É possível criar uma vaca neutra em carbono?

É aqui que Stonyfield, Danone, Annie's e outras empresas de alimentos estão liderando uma revolução na agricultura regenerativa.

É possível criar uma vaca neutra em carbono?

Nas colinas onduladas ao longo de um trecho rural da costa da Califórnia ao sul de São Francisco, os pesquisadores mergulharam pequenas sondas no solo no ano passado, colheram amostras e as enviaram a um laboratório para medir o carbono armazenado na terra. Três anos antes, eles fizeram a mesma coisa. Com o tempo, eles descobriram, a quantidade de carbono no solo havia aumentado. A hipótese: um rebanho de gado pastando na terra pode estar lutando contra a mudança climática ajudando a sequestrar o carbono extra do ar para o solo.



É possível que um hambúrguer seja neutro em carbono? É bem sabido que o gado - e por extensão, carne e leite e queijo e sorvete - tem uma grande pegada de carbono. UMA Estudo de 2018 descobriram que os americanos precisam comer 90% menos carne e 60% menos leite para manter o aquecimento global abaixo de 2 graus Celsius. Mas outro estudo recente sugere que, se os fazendeiros administrarem o pastoreio usando técnicas específicas chamadas agricultura regenerativa, o estágio final da produção de carne bovina pode realmente sequestrar mais carbono do que produz.

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As práticas de agricultura regenerativa podem armazenar carbono em fazendas que cultivam outras safras e, se isso acontecer em toda a indústria, alguns especialistas prevêem que o impacto poderá ser substancial. Se a quantidade de carbono nos solos das fazendas aumentar 0,4% a cada ano, diz a iniciativa europeia 4 por 1000, isso poderia compensar as 4,3 bilhões de toneladas de emissões de CO2 que os humanos bombeiam para a atmosfera anualmente. Outro estudo da National Academy of Sciences estima o número em 3 bilhões de toneladas.



As possibilidades são especialmente intrigantes para as empresas de alimentos que estão tentando reduzir as emissões necessárias para o cultivo de seus produtos. Chegamos ao entendimento de que nossa maior oportunidade de causar impacto não apenas na redução de emissões, mas potencialmente tentar transformar a agricultura em uma solução para uma mudança climática, em vez de parte do problema, na verdade está em melhorar a saúde do solo, diz Britt. Lundgren, diretor de agricultura orgânica e sustentável da Stonyfield Farm.



Para empresas com vacas em sua cadeia de abastecimento, o potencial de alterar o cálculo de emissões para a pecuária é especialmente interessante, já que as startups de laticínios e carnes de base vegetal estão crescendo rapidamente, em parte por causa de suas reivindicações ambientais. Mas não é tão simples: por trás dos números espantosos de estudos de agricultura pró-regenerativa, há uma profunda controvérsia científica sobre exatamente quanto carbono vai realmente cortar - e se é apenas uma maneira de uma indústria poluidora argumentar que pode continuar expandir em um momento em que as emissões precisam cair radicalmente.

A pegada de carbono do casco

As vacas são um problema para o clima de algumas maneiras. Quando comem, os micróbios em seus estômagos também produzem metano, um potente gás de efeito estufa, que o gado expele a uma taxa quase tão poluente quanto a indústria de gás natural nos Estados Unidos. Seu estrume é outra fonte de emissões. Mas as próprias vacas são apenas uma parte do uso total de carbono: no último estágio da vida, antes de o gado ir para o matadouro, eles são frequentemente enviados para confinamentos e alimentados com grãos para engordá-los, e o fertilizante usado para cultivar os grãos também é uma grande fonte de emissões. E em países como o Brasil, grandes extensões de floresta tropical continuam a ser cortadas para dar espaço para o gado ou para plantar alimentos para alimentá-lo. O desmatamento é uma das maiores causas das mudanças climáticas.

O sobrepastoreio - quando muitos animais ficam no mesmo pasto por muito tempo, comendo plantas até o chão e expondo o solo nu - é outra fonte de emissões. Mas o argumento da agricultura regenerativa é que, quando o pasto é bem administrado, os animais podem realmente ajudar no sequestro de carbono. Os solos são um sumidouro natural de carbono, uma vez que as plantas sugam CO2 à medida que crescem e, em seguida, empurram o carbono extra para a terra através de suas raízes. Os solos do mundo atualmente contêm cerca de 2.500 bilhões de toneladas de carbono. As técnicas agrícolas típicas, incluindo arar a terra e deixar o solo nu entre as colheitas, liberam esse carbono. O sobrepastoreio faz a mesma coisa. Os solos cultivados em todo o mundo perderam 50-70% do carbono que antes continham.



Mas quando o gado pastar apenas o suficiente, continua o argumento regenerativo, eles podem ajudar as plantas a crescerem mais rápido, empurrando mais carbono de volta para o solo. Outras técnicas, como plantar árvores e arbustos ou espalhar composto no pasto, também podem ajudar as fazendas e ranchos a absorver mais carbono.

É bom pastar?

As técnicas empregadas pela agricultura regenerativa são, em sua maioria, apenas as mais antigas que foram suplantadas pela agricultura industrial moderna, e a ciência que sustenta sua eficácia - particularmente em relação a vacas e outros animais - está nos estágios iniciais. UMA Estudo de 2018 , por exemplo, descobriram que a carne de vaca alimentada com capim, produzida a partir de vacas que pastavam de forma regenerativa, poderia ser neutra em carbono ou negativa em carbono para o último estágio da vida do animal (a partir do ponto após o bezerro ser desmamado de sua mãe até é colhido), mas seguiu outros estudos mostrando que este não é o caso. Os estudos não examinaram todo o ciclo de vida do animal e se concentraram em uma região particular. Não está claro o que pode acontecer de forma diferente em diferentes áreas, ou como o sequestro de carbono acontece ao longo do tempo. Mais pesquisas são necessárias. A ciência está completamente incerta, escreveu a autora principal, Paige Stanley, por e-mail. Há alguns resultados muito interessantes programados para sair no próximo ano ou dois que irão acrescentar muito mais à conversa, mas definitivamente precisamos de mais pesquisas. Parece haver evidências suficientes para sugerir que [pastejo bem administrado] posso sequestrar muito carbono, mas precisamos entender exatamente quanto, sob qual manejo, com quais tipos de solo e em que prazos.



[Foto: Maja Sapphire para Fast Company]

Existem outros desafios. O carbono que é capturado no solo pode ser perdido mais tarde se algo mudar em uma fazenda, e depois de algumas décadas, quando houver um equilíbrio entre o carbono que entra e sai do solo, ele também irá parar de sequestrar completamente o carbono extra do ar (enquanto os animais continuam criando novas emissões.) Acabar com o gado a pasto também é menos produtivo do que os confinamentos - menos carne por acre - o que pode significar mais emissões à medida que a produção se espalha para mais fazendas. Um novo grande relatório sobre o futuro dos alimentos do Instituto de Recursos Mundiais sem fins lucrativos concluiu que o potencial de sequestro de carbono no solo era limitado. O pesquisador de Princeton, Tim Searchinger, autor desse relatório, argumenta que melhores técnicas de gerenciamento podem ser úteis, mas não tanto quanto muitos pensam, e que o termo regenerativo é tão vago que corre o risco de se tornar uma lavagem verde. Outro estude , da Food Climate Research Network no Reino Unido, descobriu que o melhor manejo do gado apenas sequestra carbono sob algumas condições e, mesmo assim, pode ser temporário e não necessariamente grande o suficiente para compensar o impacto negativo da criação dos animais.


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O consumo de carne está aumentando globalmente, e um relatório da ONU estimou que crescer 76% em 2050, o mesmo momento em que as emissões globais precisam se aproximar do zero líquido para o mundo limitar os piores impactos das mudanças climáticas. Para atender à crescente demanda, os agricultores continuam cortando florestas para expandir as pastagens; se um fazendeiro no Brasil corta um acre de floresta tropical, não importa se o gado pastar de forma responsável, porque a perda das árvores é significativamente pior. Na maior parte do mundo, a carne 'alimentada com pasto' significa que eles derrubaram a floresta para produzir a carne, diz Searchinger.

Em muitas fazendas e fazendas leiteiras existentes, a terra ainda seria melhor replantada com árvores - com a ressalva de que algumas regiões, como a fazenda da Califórnia perto do parque, são naturalmente cobertas por pastagens em vez de florestas e podem fazer sentido para pastagem. Mas seria difícil, senão impossível, para a indústria da carne atender à demanda se eles usassem apenas pastagens nativas. O gado alimentado com capim leva mais tempo para engordar, então é preciso mais terra para produzir a mesma quantidade de carne que o gado que se alimenta. Um estudo descobriu que a pastagem atual nos EUA só poderia sustentar 27% do gado que é criado agora. Searchinger argumenta que mesmo que as fazendas adotem métodos mais responsáveis, os consumidores precisarão comer menos carne. Se sua dieta precisa de um acre a menos de terra, esse é um acre a mais de floresta que pode ser preservado, certo? E isso conta como muito carbono.

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Apesar desse debate, algumas empresas de alimentos estão começando a pedir aos agricultores que fornecem seus ingredientes que mudem as práticas, estimulados pela perspectiva de que isso poderia fazer uma diferença significativa em sua pegada de carbono. Em 2018, a General Mills lançou uma edição limitada do macarrão com queijo de Annie para destacar o trabalho de um fazendeiro, que usa um conjunto de práticas regenerativas para cultivar o trigo e as ervilhas usados ​​na massa, incluindo o plantio de diversas safras no campo, deixando os animais pastarem em rotação e fertilizar o solo, e plantar culturas de cobertura. Este ano, a empresa anunciou que planejava implementar agricultura regenerativa em um milhão de acres de terras agrícolas. A Patagônia está fazendo cerveja a partir de kernza cultivado de forma regenerativa, uma cultura que é particularmente boa em sequestrar carbono.

Para a Stonyfield, como fabricante de iogurte, o foco são as fazendas leiteiras. A empresa, junto com outras, está trabalhando ativamente para ajudar a construir ferramentas que possam medir de forma rápida e barata as mudanças nos níveis de carbono no solo das fazendas, para que ela e outras empresas possam realmente compreender os potenciais benefícios climáticos em suas cadeias de abastecimento. A empresa já trabalha com agricultores orgânicos, muitos dos quais já possuem boas práticas de gestão. Mas agora está desenvolvendo ferramentas para ajudar os agricultores a monitorar facilmente a saúde do solo e aprender como sequestrar mais carbono. A empresa quer disponibilizar amplamente as ferramentas. É um esforço realmente projetado para ser aplicável a qualquer tipo de cadeia de suprimentos em qualquer lugar do mundo, diz Lundgren de Stonyfield.

A Danone North America, também conhecida por seu iogurte, comprometeu US $ 6 milhões no ano passado para pesquisar a saúde do solo e a agricultura regenerativa. A agricultura regenerativa está em um momento crítico - ela realmente acabou de decolar, mas é o que vemos como a forma como os alimentos devem ser cultivados daqui para frente, diz Tina Owens, diretora sênior de agricultura da empresa. A empresa tem contratos de longo prazo com seus produtores de leite que cobrem o custo de produção mais um valor adicional; essa relação torna mais fácil para a empresa solicitar aos produtores que façam mudanças. Estamos trabalhando para fornecer as ferramentas de que eles precisam, a assistência técnica no local e, em muitos casos, até mesmo o financiamento ou subsídios de que precisariam para adotar essas práticas em uma base plurianual, diz ela.

Os agricultores podem tomar outras medidas para reduzir a pegada de carbono da criação de gado. Na Straus Family Farm, no norte da Califórnia, o estrume - normalmente uma fonte de metano, um potente gás de efeito estufa - vai para equipamentos que converte o cocô de vaca em energia para a leiteria , incluindo um caminhão elétrico e outros veículos agrícolas. Na University of California-Davis, os pesquisadores têm testado alimentação de vacas com algas marinhas , que pode reduzir as emissões de metano dos arrotos das vacas pela metade. (Em um ano, uma única vaca pode arrotar 380 libras do gás.) Mas os métodos agrícolas regenerativos podem ir mais longe.

Nos Cloverdale Coastal Ranches perto de Pescadero, Califórnia, em um parque aberto alugado para fazendeiros, os fazendeiros controlam cuidadosamente quando e onde os animais pastam, nunca permitindo que as plantas sejam comidas até o ponto de morrerem. Bem feito, estimula as plantas a crescerem mais, absorvendo mais carbono. Essas pastagens evoluíram com grandes rebanhos de pastores - alces e pronghorn, diz o fazendeiro Doniga Markegard da Markegard Family Grass-Fed. Assim, uma vez que essas áreas foram removidas, as pastagens precisam de algum tipo de perturbação para permanecer vibrantes e fazer o que fazem de melhor, que é sequestrar carbono e fornecer habitat.

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[Foto: Maja Sapphire para Fast Company]

Em White Oak Pastures na Geórgia, uma fazenda de 152 anos, os fazendeiros mudaram do que eles dizem ser uma fazenda de gado convencional para técnicas regenerativas, rotação de diferentes animais através de pastagens para fertilizar grama para o gado . Uma avaliação recente do ciclo de vida de terceiros concluiu que a fazenda armazena mais carbono em seu solo do que os animais emitem durante suas vidas . A fazenda é uma chave fornecedor para Provisões épicas , uma startup adquirida pela General Mills que fabrica lanches como charque.

A Cooks Venture, empresa lançada no início deste ano por um dos cofundadores da Blue Apron, usa técnicas regenerativas para criar galinhas antigas em pastagens e faz parceria com fazendas que cultivam ração para galinhas usando agricultura regenerativa. Ela planeja produzir 10 milhões de frangos por ano. Ainda assim, essa é uma pequena fração dos 8,5 bilhões de frangos produzidos na indústria avícola dos Estados Unidos, e isso levanta uma das questões sobre a agricultura regenerativa: quão difícil será para isso crescer?

Os brotos verdes de um novo tipo de agricultura

Para a carne e os laticínios que estão sendo produzidos hoje - e para as plantações - poucos fazendeiros adotaram técnicas regenerativas. Vejo-nos em uma situação em que a demanda existe, mas a oferta não, diz Larry Kopald, fundador e presidente da Carbon Underground, uma organização que trabalha com empresas e pesquisadores em agricultura regenerativa. Algumas empresas, como a Danone, podem trabalhar diretamente com fornecedores e solicitar mudanças. Para outras culturas, é mais difícil. Kopald compartilha o exemplo de uma grande empresa que queria comprar soja cultivada de forma regenerativa e só conseguiu encontrar cerca de 2% do que precisava. Alguns novos esforços podem ajudar a acelerar a produção, como o Indigo Carbon, um mercado que agora paga os agricultores pelo carbono sequestrado.

Aumentar a escala é uma tarefa difícil, diz Lundgren de Stonyfield. Mas é um grande desafio que temos que resolver se quisermos ter sucesso em alimentar a próxima geração. Não temos escolha a não ser tentar fazer acontecer.

Apesar das dúvidas sobre seu potencial total, a recente análise do ciclo de vida em White Oak Pastures, junto com medições de carbono do solo em outras fazendas e fazendas, ajuda a argumentar que a agricultura regenerativa pode ajudar pelo menos no curto prazo. A menos que o mundo inteiro mude para carnes e laticínios vegetais ou cultivados em laboratório, qualquer coisa que possa ser feita para melhorar a pecuária é uma coisa boa. As empresas alimentícias e os agricultores, cada vez mais, também reconhecem que essas técnicas - tanto para a pecuária quanto para as plantações - são necessárias para tornar o solo saudável o suficiente para continuar produzindo alimentos. Se você é uma empresa de alimentos, nossa primeira pergunta é sempre: ‘Como está sua cadeia de suprimentos? Como está o front-end do sistema agrícola? & Apos; disse Kopald. E o que todo mundo vai te dizer é 'Bem, está estressado, está entrando em colapso, não posso prever os rendimentos como costumava fazer, não posso prever os preços como costumava fazer'. E isso porque o solo está morrendo e lavando e não temos mais a mesma confiança no sistema. A mudança, diz ele, precisa acontecer rapidamente para os agricultores, a segurança do sistema alimentar e o clima.

A Danone, que planeja se tornar neutra em carbono até 2050, vê a agricultura regenerativa como uma parte fundamental de seu trabalho por várias razões. Acreditamos que a agricultura regenerativa, ainda em um estágio muito inicial de desenvolvimento, é extremamente importante para o futuro da agricultura, pois abrange práticas agrícolas e de pastagem que, entre outros benefícios, podem reverter as mudanças climáticas através da reconstrução da matéria orgânica do solo e da restauração do solo degradado biodiversidade - resultando na redução do carbono e na melhoria do ciclo da água, diz Owens. Queremos explorar e participar ativamente neste espaço em evolução em todo o nosso portfólio.

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[Fotos: branex (vacas) / iStock, Chang Qing (Relva, Robert Baker (Galo), Kirsten Carr (galinhas), Jens Johnsson (fumaça) / Unsplash, nuvens / Maxpixel]

Esta história faz parte de Fast Company A cobertura especial de The New Business of Food, na qual exploramos como as mudanças na cultura, tecnologia e meio ambiente estão alterando todo o metabolismo da indústria de alimentos. Clique aqui para ler a série completa.