Inside Steel Pulse, o projeto que se tornou o telhado solar de Elon Musk

O novo produto elegante da Tesla ajudou a fechar a fusão da empresa com a SolarCity. Investigamos sua origem misteriosa.

Inside Steel Pulse, o projeto que se tornou o telhado solar de Elon Musk

No final de agosto de 2016, Elon Musk foi verificar a primeira iteração de seu novo produto de telhado solar na casa de um cliente. Musk tem padrões de produto notoriamente elevados, mas ele precisava deste em particular para ser um atordoante. O CEO da Tesla estava no meio de uma aquisição polêmica e multibilionária da SolarCity, a empresa fundada por seus primos Lyndon e Peter Rive. Esta nova oferta seria fundamental para vender os acionistas da Tesla e da SolarCity na fusão. Na verdade, apenas algumas semanas antes, em uma teleconferência sobre lucros da SolarCity em 9 de agosto, Musk deu a entender que um belo produto para telhado seria revelado em breve, dizendo aos analistas que criaria um enorme mercado para as empresas combinadas. E se pudermos oferecer a você um telhado que parece muito melhor do que um telhado normal? Isso dura muito mais do que um telhado normal? ele brincou. Jogo de bola diferente.



Ainda assim, internamente na SolarCity, o produto de telhado solar estava longe do que ele consideraria pronto para o mercado, muito menos bonito, de acordo com quase uma dúzia de fontes familiarizadas com o projeto. Nos últimos meses, a SolarCity se concentrou no desenvolvimento de um telhado de metal com costura vertical com integração solar, de codinome Steel Pulse. Enquanto os painéis solares tradicionais são geralmente montados em cima de telhas existentes, o objetivo básico do Steel Pulse era fazer o próprio telhado movido a energia solar, para que parecesse um telhado normal, mas gerava eletricidade por meio de células solares embutidas. Alguns funcionários sentiram que o Steel Pulse não era atraente, mas os líderes do projeto, incluindo o então CTO Peter Rive, pareciam interessados ​​em sua estética e seguiram em frente. A empresa encontrou clientes que estavam dispostos a ter o protótipo mais recente instalado em sua casa na área da baía e, quando estava pronto, Peter convidou seu primo para ver o telhado solar de metal em estado selvagem.

pedindo seu emprego de volta

Musk odiou a implementação. De acordo com duas fontes, depois que ele chegou, ele disse a Peter e outros membros da equipe que eles estavam perdendo seu tempo com esse pedaço de merda. Ele exigiu conceitos mais impressionantes e logo direcionou a equipe a direcionar seu foco para um estilo diferente de teto solar - e rápido. Afinal, os acionistas da Tesla e da SolarCity estariam votando em breve se aprovariam ou não a fusão. Musk precisava desse novo produto para corresponder às expectativas que havia estabelecido na teleconferência semanas atrás.



Esta história dos primórdios do Telhado Solar, recolhida através de pesquisas conduzidas por Fast Company O novo recurso na fusão Tesla-SolarCity lança luz sobre a abordagem de Musk à inovação. Ele sempre teve sucesso com a percepção de que será capaz de realizar o impossível, o que lhe dá tempo para cumprir suas promessas e um grau incomum de boa vontade quando a entrega demora mais do que o esperado. Dados seus sucessos na Tesla e na SpaceX, por que apostar contra ele? Mas, neste caso específico, considerando a linha do tempo de desenvolvimento da Steel Pulse com a aquisição da SolarCity, alguns insiders se perguntaram se Musk vendeu acionistas em um produto que não existia. É tudo sobre a narrativa de Elon, diz uma fonte próxima a Musk. Solar Roof era tão 'real' quanto qualquer coisa que ele já mostrou [ao público]. Foi um produto acabado? De jeito nenhum.




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O demonstração Musk introduzida em outubro passado em uma apresentação chamativa estava um telhado solar de telha de vidro, muito diferente do protótipo de metal que ele tinha visto antes. Como ele conseguiu essa transformação em apenas algumas semanas? Mais precisamente, quem executou a ideia e quando? Os líderes da Tesla e SolarCity, incluindo Lyndon e Peter Rive, deram uma variedade de respostas diferentes sobre a linha do tempo de sua origem e desenvolvimento. No início, as empresas disseram que o Solar Roof era um produto Tesla e, mais tarde, um produto SolarCity. Declarações públicas são igualmente contraditórias. Alguns envolvidos com o desenvolvimento do produto sugerem que as mensagens contraditórias são resultado do desejo das empresas combinadas de não parecerem como se tivessem apressado o protótipo de telha de vidro para poder anunciar um produto de alto perfil antes que o acionista vote no aquisição, que alguns críticos viram como a Tesla salvando a SolarCity.

Telha solar vs. granizo a 110 mph

Uma postagem compartilhada por Tesla (@teslamotors) em 10 de maio de 2017 às 12h30 PDT

A realidade é que muito do crédito inicial vai para um empresário chamado Jack West e sua equipe de P&D, de acordo com várias fontes. West foi cofundador de uma empresa chamada Zep Solar, que desenvolveu um sistema de montagem de painel atraente e líder do setor. Depois que a SolarCity adquiriu a inicialização no final de 2013, o sistema de montagem ajudou a reduzir o tempo médio de instalações solares no telhado da SolarCity de dias para apenas horas.



A equipe do Zep Solar operou de forma relativamente independente, com uma cultura única da SolarCity. West e outro cofundador, Daniel Flanigan, realizaram jam sessions improvisadas em seu escritório em San Rafael, CA, e muitas vezes deram nomes de código a seus produtos em homenagem a músicos, como Jimi Hendrix. O nome Steel Pulse vem da banda britânica de reggae.


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No final de 2015, West e a equipe Zep Solar, que funcionava como uma das unidades de P&D da SolarCity, começaram a explorar mais seriamente se poderiam construir um telhado integrado, o que significa que as células solares seriam construídas dentro do próprio telhado. Tal visão exigiria que a SolarCity começasse a lidar com trabalhos completos de reconstrução de telhados, em vez de simplesmente instalar painéis solares. Quando West e a equipe trouxeram a ideia para os executivos da SolarCity, eles enfatizaram as vantagens que a SolarCity, com todos os seus recursos, teria se confrontado com empresas de construção tradicionais e telhados independentes, gabando-se em reuniões de que fariam isso.



Musk e Peter Rive acabaram convencidos da ideia, e a SolarCity começou a explorar uma série de implementações potenciais. Embora Peter e West também tenham considerado um conceito de lado a lado no início, eles priorizaram o desenvolvimento de um telhado solar de metal com costura fixa, ou seja, Steel Pulse, e montaram conceitos de teste em San Rafael na primavera e no início do verão de 2016. Foi como um monólito, este telhado de metal feio, diz alguém familiarizado com Steel Pulse. Um ex-executivo da SolarCity acrescenta que alguns funcionários até detestavam. Mas havia razões convincentes para seguir em frente: era barato e trazia vantagens de eficiência em termos de conversão solar estimada e tempos de instalação.

Telhado solar de ardósia [Foto: cortesia de Tesla]

Musk, que tinha visto os primeiros conceitos, aparentemente não era tão desdenhoso da estética na época, porque ele pulou na teleconferência de ganhos da SolarCity de 9 de agosto para falar sobre seu potencial. Apenas algumas semanas depois, quando o viu no telhado do cliente, disse a Peter Rive e Jack West que o protótipo do Steel Pulse era um pedaço de merda e levou a equipe a desenvolver uma versão mais bonita. (Um porta-voz de Tesla esclarece que Musk gostou muito da ideia de Steel Pulse. Ele simplesmente não gostou da primeira iteração.) Ele diria, isso tem que ser incrivelmente bonito - que tinha que te deixar louco, diz um fonte.

De alguma forma, nos próximos meses, as equipes da SolarCity, Tesla e 3M (que faz filmes solares que podem ser usados ​​para telhas de vidro solar) conseguiram montar uma demonstração de telhado solar de telha de vidro, que Musk revelou em 28 de outubro em um evento nos fundos do Universal Studios em Los Angeles, em um antigo conjunto residencial usado em Desperate Housewives . Pouco antes do pôr do sol, Musk apareceu no palco em frente a uma multidão de várias centenas para fazer sua grande revelação. As casas que você vê ao seu redor são todas casas solares. Você notou? ele disse, gesticulando em direção às casas com um sorriso. Eles pareciam ter telhados de telhas regulares, mas Musk disse que eles realmente foram reformados com um novo produto chamado Telhado Solar, um sistema potencialmente transformador que é quase indistinguível de um telhado tradicional - e um, ele prometeu, que dura mais e custa menos , tudo isso enquanto gera eletricidade. Por que você compraria mais alguma coisa? ele disse. A multidão aplaudiu.

Tesla Model 3, Powerwall 2 e telhas solares de vidro liso [Foto: cortesia de Tesla]

Algumas pessoas cientes do desenvolvimento do Steel Pulse na SolarCity ficaram chocadas com o que Musk revelou. De onde diabos veio isso? diz uma fonte, descrevendo um sentimento comum entre certas equipes na época. Considerando como era diferente do protótipo de telhado de metal com costura vertical, muitas fontes concluíram que a demonstração simplesmente não era real - era apenas vaporware. (Como uma piada, há uma razão pela qual eles anunciaram a ideia em um quarteirão falso em um bairro falso com casas falsas!) Uma fonte bem conectada explica, basicamente, de agosto a outubro, era mais para fazer a coisa parecer certa , e de outubro até agora, trata-se realmente de fazer a coisa funcionar. É assim que Tesla faz as coisas. Sua primeira demonstração de carro [para o Modelo S] foi mantida unida por ímãs.

Um porta-voz da Tesla e da SolarCity explica que as empresas vinham buscando uma versão de metal e uma de vidro durante grande parte de 2016, e que o Steel Pulse era uma versão potencial do Solar Roof. O porta-voz acrescenta que parte do trabalho realizado no conceito de metal Steel Pulse pode ser transferido para a versão de vidro e que o protótipo atual do Solar Roof inclui componentes de metal.

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Ainda assim, a empresa reconhece que as demos que Musk revelou no Universal Studios não eram funcionais. Nem, por acaso, Musk mudou sua visão da versão de metal Steel Pulse, que os membros da equipe instalaram em uma das casas lá, de acordo com fontes. Quando Musk viu, lembra-se de uma pessoa familiarizada com o assunto, parafraseando, Musk disse: Que parte de como odeio esse produto você não entende? As equipes removeram o protótipo antes do evento, efetivamente matando Steel Pulse. (A empresa diz que Musk viu cinco conceitos de telhado solar [no Universal Studios] e ele escolheu seus quatro favoritos - todos eles telhas.)

Não importa como o Solar Roof surgiu, parece ter funcionado: três semanas após a apresentação de Musk, 85% dos acionistas aprovaram a fusão Tesla-SolarCity.