Como Tiny Bozeman, Montana, se tornou uma cidade tecnológica em expansão

Pesca com mosca e esqui? Pode apostar. Cultura e diversidade? Não muito.

Como Tiny Bozeman, Montana, se tornou uma cidade tecnológica em expansão

San Jose, isso não é.



É sexta-feira à tarde e Andrew Hull, fundador e presidente da empresa de consultoria de marketing Elixiter, ainda está trabalhando duro em seu escritório em Bozeman, Montana. Mas em breve - insanamente em breve - ele estará montando acampamento com uma tropa de escoteiros locais. Quando ele finalmente sai do escritório às 16h, ele, os batedores e quatro outros acompanhantes estão em uma trilha dentro de uma hora, prontos para mochilar por cinco quilômetros. O acampamento é definido antes do anoitecer.

Você pode chegar a qualquer lugar em Bozeman em 15 minutos, diz Hull, cujos clientes da empresa de 40 funcionários incluem Fitbit e Aetna. Onde Elixiter está, temos acesso às trilhas em 15 minutos. Esquiar é de 25 minutos.



Bozeman (pop. 43.405) há muito é um ímã para entusiastas de atividades ao ar livre; conte Hull, um ciclista ávido, entre essas categorias. Mas a pequena cidade também ganhou outra reputação como uma cidade em expansão para empreendedores, muitos deles em alta tecnologia. Graças em parte às suas amenidades naturais, à presença de uma universidade e ao abraço da economia digital, Bozeman está se transformando em um centro de startups no meio do nada.



O lugar é incompreensivelmente cênico, mesmo para os padrões de Montana, situado em um local onde quatro cadeias de montanhas decidem que basta e relaxar em um vale fértil. O Parque Nacional de Yellowstone fica a 90 minutos de carro. Um rio passa por ele foi filmado nas proximidades do rio Gallatin, então a pesca da truta é um dado adquirido.

Como muitos lugares do estado, as economias locais foram impulsionadas durante anos pelo turismo e pela agricultura. Mas, ao contrário de muitas, esta cidade no canto sudoeste de Montana começou a diversificar sua economia na década de 1980, quando as empresas fotônicas começaram a construir lasers e empresas de manufatura e equipamentos para atividades ao ar livre também se estabeleceram. Um conservacionista pode esbarrar em um economista especialista em uma das cervejarias locais. A Montana State University (MSU) oferece milhares de empregos e um lote anual de novos funcionários.

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Greg Gianforte



A verdadeira grande transformação na economia da cidade começou em 1997, quando Greg Gianforte fundou a RightNow Technologies, uma empresa de gerenciamento de relacionamento com o cliente. Gianforte já havia fundado uma empresa em Nova Jersey e, depois de vendê-la para a McAfee, voltou sua atenção para Bozeman para criar uma família. Tínhamos a ideia de que a internet removeu a geografia como uma restrição, diz Gianforte. Quando começamos, isso era uma teoria; não era um fato.

A RightNow acabou crescendo para 1.100 funcionários, e a Oracle a comprou por $ 1,5 bilhão . Cerca de 500 funcionários da RightNow trabalharam em Bozeman, e a aquisição da Oracle semeou uma nova classe de empreendedores. Gianforte fundou uma incubadora de startups e entrou na política; o republicano está seguindo uma candidatura malsucedida a governador em 2016, com uma candidatura à vaga na Câmara dos Representantes pelo secretário do Interior, Ryan Zinke. Dezesseis outros ex-alunos do RightNow começaram empresas em Montana, muitos em Bozeman.

Nos cinco anos desde que o acordo com a Oracle foi fechado, essa onda de fundadores está remodelando a economia do estado. De acordo com um Pesquisa da Universidade de Montana , o setor de alta tecnologia do estado em 2016 pagou a 14.500 funcionários um salário médio de cerca de US $ 60.000. Ambos são somas que uma única empresa da Costa Oeste poderia superar, mas esses são totais significativos em um estado com pouco mais de 1 milhão de habitantes, onde a renda familiar média é de cerca de US $ 50.000.



Um problema que tivemos é que, historicamente, os formandos das faculdades de Montana foram orientados a deixar o estado, diz Christina Quick Henderson, diretora executiva da Montana High Tech Business Alliance. Com o crescimento da indústria, isso não é mais verdade. Entre os 25 estados menos populosos, Montana liderou o ranking de atividades de startups da Fundação Kauffman por quatro anos consecutivos. Na verdade, os 138 membros da organização comercial Quick Henderson adicionaram mais de 900 empregos em 2016, e cerca de 1.000 devem ser adicionados às folhas de pagamento em 2017.

As probabilidades são de que esses funcionários também permaneçam nesses empregos. Os empregadores de Montana desfrutam de taxas de retenção absurdamente altas em comparação com seus colegas em grandes metrópoles. Eles não querem ir embora, diz Hull. Temos uma taxa de retenção vitalícia de 75%. Isso é muito louco na indústria de tecnologia e marketing.

[Foto: usuário do Flickr Jesse Newland ]

Não é um fenômeno exclusivo do Elixiter. A Fundação Kauffman estudou recentemente as cenas de inicialização em Bozeman e Missoula, casa da Universidade de Montana, e encontrou um resultado semelhante. É um grande contraste: as pessoas no Vale do Silício estão sempre em busca de melhores oportunidades de emprego. . . [mas] as pessoas em Montana são muito mais relaxadas, diz Yasuyuki Motoyama, o ex-diretor de pesquisa da Fundação Kauffman, agora professor assistente na Universidade de Kansas. Eles não procuram constantemente outras oportunidades ou contra-ofertas. Eles estão satisfeitos com a empresa onde trabalham.

Uma razão para as altas taxas de retenção é que o equilíbrio entre vida profissional e pessoal, assunto de muitos manifestos do Vale do Silício, está manifesto em Bozeman. Carreirismo obstinado não é realmente uma coisa em Bozeman - as pessoas vêm para trabalhar e participar das copiosas atividades ao ar livre da área. Essa noção está embutida nas culturas da empresa. Quando fazemos nossas atividades de formação de equipe, se podemos incorporar rafting, caminhadas ou fazer algo ao ar livre, esse é um dos nossos grandes objetivos, diz Daren Nordhagen, presidente da Foundant Technologies.

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Manter funcionários em Bozeman pode ser fácil, mas encontrá-los é um desafio. Em vez de competir com outras empresas em meio a um grande pool de talentos, durante anos as empresas de Montana tiveram que preencher o pool por conta própria. A isca de escolha de Gianforte foi o orgulho de seu estado. Duas vezes por ano, a RightNow enviava cartões postais para graduados em ciência da computação da MSU que haviam deixado o estado, e a empresa erguia outdoors nas rodovias que levavam ao resort de esqui Big Sky e Yellowstone. Ele diz que 80% de seus funcionários em Bozeman nasceram em Montana, e o resto eram caçadores e pescadores idiotas que queriam o estilo de vida de Montana e um bom salário.

Os empreendedores subsequentes seguiram o exemplo, embora não tenham que trabalhar tanto quanto a RightNow para atrair as pessoas para Bozeman. MSU está produzindo mais graduados - agora é a maior faculdade do estado - e o crescimento de Bozeman a tornou mais palatável para muitos residentes que chegam. O centro da cidade está se adensando e adicionando amenidades. Alguns ficam surpresos com o fato de a cidade agora abrigar um bar de vinhos.

A maioria de [nossos funcionários] já havia optado por morar em Bozeman, diz Nordhagen. Há pessoas que se mudam para cá porque querem um estilo de vida ao ar livre, ou querem sair da cidade grande e ter uma área mais rural para sustentar suas famílias, mas ainda têm acesso a empregos decentes, restaurantes decentes e um aeroporto. Há muitas pessoas que estão se mudando para Montana e descobrindo o resto quando chegarem aqui.

Isso não quer dizer que o desenvolvimento da força de trabalho não seja um elemento crítico do negócio. MSU não é MIT, e a área metropolitana de Bozeman abriga 100.000 pessoas, não 1 milhão. Portanto, programas extensivos de treinamento de funcionários são necessários. Elixiter, por sua vez, dirige um semelhante a um aprendizado profissional. Todos os novos funcionários passam por três meses de treinamento em sala de aula - incluindo lição de casa - ministrado por outros funcionários, seguido por mais três meses de acompanhamento de um colega de trabalho.

O ritmo de treinamento se ajusta ao modelo de crescimento geral da maioria das empresas Bozeman. Esta é uma população de fundadores que se sente confortável com um crescimento de 20% e a adição de apenas um punhado de funcionários a cada ano. (Não que não haja produtores de rápido crescimento - cinco firmas Bozeman, incluindo Elixiter e Foundant, fizeram o Inc. 5000 lista em 2016.) Uma razão para isso é a falta de capital de risco. Além da Next Frontier Capital, uma empresa VC local com um Fundo de $ 21,5 milhões , financiamento substancial é virtualmente inexistente em Montana. A maioria dos fundadores de empresas inicia, de modo que o crescimento é restringido pelos recursos disponíveis.

Os empresários da cidade sentem que a realidade fiscal se adapta à cultura de fazendeiros e mineiros do estado e ajuda a produzir empresas resilientes. Existe esta atitude de, ‘Nós vamos resolver isso’. Se você crescer em uma fazenda ou rancho, se algo quebrar, você tem que consertar. Não há mais ninguém para fazer isso por você, diz Hull. Então, há esse espírito de engenhosidade, de descobrir as coisas, e isso se traduz bem no mundo da tecnologia.

Depender da contratação e do treinamento de moradores locais tem suas desvantagens. Um óbvio é a falta de diversidade. Contratar da força de trabalho do estado significa essencialmente contratar brancos - 87% dos habitantes de Montana são caucasianos - e poucos fundadores estão ativamente ampliando seus canais de recrutamento. Vários executivos rotularam seus candidatos como um grupo de auto-seleção, o que significa que as pessoas desligadas pelo estilo de vida de Montana não se incomodam em se inscrever. Essa abordagem traz vantagens. Um nova-iorquino de longa data descobriria que Bozeman carece de amenidades culturais, enquanto alguém que já vive em Bozeman provavelmente valoriza a pesca com mosca mais do que o acesso a, digamos, restaurantes internacionais. É mais provável que a última pessoa se encaixe nessas empresas. Também é mais provável que essa pessoa seja branca.

Não é apenas a diversidade racial que é afetada. Montana carece de políticas de não discriminação em todo o estado com base na orientação sexual ou gênero. Quando Bozeman aprovou sua própria política de não discriminação em 2014, um grande oponente era a figura de proa tecnológica da cidade - Gianforte. Buzzfeed relatou em 2016 que Gianforte fez lobby contra um decreto-lei de não discriminação LGBT e que sua família deu US $ 1,1 milhão a grupos que lutam contra os direitos reprodutivos e a igualdade LGBT.

A falta de diversidade pode afetar os resultados financeiros conforme as ambições das empresas mudam. Algumas empresas querem contratar dezenas de pessoas por ano, e isso significa que você tem que recrutar pessoas de fora, diz Motoyama. Em empregos relacionados a TI, você pode precisar encontrar pessoas da Índia, pessoas da China. Você não encontra esse tipo de engenheiro de software em Montana. Os candidatos a empregos que alguns empresários de Montana temem muitas vezes são alguns dos funcionários mais talentosos, são diversos e, às vezes, vêm de lugares distantes.

Matt Fulton gostaria que algumas dessas pessoas encontrassem o caminho para Montana. Durante um período de cinco anos com a Medallia de Palo Alto, Fulton trabalhou remotamente de Bozeman por um período de 18 meses. Depois de retornar brevemente a Palo Alto, ele e sua esposa Abby Schlatter voltaram para Bozeman e abriram uma empresa chamada commonFont em 2013. Fulton gosta do conhecido privilégio Bozeman: seus funcionários amam a cidade e querem ficar por aqui. Mas se ele entrevistar um candidato cuja motivação principal seja morar ou se mudar para Bozeman, em vez de trabalhar na commonFont, ele não fará uma oferta.

Essa é uma das coisas que menos gosto em Bozeman. Eu gostaria que houvesse mais movimentação, mais competição pelos melhores talentos, diz Fulton. A retenção é alta porque não há escolha suficiente e não há competição suficiente. . . . Se houvesse mais uma cultura de pessoas olhando ao redor e avaliando outras oportunidades, acho que seria útil e saudável. Isso nos ajudaria a atrair e reter uma força de trabalho de maior calibre.

Se essa falta de competição for simplesmente um problema de volume, poderia ser resolvido por um aumento contínuo na atividade de inicialização. Marty Ostermiller foi diretor financeiro da RightNow até deixar a cidade em 2012, após a aquisição da Oracle; ele agora trabalha em Salt Lake City. Esse é o perigo em Bozeman - suas opções são limitadas, e eram especialmente limitadas então, diz ele. Mas acho que é parte da razão pela qual Bozeman se tornou um lugar empreendedor. As pessoas queriam ficar lá e não era completamente óbvio onde trabalhar.

Os fundadores que permaneceram por aí compartilham uma conquista coletiva considerável: poucas cidades ocidentais tão pequenas quanto Bozeman oferecem tantos empregos de classe média para os habitantes locais. Profissionais de Idaho, Wyoming ou Novo México frequentemente enfrentam escolhas dicotômicas: ou fugir de seu estado natal para empregos mais bem remunerados em uma área metropolitana costeira ou ficar por aqui e enfrentar os ciclos de expansão e contração das economias baseadas no extrativismo e da agricultura de commodities. Alguém que está entrando no mercado de trabalho de Bozeman hoje não enfrentará escolhas tão polarizadas.

Bozeman, Montana [Foto: usuário do Flickr Jesse Newland ]

O planejamento inteligente e um pouco de sorte alimentaram o boom. A proximidade com Yellowstone é a razão de seu aeroporto existir, mas adicionar voos diretos para locais como Los Angeles, San Francisco, Nova York e Dallas deu aos empresários e um contingente de trabalhadores remotos melhor acesso aos mercados costeiros; Bozeman's é agora o aeroporto mais movimentado no Estado. A cidade dividiu áreas do centro da cidade para desenvolvimento de vários andares e uso misto - uma raridade em muitas cidades cênicas do oeste - e estabeleceu a primeira fase de um fibra ótica rede em outubro passado.

Chris Mehl é um comissário da cidade de Bozeman e trabalha para Headwaters Economics, que pesquisa as economias do oeste rural. Sua empresa documentou uma tendência na urbanização ocidental que exacerba o lacuna econômica entre pequenas cidades - pense em Bozeman e Bend, Oregon - e os lugares verdadeiramente rurais ao seu redor. Um dos principais determinantes é a infraestrutura. Se uma cidade tiver acesso a transporte e Internet de alta velocidade, será mais fácil para novas empresas se instalarem lá. Funcionários remotos, muitos dos quais existem em Bozeman, normalmente recebem altos salários e podem se estabelecer em qualquer burgo com acesso à internet. Por que as comunidades rurais não estão exigindo banda larga, eu não sei, diz Mehl.

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O crescimento de Bozeman tem suas quedas. Uma cena inicial robusta, trabalhadores remotos bem pagos e belezas cênicas são uma receita para aumentar os custos de moradia. De acordo com Zillow, o preço de tabela médio de uma casa em Bozeman é de $ 420.000, em comparação com $ 250.000 em Billings, a maior cidade do estado. Mas se os salários e o número de empregos continuarem crescendo, é um problema que muitas cidades ocidentais invejam.

Moradores de cidades menores de Montana estão seguindo o exemplo de Bozeman. Travis Cottom convenceu seu empregador baseado em Memphis a abrir um escritório em sua cidade natal, Dillon , população 4.000. Em Kalispell, manufatura avançada e produção de baterias em escala de grade estão substituindo empregos perdidos na indústria madeireira. A Social Finance, com sede em São Francisco, tem um escritório de desenvolvedores em Helena, com planos de ampliá-lo para 100 funcionários .

Tínhamos uma motivação: o entendimento de que a agricultura proporciona cada vez menos oportunidade de trabalho todos os anos à medida que a tecnologia melhora, diz Tom Spika, um ex-fazendeiro que iniciou a Spika Manufacturing em Lewistown. Imaginamos pequenas empresas começando com algo que pudessem vender fora da comunidade, o que de fato forneceria empregos com os quais você poderia criar uma família.

Gianforte, criado na Filadélfia, alimentou o cenário empresarial de Bozeman, mas são os moradores de Montana que ele contratou que podem sustentá-lo. Foi um princípio fundador da Elixiter criar empregos com altos salários em Montana, diz Hull. Ao fazer isso, Hull e seus colegas fundadores não apenas aumentarão o perfil econômico de Bozeman, mas também servirão como modelos para comunidades em dificuldades em todo o Ocidente.