Por dentro da missão do Weather Channel para reinventar a perseguição de tempestades

Seis anos atrás, a equipe gráfica do canal começou a fazer experiências com motores de renderização e RA. Em 2020, a empresa deseja que 80% de suas transmissões incluam essas tempestades virtuais imersivas.

Por dentro da missão do Weather Channel para reinventar a perseguição de tempestades

Foi um dia normal. O meteorologista Jim Cantore estava dando o boletim meteorológico nos estúdios do Weather Channel. Isso foi antes do tornado chegar. De repente, uma linha elétrica caiu a poucos centímetros dos pés de Cantore. Um carro caiu do céu acima dele. Quando o estúdio ficou sem energia e ele fugiu para a escada, o tornado o atingiu com força, arrancando as paredes e o telhado do prédio. A única coisa que ficou de pé foi uma bandeira americana solitária balançando nos destroços. Ninguém se machucou, é claro, porque a cena nunca aconteceu de verdade. Foi gerado como parte do novo projeto de transmissão Immersive Mixed Reality do Weather Channel.

[Imagem: The Weather Channel]

Embora tenha durado apenas sete minutos, o segmento levou seis anos para ser produzido. O projeto - que ganhou o prêmio Innovation by Design de 2019 de melhor design norte-americano - é parte de um esforço contínuo da equipe de design do Weather Channel para reinventar sua apresentação.



Apesar de tudo que mudou no mundo desde meados do século, as transmissões meteorológicas têm sido praticamente as mesmas desde 1954, quando o meteorologista britânico George Cowling deu a primeira previsão do tempo na frente de um mapa . É claro que os gráficos e a tecnologia evoluíram imensamente desde então, e esses avanços mudaram a forma como obtemos o clima: o mapa tornou-se digital, animado e cheio de leituras de radar Doppler em tempo real. Mas o Weather Channel não havia frustrado fundamentalmente o design de informação das primeiras tendências de transmissão até alguns anos atrás.

[Imagem: The Weather Channel]

A transmissão do tempo tem sido representada basicamente da mesma forma há décadas, admite Mike Chesterfield, diretor de apresentação do tempo no Weather Channel. É muito rico em informações, mas curto para realmente tentar mergulhar o visualizador na previsão do tempo.

A audiência do Weather Channel tem apresentado uma trajetória ascendente: 2017 foi o ano mais assistido desde 2013. Enquanto isso, o clima extremo e as tempestades estão em alta. Junto com o vice-presidente de design Michael Potts, Chesterfield começou a considerar como seria um Weather Channel mais envolvente - um tipo de transmissão que poderia transmitir ao espectador o perigo de condições meteorológicas extremas de inundações a tornados e, de preferência, sem colocar em risco a equipe do Weather Channel . Há uma razão para colocarmos nosso talento lá fora [durante as tempestades], porque queremos que o público sinta que está lá e vivenciando com ele, para entender as mensagens que estamos tentando transmitir a ele, diz Chesterfield. E se, em vez de levar os meteorologistas ao clima, eles pensassem, o clima pudesse chegar aos meteorologistas?

Essa foi a ideia fundamental por trás dos primeiros experimentos da equipe técnica e gráfica do canal. Embora eles ainda não tivessem as ferramentas técnicas para produzir realidade aumentada completa, em 2015 eles estavam hackeando um tornado 3D bacana - se não bastante realista - dentro do estúdio.

Esse foi o primeiro momento aha para todos nós, diz Chesterfield. Pudemos colocar [o meteorologista] Jim Cantore ao lado de um tornado e ver o quanto isso enriqueceu a história.

O plano funcionou, mas a equipe queria mais realismo para realmente ser capaz de duplicar a sensação no local. Então, dois anos atrás, eles deram início ao projeto, contratando O Grupo Futuro para construir uma configuração de realidade aumentada mais avançada no estúdio, completa com equipamentos de câmera personalizados e back-end altamente especializado. A plataforma que eles construíram executa gráficos no Unreal Engine, o simulador de gráficos e física que alimenta alguns dos videogames mais populares do mundo. Ao contrário da tecnologia de renderização por trás de, digamos, um filme da Pixar, que requer computadores poderosos para renderizar imagens por meses a fio para criar quadros convincentes, o Unreal pode ser executado em tempo real, renderizando tornados e outros climas aclimatados bem na frente de seus olhos, o que é exatamente por isso que já é usado em programas de TV animados de baixo custo.

[Imagem: The Weather Channel]

Com um pipeline de tecnologia instalado, a equipe passou meses desenvolvendo a primeira história de tornado, que estreou no ano passado. Naquela manhã lançamos, foi muito desesperador, lembra Chesterfield. O trabalho árduo de muitas pessoas estava em jogo lá. Você acha que sabe como tudo vai correr, mas você não sabe até que você execute.

A transmissão saiu sem problemas. Carros caíram do céu. Paredes arrancadas do estúdio. A evidência imediata que vimos foi por meio de canais sociais, diz Chesterfield. Estávamos recebendo milhões de visualizações do produto. Os comentários associados às opiniões foram todos muito positivos e encorajadores no que diz respeito ao nosso objetivo final, melhorar a nossa mensagem. (Na verdade, esses segmentos foram vistos mais de 37 milhões de vezes nas redes sociais e representaram quase um bilhão impressões de mídia no ano passado, o que é considerado um golpe para a rede de TV.)

[Imagem: The Weather Channel]

Embora popular, toda a premissa de um tornado destruindo o estúdio também era um pouco piegas, e talvez exageradamente dramática, em comparação com a devastação que os tornados causam na vida real. Como meteorologista, sou um cientista por natureza. Eu levo isso muito a sério, diz Chesterfield. É um equilíbrio que tentamos encontrar. Queremos tornar essas experiências o mais impactantes possível, mas, ao mesmo tempo, não queremos fazer as pessoas pensarem que estamos buscando uma reação.

Nos 15 meses desde que o Weather Channel estreou sua plataforma de realidade imersiva, parece que a equipe está encontrando esse equilíbrio editorial. Os destaques incluem esta olhada nos incêndios florestais da Califórnia, junto com a onda de tempestade do furacão Florence - a última das quais envolveu a inundação do estúdio com águas profundas e virtuais.

Até esta data, colocamos [as informações] em um mapa plano e dissemos que você pode esperar uma tempestade de 3 pés, ou 6 pés. Mas com os efeitos da onda, fomos capazes de mostrar como é a aparência de 3 pés e 6 pés [inundando] a vizinhança de alguém, diz Chesterfield. Imediatamente, recebemos uma tonelada de respostas nas redes sociais. As pessoas estavam compartilhando com familiares no caminho da tempestade. Essa foi a primeira evidência de que levamos as pessoas a reagir antes de uma tempestade. Esse é o objetivo da rede: prevenir tragédias em vez de reportá-las. Para Dorian, o Weather Channel apresentou um segmento que começou 48 horas antes da tempestade atingir o continente, mostrando maneiras de preparar sua casa para os ventos e a chuva.

Quanto ao futuro dessa tecnologia, a próxima meta é simplesmente fazer muito mais - até 2020, o canal quer que 80% de suas transmissões incluam esse estilo de imagem. Será uma grande mistura da velha escola com a nova escola, diz Chesterfield na transmissão de 2020. Eles trabalharão juntos no futuro.