seamartini / iStock]

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Em 1987, a Dra. Sheryl van Nunen foi confrontada com um quebra-cabeça. Ela era chefe do departamento de alergia em um hospital regional nos subúrbios de Sydney, Austrália, e tinha uma reputação entre seus colegas por resolver episódios misteriosos de anafilaxia. Desta vez, um homem fora enviado para vê-la que acordava, no meio da noite, dominado por alguma reação profunda.

Van Nunen soube imediatamente que isso era fora do comum, já que a maioria das reações alérgicas acontecem rapidamente após a exposição, em vez de horas depois. Ela também sabia que apenas alguns alérgenos afetam as pessoas depois que elas vão para a cama. (Látex, por exemplo - alguém sensível a ele que faz sexo usando um preservativo de látex pode adormecer e acordar no meio de um ataque de alergia.) Ela verificou o homem em busca dos irritantes óbvios e, quando os testes deram negativo, tomou uma olhada completa em seu histórico médico e fez um teste cutâneo para tudo que ele havia comido e tocado nas horas antes de dormir. O único alérgeno potencial que retornou um resultado positivo foi a carne.

Isso era estranho (e desanimador, na Austrália, que adorava churrasco). Mas foi o único caso que Van Nunen já viu. Ela orientou o paciente sobre como evitar as refeições que pareciam estar desencadeando suas reações, atribuiu isso mentalmente à imprevisibilidade do sistema imunológico humano e seguiu em frente.



Então, mais alguns desses pacientes apareceram em seu caminho. Houve seis outros na década de 1990; em 2003, ela tinha visto pelo menos 70, todos com o mesmo problema, todos aparentemente afetados pela carne que haviam comido algumas horas antes. Procurando uma explicação, ela alongou a lista de perguntas que fazia, interrogando os pacientes sobre se eles ou suas famílias já haviam reagido a qualquer outra coisa: detergentes, tecidos, plantas em seus jardins, insetos nas plantas.

E, invariavelmente, essas pessoas me diziam: 'Não fui mordido por uma abelha ou vespa, mas já tive muitas picadas de carrapatos, lembra Van Nunen.

[Imagem de origem: seamartini / iStock]

Em sua memória, os sintomas de Tami McGraw começaram depois de 2010. Esse foi o ano em que ela e seu marido Tom, um cirurgião aposentado, espiaram uma pechincha por uma moradia na Carolina do Norte, um empreendimento próximo a uma reserva natural cujo construtor havia fixado o preço das grandes casas para vender. A propagação de folhas verdes de riachos e bolsões de floresta era tudo o que ela queria em uma casa. Ela não percebeu que oferecia tudo que veados, pássaros e roedores, os principais hospedeiros dos carrapatos, também desejam.

Ela se lembra de um carrapato que se fixou em seu couro cabeludo, levantando um vergão que a mancha ficou vermelho por meses depois, e um enxame de carrapatos de bebê que subiram por suas pernas e tiveram que ser esfregados em um banho quente misturado com água sanitária. Imprevisivelmente, em intervalos estranhos, ela começou a ficar tonta e enjoada.

Eu teria reações alérgicas inexplicáveis, ficaria com urticária e minha pressão arterial ficaria louca, ela me disse. Os decotes de todas as suas camisetas estavam esticados, porque ela as puxou para aliviar a sensação de que não conseguia respirar fundo. Ela foi até uma série de médicos que a diagnosticaram com asma ou menopausa precoce ou um tumor na glândula pituitária. Eles prescreveram antibióticos, inaladores e esteróides. Eles a enviaram para exames de ressonância magnética, testes de função pulmonar, ecocardiogramas de seu coração. Nada deu resultado.

Olhando para trás, ela percebe que perdeu pistas sobre a origem de seu problema. Ela sempre parecia precisar usar um inalador para asma às quartas-feiras - o dia em que passava horas no carro, entregando jantares fumegantes para o Meals on Wheels. Ela sentia falta de ar e precisava ir a um pronto-socorro, aos sábados - que sempre começava, em sua casa, com um farto desjejum de ovos e linguiças.

Então, uma amiga íntima teve um episódio assustador, saindo para correr, chegando em casa e desmaiando no concreto quente de sua garagem. Assim que ela se recuperou, McGraw a interrogou. Sua amiga disse: Eles pensaram que eu fui picado por uma abelha enquanto estava correndo. Mas agora eles pensam que talvez eu tenha uma alergia a carne vermelha.

McGraw lembra que sua primeira reação foi: Isso é louco . O segundo foi: Talvez eu também tenha.

Ela pesquisou no Google e pediu ao médico que pedisse um exame de sangue pouco conhecido que mostraria se seu sistema imunológico estava reagindo a um componente da carne de mamífero. O resultado do teste foi tão fortemente positivo que o médico ligou para ela em casa para dizer-lhe que se afastasse do fogão.

Isso deveria ter sido o fim de seus problemas. Em vez disso, a lançou em uma odisséia de descobrir quanto material de mamífero está presente na vida cotidiana. Uma vez, ela tomou cápsulas de analgésico líquido e acordou no meio da noite com coceira e urticária provocada pela cobertura de gelatina do medicamento.

Quando ela comprou um protetor labial desconhecido, a lanolina nele fez sua boca descascar e formar bolhas. Ela planejou passar uma tarde no jardim, espalhando fertilizante e plantando flores, mas desmaiou na grama e teve que ser reanimada com uma EpiPen. Ela havia reagido ao estrume e à farinha de ossos que eram enriquecidos com o composto ensacado que ela havia comprado.

Ela lutou com a imprevisibilidade dos ataques e ainda mais com o impacto em sua família. Acho que estou melhorando, mas então percebo que não estou, diz ela. Tenho mais conhecimento sobre o que posso e não posso fazer.

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A descoberta de novas doenças geralmente segue um padrão. Pacientes dispersos percebem que estão experimentando sintomas estranhos. Eles se encontram, cara a cara em um bairro ou em todo o mundo na Internet. Eles trazem sua experiência para a medicina, e a medicina é cética. E então, após algum período de dor e recalcitrância, a medicina admite que, de fato, os pacientes estavam certos.

Essa é a história da descoberta da CFS / ME e da doença de Lyme, entre outras. Mas não é a história da alergia alfa-gal. Um estranho conjunto de coincidências trouxe a doença bizarra à atenção dos pesquisadores quase assim que ocorreu.

A história começa com um medicamento contra o câncer chamado cetuximabe, que chegou ao mercado em 2004. O cetuximabe é uma proteína cultivada em células retiradas de camundongos. Para qualquer novo medicamento, é provável que algumas pessoas reajam mal a ele, e isso era verdade para o cetuximabe. Em seus primeiros testes , um ou dois em cada 100 pacientes com câncer que receberam infusão nas veias tiveram uma reação de hipersensibilidade: a pressão arterial caiu e eles tiveram dificuldade para respirar.

Esse 1–2 por cento permaneceu consistente quando o cetuximabe foi dado a grupos cada vez maiores. E então houve uma aberração. Em clínicas na Carolina do Norte e no Tennessee, 25 dos 88 receptores eram hipersensíveis à droga, com alguns tão doentes que precisaram de injeções de epinefrina de emergência e hospitalização. Mais ou menos na mesma época, um paciente que estava recebendo a primeira dose de cetuximabe em uma clínica de câncer em Bentonville, Arkansas, desmaiou e morreu.

Os fabricantes, ImClone e Bristol-Myers Squibb, verificaram todas as coisas óbvias sobre o ensaio: os ingredientes do medicamento, a limpeza das fábricas, até mesmo as práticas nos centros médicos onde o cetuximabe foi administrado. Nada se destacou. O máximo que os pesquisadores puderam adivinhar na época é que os infelizes receptores podem ter algum tipo de alergia a camundongos.

Então ocorreu a primeira coincidência: uma enfermeira cujo marido trabalhava na clínica de Bentonville mencionou a morte à Dra. Tina Hatley, uma imunologista em consultório particular em Bentonville. Hatley havia concluído recentemente o treinamento de pós-graduação no centro de alergia da Universidade da Virgínia e mencionou a morte a seu ex-supervisor, Dr. Thomas Platts-Mills.

As más respostas ao medicamento pareciam reações alérgicas e eram comuns o suficiente - e longe o suficiente das expectativas do fabricante - para ser uma oportunidade de pesquisa intrigante.

A Platts-Mills reuniu uma equipe, envolvendo Hatley e vários bolsistas de pesquisa atuais também. Rapidamente, eles descobriram a origem do problema. As pessoas estavam reagindo à droga porque tinham uma sensibilidade pré-existente, indicada por um alto nível de anticorpos (chamados de imunoglobulina E, ou IgE, para abreviar) a um açúcar que está presente nos músculos da maioria dos mamíferos, embora não em humanos ou outros primatas. O nome do açúcar era galactose-alfa-1,3-galactose, conhecido como alfa-gal.

Alpha-gal é familiar para muitos cientistas porque é responsável por uma decepção duradoura: sua capacidade de desencadear reações imunológicas intensas é a razão de os órgãos retirados de animais nunca terem sido transplantados com sucesso para as pessoas. O enigma era por que os destinatários da droga estavam reagindo a isso. Para ter uma reação alérgica, alguém precisa ter sido preparado com uma exposição anterior a uma substância - mas os destinatários do ensaio que reagiram mal estavam todos tomando sua primeira dose de cetuximabe.

Os membros da equipe examinaram os pacientes e suas famílias em busca de qualquer coisa que pudesse explicar o problema. O reações pareceram regionais –Pacientes em Arkansas e Carolina do Norte e Tennessee experimentaram a hipersensibilidade, mas aqueles em Boston e norte da Califórnia não. Eles investigaram parasitas, fungos e doenças que ocorrem apenas em bolsões dos EUA.

Os pesquisadores se perguntaram - se as reações misteriosas compartilhavam uma pegada com uma doença e os carrapatos causavam a doença, os carrapatos também poderiam estar ligados às reações?

Então a Dra. Christine Chung, uma pesquisadora de Nashville recrutada para a equipe, tropeçou em uma pista intrigante. Quase um em cada cinco dos pacientes matriculados em uma clínica de câncer em seu hospital tinha altos níveis de IgE para alfa-gal. Mas quando ela verificou os vizinhos próximos desses pacientes, tratando-os como um grupo de controle - isto é, pessoas que viviam suas vidas da mesma maneira, mas não tinham câncer e não tinham razão para ter recebido o medicamento - quase um em cinco tinha anticorpos para alfa-gal também.

Quase uma década depois, essa correlação ainda faz a Platts-Mills rir. A reação alfa-gal não teve nada a ver com câncer, diz ele. Tinha tudo a ver com o Tennessee rural.

A questão então se tornou: o que no Tennessee rural poderia desencadear uma reação como essa? A resposta surgiu de uma segunda coincidência. O Dr. Jacob Hosen, pesquisador do laboratório da Platts-Mills, encontrou um mapa desenhado pelos Centros de Controle e Prevenção de Doenças (CDC) mostrando a prevalência de uma infecção chamada febre maculosa das Montanhas Rochosas. Ele se sobrepôs exatamente aos pontos quentes onde ocorreram as reações de cetuximabe.

[Foto: Wiki Commons ]

A febre maculosa das Montanhas Rochosas é transmitida pela picada de um carrapato: Amblyomma americanum , um dos carrapatos mais comuns no sudeste dos EUA. É conhecido como o carrapato estrela solitária por uma mancha branca na parte de trás do corpo da fêmea.

Os pesquisadores se perguntaram - se as reações misteriosas compartilhavam uma pegada com uma doença e os carrapatos causavam a doença, os carrapatos também poderiam estar ligados às reações?

Era uma hipótese intrigante e foi reforçada por um novo conjunto de pacientes que chegaram à clínica de Platts-Mills quase ao mesmo tempo. Todos eram adultos, o que era estranho no início, porque as alergias tendem a aparecer na infância. Eles nunca haviam tido uma reação alérgica antes, mas agora estavam experimentando sintomas de alergia: inchaço, urticária e, no pior dos casos, choque anafilático. Eles também tinham altos níveis de anticorpos IgE para alfa-gal.

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Nenhum deles, porém, era paciente com câncer. Eles disseram aos médicos que não tinham nenhuma prova do que estava causando suas reações - mas muitos deles sentiram que tinha algo a ver com comer carne.

O Dr. Scott Commins, outro colega de pós-graduação do grupo da Platts-Mills, assumiu a responsabilidade de telefonar para cada novo paciente para perguntar se eles já haviam sofrido uma picada de carrapato. Acho que 94,6 por cento deles responderam afirmativamente, diz ele. E os outros poucos por cento diriam: 'Sabe, estou ao ar livre o tempo todo. Não consigo me lembrar de um carrapato real que foi colocado, mas sei que seria picado. & Apos;

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A carne de mamíferos inevitavelmente contém alfa-gal - então, em indivíduos já sensibilizados, comer carne pode constituir uma segunda exposição, da mesma forma que a infusão de cetuximabe havia acontecido.

Se as picadas de carrapatos os sensibilizaram, a reação alfa-gal pode ser uma alergia alimentar, bem como uma reação a medicamentos. Mas a conexão era especulativa, e cimentar causa e efeito exigiria uma coincidência final e extraordinária.

Acontece que a Platts-Mills gosta de fazer caminhadas. Num fim de semana, ele cruzou as colinas centrais da Virgínia, vagando por vegetação rasteira. Ele voltou para casa cinco horas depois, tirou as botas e as meias e descobriu que suas pernas e pés estavam salpicados de pequenos pontos. Pareciam pimenta moída, mas foram cravados em sua pele - ele teve que usar uma faca cega para raspá-los - e coçaram algo forte. Ele salvou alguns e os enviou a um entomologista. Eles eram a forma larval de carrapatos solitários.

Isso, ele percebeu, era uma oportunidade. Assim que a semana de trabalho começou, ele pediu que sua equipe de laboratório coletasse seu sangue e verificasse seus níveis de IgE. Eles estavam baixos no início, e então, semana após semana, começaram a subir. Platts-Mills é inglês - seu pai era parlamentar - e, em meio a ter seu IgE rastreado, foi a um evento da Royal Society of Medicine em Londres. E nesse ponto, ele diz alegremente, eu comi duas costeletas de cordeiro e bebi duas taças de vinho.

No meio da noite, ele acordou coberto de urticária.

[Imagem de origem: seamartini / iStock]

O carrapato estrela solitária não recebe muita atenção nos EUA. É o carrapato de perna preta, Ixodes scapularis , que tem a duvidosa honra de ser o mais conhecido, por ser o portador da doença de Lyme, que causa cerca de 300.000 casos da doença nos EUA a cada ano.

O carrapato estrela solitário não transmite a doença de Lyme, mas é o vetor de outras doenças graves, incluindo febre Q, erliquiose, vírus Heartland, vírus Bourbon e tularemia, uma infecção tão grave que o governo dos EUA classifica as bactérias que a causam como um potencial agente de bioterrorismo.

Enquanto Lyme se aglomera no nordeste e no norte do meio-oeste, as doenças transmitidas por Amblyomma estende-se da costa do Maine até a ponta da Flórida, do Atlântico até o meio do Texas e da costa sul dos Grandes Lagos até a fronteira mexicana.

E esse intervalo parece estar se expandindo. A borda norte de onde esses carrapatos são abundantes está se movendo, diz o Dr. Rick Ostfeld, ecologista de doenças do Instituto Cary de Estudos de Ecossistemas, ao norte da cidade de Nova York. Agora está bem estabelecido mais ao norte, em Michigan, Pensilvânia, Nova York e bem no alto da Nova Inglaterra.

A mudança climática provavelmente está desempenhando um papel na expansão para o norte, acrescenta Ostfeld, mas reconhece que não sabemos o que mais também poderia estar contribuindo.

É uma reclamação universal entre os cientistas de carrapatos que não sabemos tanto sobre carrapatos quanto deveríamos. As doenças transmitidas por carrapatos são mais comuns nos Estados Unidos do que as transmitidas por mosquitos - de acordo com a contabilidade mais recente do CDC, em 2017 as doenças transmitidas por carrapatos eram 2,6 vezes mais comuns do que quando a agência começou a contar em 2004 - mas são os mosquitos que recebem mais publicamente atenção à saúde e financiamento, de programas nacionais de vigilância a campanhas locais de controle de mosquitos. (Na verdade, o CDC foi fundado em 1942 por causa de doenças transmitidas por mosquitos; seu título original era Escritório de Controle da Malária em Áreas de Guerra.)

O que se sabe sobre onde vivem os carrapatos, de que se alimentam e como são afetados pelas mudanças no uso da terra e no clima foi principalmente compilado a partir de descobertas de cientistas que lutam por escassos financiamentos para pesquisas.

É impossível falar com médicos que encontram casos alfa-gal sem ouvir que algo mudou para tornar o carrapato que o transmite mais comum - mesmo que eles não saibam o que esse algo pode ser.

O carrapato estrela solitária é um predador robusto e furtivo. Não é exigente com as condições - tolera a umidade das praias do Atlântico e sua expansão para o oeste só parou quando se chocou contra o deserto do Texas - e se contenta em se alimentar de dezenas de animais, desde ratos até a árvore de vida.

Ele adora pássaros, o que poderia tê-lo ajudado a se mover para o norte tão rapidamente, e tem um desejo especial pelos cervos de cauda branca que colonizaram os subúrbios americanos. E, ao contrário da maioria dos carrapatos, ele morde humanos em todos os três estágios de seu ciclo de vida: como um adulto, como uma ninfa e como a larva do tamanho de uma semente de papoula que atacou Platt-Mills, que permanece em talos de grama em grupos e brotam centenas em um tempo.

Carrapatos detectam odores com órgãos embutidos em seu primeiro par de pernas, e o que eles estão farejando é dióxido de carbono, o hálito exalado de um animal cheio de sangue quente oxigenado. Quando os carrapatos de uma estrela solitária percebem isso, eles decolam. O carrapato da doença de Lyme é lento, diz o Dr. William Nicholson, microbiologista do CDC. Amblyomma vai correr para você.

Tem havido tão pouca pesquisa sobre alergia alfa-gal que os cientistas não conseguem concordar sobre o estágio exato da mordida que inicia a sensibilização das vítimas. É possível que um fragmento de uma refeição de sangue anterior, de um rato, pássaro ou veado, permaneça nas entranhas de um carrapato e sobe através de sua boca até sua vítima humana. Também é possível que algum composto ainda não identificado na saliva do carrapato seja quimicamente próximo o suficiente de alfa-gal para produzir o mesmo efeito.

No entanto, um aspecto de sua epidemiologia está se tornando claro. A alergia não é causada apenas pelo carrapato estrela solitária.

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Na Austrália, Van Nunen (que agora é professora associada clínica na Escola de Medicina da Universidade de Sydney) não conseguia entender como as picadas de carrapato de seus pacientes resolveram o mistério de sua alergia à carne. Mas ela podia ver outra coisa. As praias que circundam a costa ao norte e ao sul de Sydney estão repletas de carrapatos. Se as mordidas deles colocavam as pessoas em risco de uma alergia profunda, ela se sentia compelida a espalhar a palavra.

Em 2007, Van Nunen escreveu uma descrição de 25 pacientes alérgicos à carne cujas reações ela havia confirmado com um teste cutâneo. Todos, exceto dois, tiveram reações cutâneas graves a uma picada de carrapato; mais da metade sofreu anafilaxia grave. Esse resumo serviu de base para uma palestra que ela deu mais tarde naquele ano para uma associação médica australiana, que foi então indexada - mas não publicada na íntegra - em um jornal médico australiano. Demorou até 2009 para o grupo da Virgínia alcançá-lo, depois de já terem publicado seu primeiro alerta.

Isso foi lamentável, porque o detalhe crucial na pesquisa de Van Nunen não era apenas que seus casos eram anteriores à primeira rodada dos casos americanos. É que eles foram causados ​​por picadas de um carrapato diferente: Ixodes holocyclus , chamado de carrapato de paralisia. A alergia alfa-gal não era apenas uma ocorrência estranha em uma parte dos EUA. Ela ocorreu no hemisfério oposto, tornando-se literalmente um problema global.

E assim foi provado. Reações alfa-gal ligadas a picadas de carrapatos foram encontradas agora no Reino Unido, França, Espanha, Alemanha, Itália, Suíça, Japão, Coreia do Sul, Suécia, Noruega, Panamá, Brasil, Costa do Marfim e África do Sul. Esses casos remontam a pelo menos seis espécies adicionais de carrapatos. (Um mapa online no qual os pacientes se listam inclui mais de uma dúzia de outros países.)

Onde quer que os carrapatos mordam as pessoas - em todos os lugares, exceto no Ártico e na Antártica - a alergia alfa-gal foi registrada. Na Bélgica, os pacientes reagiram mal a um medicamento produzido em células de coelho. Nos Alpes italianos, os homens que iam caçar nas florestas corriam mais riscos do que as mulheres que ficavam em suas aldeias. Na Alemanha, o alimento mais reativo era uma iguaria tradicional, rins de porco. Na Suécia, foi alce.

A própria Van Nunen já atendeu mais de 1.200 pacientes. A próxima clínica mais movimentada, cerca de 350, diz ela. Todos esses casos ocorreram em duas décadas, menos do que o período de uma única geração humana. Como na América, o aumento repentino deixa Van Nunen perplexo quanto a qual poderia ser a causa. Ela raciocina que o aumento não pode ser devido a algo em seus pacientes; nenhuma mudança genética nem epigenética poderia ocorrer tão rapidamente.

Tem que ser ambiental, diz ela.

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É uma manhã ensolarada no Centro Médico da Universidade da Carolina do Norte em Chapel Hill. Commins, que se mudou para cá em 2016 para se tornar professor associado, tem 11 pacientes para atender antes do final do dia. Sete deles têm alergia alfa-gal.

Laura Stirling, 51, está preocupada com uma lista de perguntas. Ela não mora perto; ela voou de Maryland, atraída pela reputação de Commins. Em 2016, ela encontrou um carrapato estrela solitário e gordo preso a ela , e depois tinha indigestão feroz sempre que comia ou sentia cheiro de porco - um desafio, porque seu marido gosta de mexer com um fumante nos fins de semana. Em 2017, ela foi mordida novamente e seus sintomas pioraram para urticária à meia-noite e tontura que a levou ao consultório médico. Ela imediatamente cortou toda a carne e laticínios de sua dieta. Um ano depois, ela quer saber se pode acrescentar algo de volta.

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Posso comer laticínios? ela pergunta. Posso cozinhar laticínios? Posso comer se não tiver coalho animal? Ela faz uma pausa. Não tenho sintomas porque não corro riscos.

Commins a conduz através de um protocolo que ele desenvolveu, um método para adicionar de volta produtos de mamíferos uma dose de cada vez. Ele tem a hipótese de que as reações alfa-gal estão ligadas ao conteúdo de gordura dos alimentos; isso pode explicar por que demoram tantas horas para ocorrer, porque o corpo processa a gordura por uma via metabólica mais lenta do que a proteína ou os carboidratos.

Ele recomenda que os pacientes comecem com uma colher de queijo seco ralado, porque seu teor de gordura é baixo, e progridam lentamente para iogurte integral com leite e depois para sorvete. Se esses alimentos não provocam reações, ele sugere pequenas doses de carne magra, começando com presunto deli.

Stirling se ilumina com isso. Eu sonho com charcutaria, ela suspira.

Como Commins fez parte das primeiras pesquisas de Platt-Mills, ele tem atendido pacientes alfa-gal por mais de uma década. Ele estima que já tratou mais de 900 homens e mulheres; cinco novos pacientes chegam a cada semana. Ele treinou um número significativo deles a comer alguns produtos de mamíferos e administrar sua exposição a coisas que eles não podem controlar, então sua pior experiência é caçar um Benadryl de emergência, não sendo levado às pressas para o pronto-socorro.

Nem todo paciente pode fazer isso. Julie LeSueur, que tem 45 anos e mora em Richmond, Virgínia, é monitorada pela Platts-Mills há quatro anos. (Ele é um dos vários médicos que ela consultou para a doença, depois de anos de graves problemas estomacais que se agravaram em repetidos ataques de anafilaxia que a levaram ao hospital. Um médico, frustrado por ela não estar melhorando, disse a ela: Isso é tudo em sua cabeça.)

O que começou como uma alergia à carne se expandiu para reações a qualquer coisa com uma conexão animal, incluindo gelatina em medicamentos e produtos de origem animal em cosméticos, e então sensibilizar seu sistema imunológico a uma série de outros irritantes, de nozes a mofo. Ela compra sabonete e xampu vegan, tem receitas formuladas por uma farmácia de manipulação e trabalha principalmente em casa para evitar exposições indesejadas. Relutantemente, ela cortou um hobby que significava o mundo para ela: criar animais que foram resgatados de abusos.

Estou em casa o tempo todo agora, ela me diz por telefone. Tenho sorte de sair do sofá.

[Imagem de origem: seamartini / iStock]

Commins e Platts-Mills chamaram a alergia alfa-gal uma década atrás, e Van Nunen viu seu primeiro paciente 20 anos antes disso. Um teste de laboratório para a alergia, o que Tami McGraw recebeu, está no mercado desde 2010. (Platts-Mills e Tina Hatley, agora Merritt, compartilham a patente.) Isso torna difícil entender por que os pacientes ainda lutam para ser. diagnosticados e compreender os limites do que podem comer ou a que se deixam expor. Mas a alergia alfa-gal desafia alguns dos princípios básicos da imunologia.

As alergias alimentares são causadas predominantemente por proteínas, tendem a surgir na infância e geralmente desencadeiam os sintomas rapidamente depois que um alimento é consumido. Alpha-gal é um açúcar; os pacientes alfa-gal toleram carne por anos antes que suas reações comecem; e as reações alfa-gal levam horas para ocorrer. Além disso, a gama de reações está muito além do normal: não apenas reações cutâneas nos casos leves e anafilaxia nos casos mais graves, mas também dores lancinantes no estômago, cólicas abdominais e diarreia.

Mas as reações alfa-gal são definitivamente uma alergia, dados os resultados dos pacientes na mesma pele e testes de IgE que os imunologistas usam para determinar alergias a outros alimentos. Isso leva Van Nunen e Commins a se perguntarem se a síndrome ajudará a reformular a ciência da alergia, ampliando a compreensão do que constitui uma resposta à alergia e levando a novos conceitos de como as alergias são desencadeadas.

Merritt, que estima ter visto mais de 500 pacientes com alergia alfa-gal, ela mesma tem; ela teve reações ruins à carne durante toda a sua vida, desde que foi picada por carrapatos de sementes no acampamento de escoteiras, e foi ressensibilizada por uma picada de carrapato estrela solitária no ano passado. Ela é sensível o suficiente para reagir não apenas à carne, mas a outros produtos derivados de tecidos de mamíferos - e como ela descobriu, eles estão presentes em toda a vida moderna.

Os perigos não reconhecidos não são apenas suéteres, sabonetes e cremes faciais. Os produtos médicos de origem animal incluem o fármaco coagulante heparina, derivado do intestino de porco e do pulmão de vaca; enzimas pancreáticas e suplementos da tireóide; medicamentos que incluem estearato de magnésio como enchimento inerte; vacinas cultivadas em certas linhas celulares; e outras vacinas e fluidos intravenosos que contêm gelatina.

Temos enorme dificuldade em aconselhar as pessoas sobre isso, diz Van Nunen. Às vezes você tem que sentar por sete horas, escrever sete e-mails e ter quatro conversas telefônicas para poder dizer a uma mulher de 23 anos que está para viajar: 'Sim, você pode ter esta marca de vacina contra encefalite japonesa porque eles não use material bovino. A vacina é produzida em [células do] macaco verde africano e eu pesquisei esse macaco e ele não contém alfa-gal. & Apos;

Alguns valores cardíacos substitutos são cultivados em porcos; eles podem causar sensibilização alfa-gal que pode desencadear um ataque de alergia posteriormente. E os pacientes cardíacos que têm alergia alfa-gal parecem usar as válvulas cardíacas de substituição mais rapidamente do que o normal, colocando-os em risco de insuficiência cardíaca até que possam obter uma substituição.

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É difícil saber quantas pessoas podem ser sensibilizadas para alfa-gal sem saber.

Há também uma sensação crescente de que alpha-gal pode ser um risco ocupacional. Ano passado, pesquisadores na Espanha trataram três trabalhadores agrícolas que desenvolveram urticária e inchaço e tiveram dificuldade para respirar após serem salpicados com líquido amniótico enquanto ajudavam os bezerros a nascer. Todos os três - uma mulher de 36 anos, uma mulher de 56 anos e um homem de 53 anos - já sabiam que tinham sensibilidade alfa-gal, mas nunca imaginaram que o contato com a pele seria arriscado.

Commins tratou de caçadores que desenvolveram reações após serem salpicados de sangue após curarem cervos; esses casos levantam a possibilidade de que os trabalhadores do processamento de carne possam estar em risco. Nos dois principais grupos do Facebook onde os pacientes se reúnem, é comum ouvir os funcionários da lanchonete da escola se preocupando com as reações de respirar a fumaça do cozimento da carne.

Verão passado, pesquisadores que trabalham com Commins relataram que pessoas com alergia alfa-gal podem ter maiores reações alérgicas às picadas de abelhas e vespas , potencialmente colocando em perigo paisagistas e outros trabalhadores ao ar livre.

É difícil saber quantas pessoas podem ser sensibilizadas para alfa-gal sem saber. Um projeto do National Institutes of Health (NIH) que estuda ocorrências inexplicáveis ​​de anafilaxia encontradas no ano passado que 9 por cento dos casos não eram inexplicáveis, afinal : eram pacientes alfa-gal cuja sensibilidade nunca havia sido diagnosticada.

Platts-Mills aponta que a prevalência de altos níveis de alfa-gal IgE em seus primeiros estudos era de até 20 por cento em algumas comunidades, mas isso não era absolutamente a prevalência de reações alérgicas à carne, diz ele. Portanto, há claramente muitas pessoas por aí que têm o anticorpo, mas não têm essa síndrome.

O que tudo isso significa é que quase certamente existem pessoas para quem uma refeição contendo carne ou intervenção médica poderia desencadear uma reação alfa-gal de gravidade desconhecida.

Pode haver mais perigo esperando por eles. Em junho, Platts-Mills e outros pesquisadores revelaram que mais de um quarto dos pacientes que vieram ao ceter médico da Universidade da Virgínia para cateterismo cardíaco, para limpar bloqueios de vasos sanguíneos com risco de vida, foram sensibilizados para alfa-gal sem saber.

Os pacientes com alergia não detectada tinham mais placa arterial do que os sem e, o que é mais preocupante para os pesquisadores, suas placas eram de um tipo que tem maior probabilidade de se desprender da parede arterial e causar ataques cardíacos e derrames. Embora a pesquisa seja feita precocemente em um grupo de 118 pacientes, em um ponto de acesso conhecido para alpha-gal-Platts-Mills se preocupa, pois pressagia um risco de doença cardíaca maior do que o esperado.

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Quando uma nova doença surge nos EUA, geralmente é o CDC que investiga, colocando epidemiologistas e cientistas de dados em campo para rastrear conexões e trazer amostras para análises laboratoriais. Mas a investigação de alfa-gal é apanhada em uma peculiaridade burocrática da ciência federal. O CDC é responsável por infecções propagada por insetos e artrópodes - mas a síndrome alfa-gal não é uma infecção. Isso torna a responsabilidade do NIH - que tem abundantes cientistas de laboratório, mas nenhum detetive de doenças do couro de sapato.

O NIH parece estar interessado. Em junho de 2018, organizou um Workshop de Alergia à Carne, mediado por IgE, com duração de um dia, apenas para convidados; no passado, essas reuniões indicavam que a agência gigante está considerando lançar um programa de pesquisa. Mas apenas a leitura do programa do workshop fornece uma dica de como é a nova pesquisa alfa-gal; os participantes chamaram o problema por vários nomes diferentes, mostrando que ainda não existe uma nomenclatura acordada para ele. Da mesma forma, o mecanismo de pesquisa universal dos EUA para artigos de periódicos, PubMed, indexa artigos sobre alfa-gal sob alergia a galactose-alfa-1,3-galactose, alergia à carne de mamíferos, alergia retardada à carne vermelha, galactose-α-1,3 -galactose síndrome e muito mais.

Platts-Mills foi um dos palestrantes convidados do workshop e fez a declaração de abertura. Commins também esteve lá, junto com pesquisadores de Nova York, Alemanha, África do Sul e Suécia.

O Dr. Marshall Plaut, que convocou a reunião e agora é chefe da Seção de Alergia Alimentar, Dermatite Atópica e Mecanismos Alérgicos do Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas do NIH, descreve-o como o primeiro passo para possivelmente se comprometer com um programa de pesquisa. (Platts-Mills e Commins já receberam algum financiamento do NIH.) Isso sinaliza que o NIH tem algum interesse em entender mais sobre a doença, diz ele. Há muitas coisas que precisam ser compreendidas.

Em agosto, Commins deu uma palestra sobre alergia alfa-gal na Conferência Internacional sobre Doenças Infecciosas Emergentes, uma conferência realizada a cada dois anos ou mais e patrocinada pelo CDC que muitas vezes traz à tona os primeiros sinais de doenças que estão destinadas a se tornarem grandes problemas.

O diretor de doenças transmitidas por alimentos do CDC estava na platéia; o mesmo aconteceu com seu diretor de doenças transmitidas por vetores, o departamento que lida com carrapatos. Depois, os dois aumentaram o zoom para fazer perguntas a ele. Eu meio que tive a impressão de que era apenas uma coisa pequena e estranha, disse a ele o Dr. Lyle Petersen, o diretor do vetor. Mas isso parece um grande negócio.

Com o NIH e o CDC prestando atenção, a pesquisa sobre alpha-gal pode estar atingindo um limite, um momento em que investigações isoladas podem se transformar em respostas. Para os pacientes, que também se sentem isolados, isso não pode acontecer em breve.


Maryn McKenna é jornalista independente e autor especializado em saúde pública, saúde global e política alimentar.

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