A história improvável do fabricante de sutiãs que ganhou o direito de fazer trajes espaciais para astronautas

Como a Playtex, a empresa de roupas íntimas femininas, venceu os empreiteiros de defesa pelo contrato para fazer os icônicos trajes espaciais Apollo.

A história improvável do fabricante de sutiãs que ganhou o direito de fazer trajes espaciais para astronautas

Este é o 45º de uma série exclusiva de 50 artigos, um publicado a cada dia até 20 de julho, explorando o 50º aniversário do primeiro pouso na Lua. Você pode conferir 50 Dias para a Lua aqui todos os dias .



Um dos subestimados desafios técnicos de ir à Lua foi projetar os trajes espaciais. Os trajes tinham que ser inflados e pressurizados por dentro - ou seja, eles tinham que carregar uma versão minúscula da atmosfera de que os seres humanos precisam para se manter vivos. Os trajes eram, em essência, balões sofisticados.

Eles também tinham que ser resistentes, capazes de suportar uma faixa de temperatura de talvez 500º, de -280º na sombra a + 240º no sol, bem como sobreviver a ser atingidos por um micrometeorito indo a 36.000 mph enquanto os astronautas os usavam.



O desafio mais assustador? Os trajes também precisavam ser flexíveis.



Os astronautas precisavam ser capazes de se mover com quase a mesma liberdade, flexibilidade e agilidade que fariam na Terra. Eles tinham que ser capazes de escalar, curvar-se, girar e olhar ao redor e, o mais difícil de tudo, mover seus braços e mãos para que pudessem fazer qualquer coisa na superfície da Lua ou durante uma caminhada no espaço. As luvas, disse um oficial, devem permitir que um astronauta pegue uma moeda de dez centavos.

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[Foto: Mario De Biasi / Portfólio Mondadori / Imagens Getty]

É fácil fazer um traje tipo tanque que protegerá uma pessoa dos rigores do espaço. Mas fazer um terno que faça isso e também se mova com graça e facilidade - isso acabou sendo brutalmente difícil.



A empresa que conseguiu descobrir como resolver o problema foi a Playtex, famosa fabricante de sutiãs e cintas das décadas de 1950 e 1960, cujo sutiã Cross Your Heart, lançado em 1965, foi um ícone da época. Playtex - parte de uma empresa com o nome corporativo International Latex Company (ILC) - era uma escolha improvável. Grandes empreiteiros de defesa queriam fazer o traje espacial, incluindo o Hamilton Standard (que fez as mochilas de suporte de vida que os astronautas da Apollo usavam durante seus passeios na lua), B.F. Goodrich (que fez o Fatos espaciais Mark IV usado pelos astronautas da Mercury), e Litton Industries (cujo Mark I suit antes do Sputnik e da corrida espacial).

Como a NASA, uma vasta organização dominada por homens e impulsionada pela engenharia, escolheu um fabricante de roupas íntimas femininas para fazer uma de suas peças mais visíveis e críticas de equipamento de voo espacial é uma história digna de um filme de Hollywood e nas mãos de Nicholas de Monchaux , que escreveu a história definitiva do desenvolvimento do traje espacial Apollo em seu livro peculiar Traje espacial: Fashioning Apollo , isto é. (Na verdade, em 2013, Warner Bros. optou pelo livro para um filme , mas ainda não foi feito.)

A certa altura, a Playtex ganhou o contrato para fazer os trajes, foi contratada como subcontratante da Hamilton Standard, mas então, em uma reviravolta dramática em 1965, foi demitida pela Hamilton Standard, que queria o contrato para si.

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Após a demissão da Playtex, a NASA organizou uma competição para ver quem poderia fazer o melhor terno. A Playtex não foi convidada a participar do confronto, e os funcionários da empresa voaram imediatamente para Houston e, essencialmente, imploraram para serem autorizados a enviar um processo para a competição, às suas próprias custas, para ser testado ao lado dos outros.

[Foto: Ralph Morse / The LIFE Picture Collection via Getty Images / Getty Images]

A Playtex teve apenas seis semanas para desenvolver e costurar seu próprio traje. A empresa adotou um design em camadas, acreditando que ofereceria aos astronautas a flexibilidade de que a NASA precisava. O traje acabaria tendo 21 camadas. (Em homenagem, o livro de De Monchaux tem 21 capítulos, e sua capa externa é feita de látex preto, o mesmo material de uma dessas camadas.)

Depois de seu desenvolvimento e produção furiosos e abreviados, o traje Playtex enfrentou seus rivais em uma exigente série de testes lado a lado. Durante uma delas, o capacete de um dos trajes concorrentes explodiu, com a cobaia usando-o. O macacão do outro competidor tinha ombros tão largos que, uma vez inflado para os testes de superfície, o astronauta não conseguiu subir de volta pela escotilha no módulo lunar de maquete. Na verdade, documentos internos da NASA revelam que os outros dois trajes tinham mobilidade tão limitada que os astronautas de teste não conseguiam alcançar e fazer tarefas de rotina.

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O traje Playtex foi julgado de longe o melhor.

Mais tarde, para reforçar seu caso, a Playtex produziu um tipo completamente diferente de teste: enviou Tom Sylvester, um de seus técnicos de teste de trajes, para o campo de futebol na Dover High School, perto da fábrica de Delaware. Ele estava vestido com uma versão inicial do traje Apollo da Playtex, com mangueiras de ar conectadas e acompanhado pela equipe da Playtex. Ele jogou futebol por várias horas no terno, enquanto era filmado, com um colega que vestia roupas comuns de rua.

Eu corri. Eu chutei, bati e passei, diz Sylvester, em um documentário sobre as missões da Lua chamado Moon Machines . Sylvester também caiu no chão com o traje e fez flexões. Ele se abaixou e tocou os dedos dos pés sem dobrar os joelhos - ou ter seu capacete arrancado.

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Foi uma demonstração surpreendente, e também alegre, do fato de que o traje Playtex, embora pressurizado, permitia ao astronauta de teste se mover quase com a mesma mobilidade e facilidade como se estivesse vestindo um uniforme de futebol.

A costura dos trajes dos astronautas acabou sendo assustadora e exigente. A Playtex, que renomeou sua divisão industrial ILC Dover durante o trabalho com o traje espacial (após sua sede em Delaware), trouxe costureiras qualificadas de suas fábricas de produtos de consumo. Eu estava costurando calças de bebê [látex], disse Eleanor Foraker, que viria a ser supervisora ​​de montagem de traje espacial, e um engenheiro veio até mim e perguntou se eu me importaria de tentar outra coisa.

[Foto: Ralph Morse / The LIFE Picture Collection via Getty Images / Getty Images]

Algumas das camadas eram, na verdade, compostas de sutiã e cinta, incluindo tricô de náilon.

As costuras dos trajes espaciais tinham de ser feitas com a precisão da largura de um único alfinete reto. Cada ponto de cada centímetro da costura do traje espacial em cada camada foi contado para garantir a qualidade e a segurança.

Os trajes eram mais um exemplo na Apollo - assim como seu computador de navegação tecido à mão - de tecnologia de ponta que só poderia ser fabricada e montada à mão.

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Os trajes Playtex / ILC funcionaram perfeitamente e se tornaram símbolos culturais poderosos. Neil Armstrong, o primeiro astronauta a subir na Lua usando um, escreveu um Carta de apreciação às pessoas que fizeram os trajes em 1994, no 25º aniversário do primeiro pouso na Lua. A verdadeira beleza, escreveu ele, é que funcionou. Era resistente, confiável, quase fofinho.

E a NASA claramente nunca se arrependeu da escolha não convencional, embora hoje os trajes da Estação Espacial Internacional tenham tamanhos mais adaptáveis, em vez de serem feitos sob medida para cada astronauta como eram na época da Apollo. Mas essa mesma divisão da Playtex, agora a empresa independente ILC Dover, ainda faz todos os trajes espaciais da NASA, de sua sede em 1 Moonwalker Road.


Um Salto Gigante por Charles Fishman

Charles Fishman, que escreveu para Fast Company desde o início, passou os últimos quatro anos pesquisando e escrevendo Um Salto Gigante , seu New York Times livro best-seller sobre como levou 400.000 pessoas, 20.000 empresas e um governo federal para levar 27 pessoas à Lua. ( Você pode solicitar isto aqui .)

Para cada um dos próximos 50 dias, estaremos postando uma nova história de Fishman - uma que você provavelmente nunca ouviu antes - sobre o primeiro esforço para chegar à Lua que ilumina tanto o esforço histórico quanto o atual. Novas postagens aparecerão aqui diariamente, bem como serão distribuídas via Fast Company ’ s mídias sociais. (Acompanhe em # 50DaysToTheMoon).