Como as escolas dos EUA provaram que a vacina contra a poliomielite de Jonas Salk era segura

Em 1954, 1,3 milhão de crianças participaram de um teste nacional que ajudou a acabar com uma das ameaças mais assustadoras do século 20.

Como as escolas dos EUA provaram que a vacina contra a poliomielite de Jonas Salk era segura

Quando a Food and Drug Administration dos EUA autorizou o uso das vacinas COVID-19 da Pfizer e Moderna em dezembro passado - um ano depois que o coronavírus foi identificado pela primeira vez em Wuhan, China - foi uma notícia dramática após um dos anos mais perturbadores da país já experimentou.



Agora considere a emoção que as pessoas sentiram em abril de 1955, quando a nova vacina contra a poliomielite do Dr. Jonas Salk foi oficialmente declarada segura, eficaz e potente. Isso aconteceu mais de 60 anos após o primeiro surto de poliomielite conhecido nos EUA, que ocorreu na zona rural do condado de Rutland, Vermont, em 1894. Matou 18 - a maioria crianças com menos de 12 anos - e deixou 123 paralisados ​​permanentemente.

A partir daí, a poliomielite tornou-se um flagelo duradouro e misterioso. Em 1916, atingiu a cidade de Nova York, matando 2.343 de um total de 6.000 em todo o país naquele ano. Na década de 1940 e no início da década de 1950, o número de incidentes nos EUA cresceu oito vezes, atingindo 37 por 100.000 habitantes em 1952. O fato de as crianças serem mais suscetíveis à doença tornava-o ainda mais assustador.



A vacina Salk foi aprovada somente após passar pelo maior ensaio clínico da história. Em vez de ser um projeto do governo, esse teste foi supervisionado e pago por uma organização sem fins lucrativos fundada pelo presidente Franklin D. Roosevelt em 1938: The National Foundation for Infantile Paralysis, mais conhecida como March of Dimes. (O próprio Roosevelt havia contraído poliomielite na idade incomumente avançada de 39.) Mais de 1,3 milhão de crianças participaram; alguns receberam a vacina, que exigia três injeções em um período de cinco semanas, ou um placebo, enquanto outros foram submetidos à observação para poliomielite.



A única maneira lógica de alcançar tantas crianças era por meio das escolas. O resultado foi um esforço nacional sem precedentes construído sobre a infraestrutura de educação pública. Na primavera de 1954, conselhos escolares, diretores, professores, enfermeiras escolares e até mesmo PTAs se juntaram à causa, junto com voluntários, como mães de sala de aula.

Claro, as escolas há muito desempenham um papel no sistema de saúde dos EUA, incluindo a administração de vacinas para doenças como varíola e difteria. Mas nada os preparou para o teste da poliomielite, que envolveu não uma vacina já conhecida por ser segura e eficaz, mas uma ainda em processo de validação. David M. Oshinsky, autor de Pólio: uma história americana , citou Melvin Glasser da March of Dimes, dizendo que a organização concluiu que o empreendimento exigia a cooperação de 14.000 diretores e 50.000 professores.

Esse empreendimento altamente coordenado foi um passo crítico e extremamente bem-sucedido na guerra contra a pólio. Hoje, com a notícia de que um estudo mostrou que a vacina COVID-19 da Pfizer é 100% eficaz para crianças de 12 a 15 anos —E evidenciar que uma minoria significativa de pais ainda hesita em permitir que seus filhos sejam vacinados —Vale a pena revisitar o que deu certo 67 anos atrás.

Colocando os sistemas escolares a bordo



Para a March of Dimes e outros envolvidos no lançamento do teste da vacina contra a poliomielite, o primeiro passo foi garantir a aprovação das autoridades locais que supervisionavam as escolas cujos alunos participariam. Esses educadores tendiam a ver a participação como um ato de patriotismo, tanto quanto um experimento médico. Ao prometer seu apoio, por exemplo, Lincoln, o Conselho de Educação de Nebraska e a administração escolar consideraram o julgamento uma oportunidade educacional única e declararam que traria aos nossos filhos não apenas uma maior compreensão da luta da nação contra esta doença, mas também aumentaria sua senso de orgulho pessoal e realização. Nesse sentido, pode ser um fator muito real no desenvolvimento de uma boa cidadania.

Em Akron, Ohio, o conselho escolar votou 6-0 para prosseguir como parte do julgamento. O Akron Beacon Journal relatou que apenas um membro do conselho, Willard Seiberling, expressou qualquer cautela - e isso foi sobre o fato de que alguns alunos receberiam um placebo: Por que todos os jovens não podem obter a coisa real em vez de metade obter água salgada inútil ?



Quando abril chegou, as escolas enviaram formulários de consentimento para casa com os alunos para que seus pais assinassem.

A próxima tarefa - obter permissão dos pais para que seus filhos participassem do julgamento - foi igualmente importante e muito mais complicada. Também aqui, a infraestrutura educacional existente era essencial. Os PTAs locais realizaram reuniões nas quais enfermeiras escolares e outros profissionais médicos explicaram a vacina e o processo de teste aos pais, às vezes com a ajuda de filmes ou tiras de filme.

Junto com esses materiais oficiais e reuniões, os jornais estavam repletos do que agora chamamos de Perguntas frequentes. Quantas injeções uma criança receberia? Não houve alguns especialistas médicos que disseram que esta vacina não está pronta para teste? Os pais devem fazer o teste de imunidade à poliomielite em seus filhos antes de permitir que sejam voluntários no programa? Ao responder a essas perguntas, o objetivo era derrubar medos e mitos que poderiam impedir o julgamento.

Quando abril chegou, as escolas enviaram formulários de consentimento para casa com os alunos para que seus pais assinassem. Eles não tiveram muito tempo para pensar sobre isso. Em Pittsburgh, os formulários foram distribuídos na segunda-feira e deveriam ser devolvidos na quarta-feira seguinte, permitindo duas noites de consideração. Como observa Oshinsky, o formulário fazia com que os pais solicitassem que seus filhos participassem do julgamento em vez de dar permissão - uma escolha de palavras significativa com a intenção de fazer com que soasse como uma honra que deveria ser buscada.

Apesar da alegria com a possibilidade de que o fim da pólio seja iminente, a nação estava agitada. E em 4 de abril, Walter Winchell deixou algumas pessoas em pânico total. Em seu programa de rádio de domingo à noite, o famoso colunista e locutor questionou a segurança do teste, dizendo que a vacina matou macacos em testes e pode ser um assassino.

Winchell falava exatamente quando as escolas distribuíam formulários de consentimento e assustou muitos pais. Como resultado, disse uma estimativa, 150.000 crianças desistiram do julgamento. Especialistas em saúde defenderam rapidamente a segurança da vacina; O próprio Jonas Salk acusou Winchell de brincar de cientista poltrona e superintendente de calçada. A reação pode ter ajudado a acalmar os nervos: uma semana após a transmissão de Winchell, o Ogden Standard-Examiner de Utah relatou que a maioria dos pais que retirou sua permissão, a reintegrou.

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O julgamento começa

Mesmo sem a interrupção de última hora de Winchell, o esforço para convencer os pais a assinar os formulários de consentimento teria sido apenas parcialmente bem-sucedido. Um relatório do American Journal of Public Health sobre o estudo pesquisou mães cujos filhos estavam matriculados em cinco escolas em um único condado da Virgínia. Das 175 mães pesquisadas, 42% se recusaram a conceder permissão para seus filhos participarem do teste. Mais de 80 por cento dos que se recusaram disseram ter dúvidas sobre a segurança da vacina.

Mesmo assim, o julgamento continuou. Em 26 de abril de 1954, no ginásio da Franklin Sherman Elementary School em McLean, Virgínia, um momento significativo na história da saúde pública ocorreu quando Randall Kerr, de 6 anos de idade, se tornou a primeira pessoa a receber a vacina de Salk como parte do teste - não por acaso, enfatizou seu professor da segunda série, mas porque ele estava ansioso para estar na frente da fila. Randall expressou preocupação de que a vacina pudesse, de alguma forma, trazer de volta sua hera venenosa. Mas assim que o Dr. Richard Mulvaney enfiou a agulha em seu braço, ele disse que doeu menos do que sua injeção de penicilina. Ele foi recompensado com um pirulito e pronto.

Uma fotografia documentando o evento apareceu nas primeiras páginas dos jornais de todo o país. Nas semanas seguintes, as fotos de outros alunos continuaram chegando: Mark Knudsen de Salt Lake City, Gerry Midkiff de Oklahoma City, Nancy McIntyre de Kansas City, Missouri, Gary Caudle e Sandra Smith de Rochester New York e inúmeros outros.

Às vezes, esses alunos eram retratados tirando fotos com calma na escola. Depois de passarem por todo o processo de três disparos, eles costumavam ser mostrados sorrindo e brandindo distintivos e certificados de Pioneiro da Pólio, tornando seu papel oficial no julgamento. Foi uma conquista que muitos deles nunca esqueceriam.

No final do ano letivo, o processo de injeção da vacina ou placebo nos alunos foi concluído e a análise dos dados resultantes começou. Foi um processo árduo, e o médico que supervisionou o ensaio, Thomas Francis, da Universidade de Michigan, não se apressou em seu trabalho.

Mais um desenvolvimento manteve a vacina no topo das notícias - e foi trágico.

Enquanto as autoridades médicas locais aguardavam os resultados, elas começaram a fazer planos provisórios para um programa de vacinas massivo, novamente contando com os sistemas escolares como principal meio de distribuição. Como explicou um jornal local, se [a vacina] for licenciada pelo governo - e as autoridades nacionais de saúde parecem ter certeza de que será - as três vacinas serão imediatamente oferecidas a todos os alunos de primeira e segunda séries nos EUA, Alasca e Havaí.

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Em 12 de abril de 1955, Francis disse ao mundo que o julgamento havia sido um sucesso. A notícia foi recebida com entusiasmo, alegria e alívio - e escolas de todo o país começaram a trabalhar, incluindo aquelas em áreas que não haviam participado do teste. Por exemplo, The Morning Call de Allentown, Pensilvânia, relatou que 92% dos alunos locais da primeira e segunda séries haviam se inscrito para vacinas gratuitas, que começaram em 27 de abril.

Mais um desenvolvimento manteve a vacina no topo das notícias - e foi trágico. Enquanto as crianças estavam sendo vacinadas nas escolas, os médicos descobriram que algumas das que haviam recebido as vacinas contraíram poliomielite de qualquer maneira e a espalharam para familiares e vizinhos. Depois que esses casos foram rastreados até vacinas produzidas pelos Laboratórios Cutter de Berkeley, Califórnia, uma investigação revelou que a empresa havia lançado acidentalmente doses contendo vírus vivos perigosos. Dezenas de milhares de pessoas ficaram doentes, 200 ficaram paralíticas e 10 morreram. A maioria eram crianças em idade escolar.

O assim chamado Incidente com Cutter interrompeu brevemente o programa de vacinas e abalou a confiança dos pais. Mas então tudo começou de novo, recuperou a confiança do público e continuou. Nos anos seguintes, graças à vacina Salk, os incidentes de poliomielite foram drasticamente reduzidos, caindo para menos de 100 em 1960.

Após décadas de histórias de primeira página sobre a poliomielite, culminando no drama do desenvolvimento, teste e distribuição da vacina Salk, a doença deixou as manchetes em grande parte. Em vez disso, apareceu principalmente em itens breves, como este anúncio de 1958 em um jornal de Minnesota:

A última vacina Salk contra a poliomielite do ano escolar será quarta-feira na escola St. Joseph em St. Joseph. O horário é 9h.

Crianças em idade escolar e pré-escolares que precisam da primeira, segunda ou terceira dose são convidadas a participar. Qualquer jovem que recebeu sua segunda vacina contra poliomielite há sete meses pode receber sua terceira e última injeção neste momento,

Crianças da escola São João Batista também foram convidadas para esta clínica. Um médico local administrará a injeção.

O fato de a poliomielite não ser mais o principal assunto das notícias foi um triunfo para a humanidade. O julgamento desempenhou um papel enorme em tornar isso possível. Os alunos que participaram podem ter recebido os distintivos dos Pioneiros da Pólio, mas os heróis de todo o sistema educacional dos EUA tornaram tudo isso possível - e seu trabalho pesado deve ser lembrado e apreciado.

Da mesma forma, o lançamento atual das vacinas COVID-19 da Pfizer, Moderna e Johnson & Johnson é um triunfo da ciência médica. Ao contrário da poliomielite, o COVID-19 poupou principalmente crianças, por isso não foram inicialmente priorizadas nos testes. Mas agora que a vacina Pfizer demonstrou ser extremamente eficaz em crianças mais velhas, e com o Dr. Fauci prevendo que as crianças mais novas serão elegíveis no início do próximo ano, mais uma vez, milhões de crianças farão fila para as vacinas - ecoando o momento no 1950 que fez tanta diferença.


Este artigo também foi publicado em The74Million.org , um site de notícias educacionais sem fins lucrativos.