Se o presidente Kennedy não tivesse sido morto, teríamos pousado na Lua em 20 de julho de 1969? Parece improvável.

As conversas privadas e declarações públicas de JFK em seu último ano como presidente estalam com jogos de alto risco e intrigas da Guerra Fria.

Se o presidente Kennedy não tivesse sido morto, teríamos pousado na Lua em 20 de julho de 1969? Parece improvável.

Este é o 47º de uma série exclusiva de 50 artigos, um publicado a cada dia até 20 de julho, explorando o 50º aniversário do primeiro pouso na Lua. Você pode conferir 50 Dias para a Lua aqui todos os dias .



Nas semanas antes de ser assassinado, John F. Kennedy estava ficando frio sobre a corrida para a lua.

Era o outono de 1963, e muita coisa havia mudado para ele - e para o mundo - nos dois anos e meio desde sua convocação, em maio de 1961, para que a América fosse à Lua.



Kennedy havia enfrentado a União Soviética durante a crise dos mísseis cubanos em outubro de 1962. Kennedy havia feito um discurso dramático - a formatura em 1963 na American University - pedindo uma reviravolta total da Guerra Fria. Os EUA e a URSS acumularam tão vastos estoques de armas e operaram em um estado de constante nervosismo que, em caso de guerra - mesmo em caso de erro de cálculo - tudo o que construímos, tudo pelo que trabalhamos, seria destruído nas primeiras 24 horas.



Dois meses depois, no verão de 1963, Kennedy e Khrushchev assinaram o primeiro tratado limitando as armas nucleares.

Publicamente, Kennedy havia se tornado o poeta laureado do espaço da nação. No ano anterior, em setembro de 1962, durante uma visita às principais instalações espaciais do país, ele fez um discurso incrível na Rice University em Houston sobre o poder e a importância das viagens espaciais. Kennedy disse aos americanos e ao mundo que o espaço era uma espécie de destino manifesto e que seus desafios combinavam perfeitamente com o caráter americano.



5 de maio de 1961: Presidente John F. Kennedy e outros assistem à decolagem do primeiro americano no espaço, o astronauta Alan Shepard , em uma televisão no Gabinete do Secretário do Presidente, Casa Branca, Washington, D.C. [Foto: Cecil Stoughton / Fotografias da Casa Branca / Biblioteca e Museu Presidencial John F. Kennedy, Boston]

Os Estados Unidos não foram construídos por aqueles que esperaram, descansaram e desejaram olhar para trás, disse Kennedy. Este país foi conquistado por aqueles que avançaram, e o espaço (ser) também. . . . Nenhuma nação que espera ser líder de outras nações pode esperar ficar para trás nesta corrida pelo espaço.

Falando perto do local do que se tornaria o Centro de Naves Espaciais Tripuladas e o Controle da Missão, Kennedy previu que Houston se tornaria a sede de uma nova fronteira da ciência e do espaço.

Escolhemos ir para a Lua, Kennedy disse. Escolhemos ir à Lua nesta década e fazer as outras coisas, não porque sejam fáceis, mas porque são difíceis, porque esse objetivo servirá para organizar e medir o melhor de nossas energias e habilidades, porque esse desafio é um só que estamos dispostos a aceitar, que não queremos adiar e que pretendemos conquistar.



O discurso de Kennedy na Rice University naquela manhã é considerado não apenas o melhor discurso já feito por um presidente dos EUA sobre o espaço, mas um dos melhores discursos presidenciais de qualquer tipo. Era sincero, mas também era política.

Se a América estava indo para a Lua - e no outono de 1962, Apollo era um pilar dos esforços de Kennedy - o presidente precisava não apenas do apoio do Congresso, mas também do apoio popular.

Em particular, porém, Kennedy via a ida à Lua não como uma expressão natural do espírito americano, mas em termos políticos pragmáticos. Ele escolheu a Lua como meta para derrotar os soviéticos no espaço. Para Kennedy, o Apollo era uma missão da Guerra Fria: restabelecer a preeminência americana em ciência, tecnologia e engenharia.

Sabemos disso porque o presidente Kennedy teve um sistema de gravação secreto instalado na Casa Branca, com microfones para gravação de suas reuniões e ligações no Salão Oval, e na Sala do Gabinete. Ao contrário do sistema de Richard Nixon, que era ativado por voz, Kennedy escolheu quais reuniões e chamadas ele queria gravar. Ele apertou um botão no Salão Oval ou na mesa da Sala do Gabinete, que acendeu uma luz na mesa de sua secretária Evelyn Lincoln, e ela então ligou o equipamento de gravação.

A dúvida arrepiante de JFK

Em 21 de novembro de 1962, Kennedy se reuniu com nove altos funcionários da NASA e da administração para falar sobre o progresso da agência - e também sobre o orçamento. Foi um encontro meio turbulento. O próprio Kennedy já estava impaciente com o progresso da NASA. Ele pressionou por um pouso na Lua em 1967, algo que nenhum dos altos funcionários da NASA pensava ser possível.

Kennedy também fez pressão para que a NASA deixasse de lado o que ele considerava ciência espacial em favor de concentrar toda a energia em vencer os russos até a lua.

Na fortificação do Complexo de Lançamento 34 no Anexo de Teste de Mísseis de Cabo Canaveral, na Flórida, o Presidente John F. Kennedy é informado sobre os planos futuros da NASA. Sentado, à esquerda, está o administrador da NASA James E. Webb, Vice presidente Lyndon B. Johnson , Diretor do Centro de Operações de Lançamento Kurt H. Debus, e Kennedy . [Foto: NASA]

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Todo o impulso da Agência, em minha opinião, é o programa lunar, disse Kennedy. O resto pode esperar seis ou nove meses. . . . Tudo o que fazemos deve estar realmente vinculado a entrar na Lua antes dos russos.

Um momento depois, em uma explosão de frustração e para enfatizar seu ponto, Kennedy disse: Por Deus, estamos dizendo a todos que somos proeminentes no espaço há cinco anos e ninguém acredita nisso.

É por isso que ele queria ir para a lua. Para o provar.

John F. Kennedy , 35º Presidente dos Estados Unidos da América inspecionando ‘Friendship 7’ no Cabo Canaveral, 23 de fevereiro de 1962. [Foto: Photo12 / Universal Images Group via Getty Images]

O pouso na Lua, Kennedy disse aos presentes na Sala do Gabinete, é o programa de prioridade máxima da Agência e uma das duas coisas - exceto a Defesa - a principal prioridade do governo dos Estados Unidos.

Caso contrário, não deveríamos gastar tanto dinheiro, porque não estou muito interessado em espaço. Eu acho que está bom. Acho que devemos saber sobre isso. Estamos prontos para gastar quantias razoáveis ​​de dinheiro. Mas estamos falando sobre esses gastos fantásticos que destroem nosso orçamento.

A reunião é tão franca e notável que você pode não acreditar se você não pudesse ouvir na fita .

Um trabalho difícil. Um trabalho realmente difícil.

Um ano depois, duas coisas dramáticas aconteceram, uma em particular, outra em público.

Em particular, temos outra reunião gravada , este no Salão Oval, com apenas Kennedy e o chefe da NASA, James Webb.

Era 18 de setembro de 1963, e a reunião era novamente sobre dinheiro, mas também sobre a política de sustentar o apoio para ir à Lua até 1964 - um ano de eleição presidencial.

Mas, primeiro, Webb tinha más notícias - ou pelo menos notícias profundamente decepcionantes - para seu chefe. Foi nesse momento que Webb disse a Kennedy que os EUA não pousariam na Lua enquanto ele fosse presidente, mesmo que fosse reeleito em 1964, como esperado.

O pouso na Lua, disse Webb, não aconteceria até 1969.

É um momento surpreendente e, na gravação da fita, você pode ouvir a surpresa e a decepção de Kennedy.

Se eu for reeleito, não iremos para a Lua em nosso período, certo? disse Kennedy.

Não. Não. Você não vai, disse Webb. Nós não vamos. . . . Só vai demorar mais do que isso. Este é um trabalho difícil. Um trabalho realmente difícil.

Presidente John Kennedy e Dr. de Brown visite um dos laboratórios do Marshall Space Flight Center, 11 de setembro de 1962. [Foto: NASA]

É difícil ouvir a conversa sabendo o que acontecerá apenas 10 semanas depois, e também desafiador deixar isso de lado e avaliar a situação da perspectiva de Kennedy enquanto ele olhava para os próximos cinco anos.

Naquele momento, no outono de 1963, o programa espacial dos EUA começou a amadurecer dramaticamente. Estava se recuperando, e os soviéticos eram, no momento, espetaculares fora do espaço, como Kennedy os chamava. As relações com os soviéticos haviam esquentado. O próprio Kennedy, em suas próprias palavras, não estava tão interessado no espaço. E o orçamento era um problema: essa foi a razão pela qual o pouso na Lua caiu de 1968 para 1969.

Então, por que Kennedy deveria continuar a se esforçar muito por algo que ele não estaria no cargo para aproveitar e receber crédito? Algo que ele não estava, silenciosamente, tão entusiasmado? Algo que estava se tornando menos necessário em termos geopolíticos?

Um momento depois, Kennedy diz a Webb: Você acha que o pouso tripulado na Lua é uma boa ideia?

Que pergunta notável do presidente, cuja ideia era ir em primeiro lugar.

Durante o resto da reunião, Webb tranquilizou Kennedy repetidamente sobre o valor de Apollo. Bem no final, Webb disse, eu prevejo que você não vai se arrepender - nunca - de ter feito isso.

Uma reversão abrupta

Dois dias depois, Kennedy fez um discurso impressionante nas Nações Unidas, onde propôs, publicamente, que em vez de competir com a União Soviética até a Lua, os EUA e os EUA deveriam fazer o pouso na Lua juntos.

Por que . . . deve o primeiro vôo do homem para a Lua ser uma questão de competição nacional? ele perguntou, antes da Assembleia Geral.

O presidente que havia passado mais de dois anos explicando por que a corrida para a Lua tinha que ser uma questão de habilidade e preeminência nacional, uma disputa entre democracia e totalitarismo, agora estava propondo exatamente o oposto.

A ideia surpreendeu o Congresso - e a NASA. A história da primeira página no dia seguinte New York Times foi intitulado, com admirável franqueza: Washington fica surpreso com a proposta do presidente . O congressista do Texas Olin Teague, membro sênior do Comitê de Ciência da Câmara, disse que, sobre ir à Lua com os russos, preferiria cooperar com qualquer cascavel no Texas.

Presidente John F. Kennedy e vice-presidente Lyndon B. Johnson Converse com Wernher von Braun no Cabo Canaveral [Foto: CORBIS / Corbis via Getty Images]

A NASA disse ao governo Kennedy que a ideia simplesmente não era prática. A NASA estava tendo problemas suficientes para combinar peças de diferentes empresas dos EUA, trabalhando juntas, no mesmo projeto.

Em San Antonio, alguns meses depois, na viagem durante a qual ele seria morto, Kennedy dedicou um centro dedicado à pesquisa da medicina espacial. Ao fazer isso, ele disse que estava muito satisfeito em ver como os EUA estavam alcançando os soviéticos no espaço e que logo os ultrapassariam em algumas áreas importantes. No discurso que ele nunca conseguiu fazer - o discurso que ele estava dirigindo para fazer quando foi morto - Kennedy planejou dizer à multidão de democratas em Dallas que, por causa do energético programa espacial de sua administração, não há mais dúvidas sobre a força e habilidade da ciência americana, da indústria americana, da educação americana e do sistema de livre empresa americano.

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O espaço, ele teria dito, era uma fonte de força nacional.

Tudo tinha o ar de um presidente que estava começando a manobrar, gradualmente, para deixar o Congresso ditar o ritmo da missão à Lua, oferecendo todo o dinheiro que eles decidiram que Apolo merecia. Kennedy poderia defender a NASA e a corrida para a Lua, e também encolher os ombros e alegar que não poderia fazer o Congresso dar mais dinheiro do que eles.

Um sonho adiado

Uma vez que os EUA não conseguiriam chegar à Lua em sua própria presidência, uma vez que Kennedy pudesse apontar para a excelência dos EUA no espaço bem antes da Lua, é fácil ver como ele poderia ter pensado que mais um ou dois anos de atraso - especialmente se ele pudesse financiar outras coisas com as quais estava comprometido - não era grande coisa.

É por isso que, de fato, é difícil imaginar que se Kennedy tivesse sido presidente em 1964 e depois reeleito para um segundo mandato, estaríamos comemorando o 50º aniversário de um pouso na Lua esta semana.

Ir para a Lua foi tão difícil e exigiu tanta determinação política que, se o próprio Kennedy não estivesse 100% por trás disso, Apollo poderia muito bem ter perdido o ímpeto.

Um programa lunar sem impulso não vai chegar à lua.

Tudo isso é especulação, mas vale a pena em parte para entender o que aconteceu a seguir.

Esta imagem é da tripulação da Apollo 11 ‘se preparando’ para o teste de demonstração de contagem regressiva. [Foto: NASA]

Lyndon Johnson era um autêntico fã de viagens espaciais e de ir à lua. Ele faria de Apolo uma homenagem ao presidente martirizado, mas também uma prioridade de sua própria administração. Johnson teve que apresentar um orçamento ao Congresso apenas oito semanas após o assassinato de Kennedy e, embora propusesse cortes na defesa e na agricultura e até nos correios, pediu mais dinheiro para a NASA.

Não importa quão brilhantes sejam nossos cientistas e engenheiros, quão clarividentes nossos planejadores e gerentes, ou quão frugais nossos administradores e pessoal contratado, Johnson disse então, não podemos alcançar essa meta sem fundos adequados. Não há passagem de segunda classe para o espaço.


Um Salto Gigante por Charles Fishman

Charles Fishman, que escreveu para Fast Company desde o início, passou os últimos quatro anos pesquisando e escrevendo Um Salto Gigante , seu New York Times livro best-seller sobre como levou 400.000 pessoas, 20.000 empresas e um governo federal para levar 27 pessoas à Lua. ( Você pode solicitar isto aqui .)

Para cada um dos próximos 50 dias, estaremos postando uma nova história de Fishman - uma que você provavelmente nunca ouviu antes - sobre o primeiro esforço para chegar à Lua que ilumina tanto o esforço histórico quanto o atual. Novas postagens aparecerão aqui diariamente, bem como serão distribuídas via Fast Company ’ s mídias sociais. (Acompanhe em # 50DaysToTheMoon).