Como usar seu cérebro para mudar seu estado físico

Dois neurocientistas investigam como os humanos podem usar sua psicologia para gerenciar sua fisiologia.

Como usar seu cérebro para mudar seu estado físico

Existem pessoas que mostram uma resistência incrível a temperaturas extremas. Pense nos monges budistas que podem calmamente resistir a ser enrolado em toalhas congelantes ou o chamado Iceman Wim Hof, que pode permanecer submerso em água gelada por longos períodos de tempo sem problemas.



Essas pessoas tendem a ser vistas como sobre-humanas ou especiais de alguma forma. Se eles realmente são, então seus feitos são simplesmente divertidos, mas atos vaudevillianos irrelevantes. E se eles não forem aberrações, mas treinaram seus cérebros e corpos com técnicas de automodificação que lhes dão resistência ao frio? Alguém poderia fazer o mesmo?

Como dois neurocientistas que estudaram como o cérebro humano responde à exposição ao frio , estamos intrigados com o que acontece no cérebro durante essa resistência. Nossa pesquisa, e a de outros, está começando a sugerir que esses tipos de superpoderes podem de fato resultar da prática sistemática de técnicas que modificam o cérebro ou o corpo. Essas modificações podem ser relevantes para a saúde mental e comportamental e podem ser aproveitadas por qualquer pessoa.



O impulso do corpo para o equilíbrio

Técnicas de modificação comportamental como ioga e atenção plena procuram modular o equilíbrio fisiológico - o que os cientistas chamam homeostase . A homeostase é uma necessidade básica de sobrevivência e crucial para a integridade física de um organismo.



Por exemplo, quando alguém é exposto ao frio , certos centros cerebrais iniciam mudanças na forma como o corpo responde. Isso inclui a diminuição do fluxo sanguíneo para as extremidades e a ativação de grupos musculares de camadas profundas para produzir calor. Essas mudanças permitem que o corpo retenha mais calor e ocorram automaticamente, sem controle consciente.

A homeostase é mantida quando órgãos periféricos (o corpo) coletam os dados sensoriais e os encaminham para o centro de processamento (o cérebro), que os organiza e prioriza, gerando planos de ação. Essas diretivas são então transmitidas ao corpo, que as executa.

É o equilíbrio entre os mecanismos fisiológicos de baixo para cima e os mecanismos psicológicos de cima para baixo que medeia a homeostase e orienta as ações. Nossa ideia é que esse equilíbrio entre fisiologia e psicologia pode ser cortado treinando o cérebro para lidar com a exposição ao frio. Este é um truque muito interessante - e acreditamos que as mudanças cerebrais que ocorrem se estendem além da tolerância ao frio.

Sistemas cerebrais para responder ao frio



Os sistemas cerebrais para manter a homeostase formam uma hierarquia complexa. As regiões anatômicas do tronco cerebral primitivo (mesencéfalo, ponte) e o hipotálamo formam uma rede homeostática. Esta rede cria uma representação do estado fisiológico atual do corpo.

Com base no que esta representação descreve sobre as condições do corpo agora, os processos regulatórios desencadeiam mudanças fisiológicas na periferia por meio do sistema nervoso. A representação também gera respostas emocionais básicas a mudanças fisiológicas - frio é desagradável - que desencadeiam ações - preciso entrar em casa.

Nos seres humanos, uma área na parte posterior do mesencéfalo chamada cinza periaquedutal é o centro de controle que envia mensagens sobre dor e frio para o corpo. Esta área libera opioides e canabinóides , substâncias químicas cerebrais também associadas ao humor e à ansiedade. O cinza periaquedutal envia esses sinais químicos para o corpo, por meio da via descendente que suprime a experiência de dor e frio, e via outros neurotransmissores para o cérebro.



Redes primitivas de ordem inferior, como aquelas associadas ao tronco cerebral, evoluíram antes das regiões de ordem superior do cérebro, como aquelas em seu córtex. E as redes de ordem inferior exercem uma influência maior nas redes de ordem superior. Aqui está um exemplo claro: Ter frio intenso interfere com o pensamento racional , uma condição que na hipotermia é catastrófico . Mas não se pode simplesmente imaginar uma praia ensolarada para lavar o desconforto associado à sensação de muito frio. Nesse caso, o sistema fisiológico supera o sistema psicológico.

este assimetria de efeitos causais nas redes cerebrais foi dado como certo. Mas poderiam as estratégias que visam os mecanismos fisiológicos inatos induzir o controle psicológico de cima para baixo? Pesquisas emergentes sugerem que técnicas que combinam estressores fisiológicos com meditação focada podem quebrar essa assimetria, permitindo que o psicológico module o fisiológico. Isso é o que observamos recentemente estudos que realizamos no Iceman Wim Hof .

As técnicas de automodificação de Hof incluem respiração controlada (hiperventilação e retenção da respiração) e meditação. Em nosso estudo, ele executou essas técnicas antes de ser exposto repetidamente ao frio, bombeando água gelada a 39 graus Fahrenheit por meio de uma roupa de mergulho que ele usava.

A retenção da respiração e o frio são dois estressores fisiológicos, enquanto a meditação é uma forma de controle psicológico. Quando assuntos normais são expostos ao frio , mudanças de temperatura corporal, desencadeando drives homeostáticos. Mas a temperatura da pele de Hof permaneceu inalterada, não afetada pela exposição ao frio. Além disso, ao contrário dos controles, ele ativou de forma robusta a região cinza periaquedutal de seu cérebro, uma área importante para regular a dor. Sua técnica autodidata parece mudar a capacidade de seu cérebro de lidar com o frio, modulando as vias da dor.

Ampliando os benefícios

O que pode explicar nossas descobertas com o Iceman?

A exposição ao frio parece desencadear uma resposta de alívio da dor induzida pelo estresse na rede homeostática do cérebro, já estimulada pela retenção da respiração. A ativação do cinza periaquedutal sugere uma diminuição na percepção da dor e, portanto, na ansiedade. Essas mudanças sustentadas na rede homeostática do cérebro de Hof aumentam sua tolerância ao frio. Os efeitos são potencializados pela meditação focada que gera a expectativa de resultados positivos.

Aqui está a parte crucial: essa expectativa provavelmente estenderá os efeitos do alívio da dor induzida pelo estresse além da exposição imediata ao frio. Se essa expectativa - enfrentei o frio e me sinto revigorado - for satisfeita, isso levará à liberação de opioides ou canabinoides adicionais do cinza periaquedutal. Esta liberação pode afetar os níveis de neurotransmissores como serotonina e dopamina, aumentando ainda mais a sensação de bem-estar geral. Este ciclo de feedback positivo está implicado na efeito placebo bem conhecido.

De forma mais geral, técnicas como as que Hof usa parecem exercer efeitos positivos na resposta imune inata do corpo também. Esperamos que também tenham efeitos positivos sobre o humor e a ansiedade, devido à liberação de opióides e canabinóides. Embora esses efeitos ainda não tenham sido bem estudados, ao evocar uma reação de analgesia induzida pelo estresse, pensamos que os médicos podem exercer controle sobre os principais componentes dos sistemas cerebrais relacionados ao humor e à ansiedade.

Atualmente, milhões de pessoas use drogas para ajudar com sentimentos de depressão e ansiedade. Muitas dessas drogas carregam efeitos colaterais indesejáveis . As técnicas de modificação comportamental que treinam os usuários em maneiras de influenciar o sistema homeostático do cérebro podem algum dia fornecer a alguns pacientes alternativas livres de drogas. Os esforços para compreender as ligações entre a fisiologia do cérebro e sua psicologia podem de fato conter a promessa de uma vida mais feliz.


Vaibhav Diwadkar é professor de psiquiatria na Wayne State University. Otto Muzik é professor de pediatria e radiologia na Wayne State University.

Este artigo foi republicado de A conversa sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original aqui .