Como a empresa de pneus Bridgestone está resolvendo um problema complicado de recursos naturais

Com a borracha natural cada vez mais difícil de obter, a Bridgestone está renovando uma solução antiga.

Como a empresa de pneus Bridgestone está resolvendo um problema complicado de recursos naturais

Bill Niaura, da Bridgestone, sabe disso: não é um negócio inteligente depender de um recurso natural encontrado apenas em uma parte do mundo. Especialmente quando essa área pode ser, bem, tumultuada. E não, ele não está falando sobre petróleo. Do ponto de vista dos negócios, como indústria, fizemos maus negócios, diz ele. É tudo uma única fonte de uma árvore de borracha.

Bridgestone faz pneus. E embora os pneus sintéticos sejam derivados de produtos derivados do petróleo, ainda há um grande mercado para pneus feitos de borracha natural. Porque, apesar de tudo o que podemos fazer com a ciência, o sintético não pode funcionar em aplicações de ponta como a real. Ai que está o problema. Hoje em dia, a borracha verdadeira só é encontrada no sudeste da Ásia. Entre golpes e custos de terra disparados, o futuro das seringueiras em países como a Tailândia e a Malásia é sombrio.

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O processo de cultivo e colheita da borracha das árvores é trabalhoso. A partir do momento em que você planta a árvore, leva cinco ou seis anos antes que qualquer colheita possa começar. Então, todos os dias durante os próximos 20 a 25 anos de vida da árvore, ela tem que ser minada.

E onde os sintéticos podem ser usados, é necessário um barril de óleo para produzir um pneu de borracha sintética, diz Michael Grossman da PanArdius, porta-voz de uma empresa líder em pesquisa e desenvolvimento de guayule. É por isso que, nos últimos 20 anos, aproximadamente, a participação de mercado da borracha sintética caiu de cerca de 70% para 58%.



A solução para encontrar uma borracha melhor para pneus, diz Niaura, diretora de desenvolvimento de novos negócios da Bridgestone, é um arbusto americano de baixo consumo de água chamado guayule. A Bridgestone espera mudar isso abrindo um centro de pesquisa de processos de BioRubber em Mesa, Arizona, neste outono. A nova instalação complementará a fazenda de pesquisa guayule da empresa nas proximidades de Eloy, que foi inaugurada em setembro passado.

Transformar guayule em borracha não é novo. Durante a Segunda Guerra Mundial, os japoneses cortaram o suprimento de borracha asiática dos EUA, e guayule era frequentemente usado como substituto. Mas depois da guerra, os EUA queimaram a safra de 25.000 acres. Desde então, a economia não justificou o custo, uma vez que a borracha tornou-se disponível novamente. No mundo dos negócios, a analogia que uso é o petróleo, diz Niaura. Se o gás é comercializado a US $ 50 o barril, a única maneira de fazê-lo funcionar é fazendo um furo no Texas. Se, digamos, for $ 70, você pagará para tirá-lo do oceano. Se chegar a US $ 100, você investirá para retirá-lo da areia canadense. Com a borracha atualmente sendo negociada a cerca de US $ 2 a libra, ela agora atingiu um preço análogo ao nível de US $ 100 o barril. Há poucos motivos para esperar que isso caia em breve.

Malásia, Indonésia e Tailândia produzem 70% da borracha do mundo. O processo de cultivo e colheita da borracha das árvores é trabalhoso. A partir do momento em que você planta a árvore, leva cinco ou seis anos antes que qualquer colheita possa começar. Então, todos os dias durante os próximos 20 a 25 anos de vida da árvore, ela tem que ser minada. Com o aumento dos custos trabalhistas e o aumento do valor da terra, os produtores de borracha estão fechando ou aumentando seus preços. Além da diminuição da oferta, há um aumento na demanda dos gigantes próximos, China e Índia.

Você não pode sair e comprar sementes de guayale no centro de jardinagem, diz Niaura. Temos que fazer sementes, processar sementes, obter a área cultivada, nos preparar para o plantio - é uma longa linha de tempo, mas é uma grande vitória no final do dia.

É por isso que a Bridgestone está tão ansiosa por outras opções. O guayale americano é simples de cultivar e colher. O processamento é mais complicado, mas a Bridgestone considera o trabalho extra de back-end que vale a pena. Os pneus Guayale não serão vendidos para carros normais, que geralmente têm pneus de borracha artificial, mas sim para aplicações pesadas, como veículos de mineração, aviões e grandes plataformas de 18 rodas.

É importante observar que o guayule não substituirá a borracha de hevea no mercado global, diz Grossman. Por enquanto, ele simplesmente cobrirá o déficit e, no longo prazo, permitirá que os EUA atendam a até 30% de sua necessidade anual.

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A Bridgestone planeja ter um primeiro pneu experimental de borracha guayale no segundo semestre de 2015, mas um produto comercial não é provável até o início de 2020 - não por causa da tecnologia, mas por causa da natureza. Você não pode sair e comprar sementes de guayale no centro de jardinagem, diz Niaura. Temos que fazer sementes, processar sementes, obter a área cultivada, nos preparar para o plantio - é uma longa linha de tempo, mas é uma grande vitória no final do dia.