A história letal das balas de borracha - e por que elas nunca deveriam ser usadas em manifestantes pacíficos

As balas de borracha disparadas contra os manifestantes podem matar. Então, por que os estamos usando?

A história letal das balas de borracha - e por que elas nunca deveriam ser usadas em manifestantes pacíficos

Enquanto os protestos tomavam conta dos EUA, os policiais em Minneapolis , Os anjos , Sacramento , Cidade de Kansas , Chicago , e mais abriram fogo contra as multidões - machucando, mutilando e até mesmo cegando permanentemente manifestantes pacíficos e membros da imprensa . Os tiros disparados foram principalmente com o que é coloquialmente chamado de balas de borracha.



Um jornalista é visto sangrando depois que a polícia começou a disparar gás lacrimogêneo e balas de borracha perto do 5º Distrito de Minneapolis em 30 de maio de 2020. [Foto: Chandan Khanna / AFP / Getty Images]

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O nome é um pouco impróprio. Essas munições de energia cinética (KE) raramente são feitas de borracha hoje em dia, e algumas até têm componentes de metal, assim como as balas convencionais. A maioria é disparada de lançadores de granadas, embora os cartuchos de espingarda também sejam populares, e os cartuchos são feitos até para rifles e pistolas. Em vez de perfurar a pele, as balas têm o objetivo de atingir alguém com força brusca, incapacitando-o como o golpe de um bastão, mas à distância.



Mais de um século em construção, as balas de borracha podem causar ferimentos graves e até mesmo matar, e leva tempo para que a semântica se atualize. Uma vez chamadas de armas não letais, a pesquisa demonstrou seus perigos, como aquele até 15% das pessoas atingidas por rodadas de KE ficam com uma deficiência permanente. Eles foram renomeados como menos que letais por um tempo nos primeiros anos, e agora grande parte do mundo, incluindo a ONU, os chama por um título mais adequado: rodadas menos letais.

Muito poucos ainda usam o termo 'não letal'. Não letal é uma coisa particularmente americana, eu acho, diz um pesquisador de balística do Reino Unido falando sob a condição de anonimato. E está preso na aplicação da lei dos EUA, talvez porque gostem do jeito que soa.

Enquanto os fabricantes têm acordos rígidos em torno das especificações da munição letal, a munição menos letal é uma indústria de US $ 1 bilhão com supervisão federal zero e nenhum grupo da indústria fornecendo auditoria independente ou teste da munição. Isso pode mudar em breve, mas, por enquanto, é um Velho Oeste da tecnologia dentro de uma indústria inerentemente opaca. Procurei meia dúzia de fabricantes de munições menos letais para esta história, e nenhum deles respondeu ao meu pedido de entrevista.

Mas, ao conversar com os principais especialistas do setor, algumas coisas ficam claras sobre a munição menos letal: É extremamente imprevisível quando usada em condições do mundo real. Pode matar e mutilar uma pessoa. E nunca deve ser usado em manifestantes pacíficos. Mesmo assim, nos últimos mais de 100 anos, tem sido, como a ferramenta branqueada de governos autoritários. Onde os protestos começaram, seguem-se munições menos letais.

As origens das balas de borracha

A história da munição KE, também chamada de projéteis de impacto cinético (ou KIPs) é difícil de definir, na melhor das hipóteses, mas sabemos que não começaram como balas de borracha; eles começaram como de madeira. Por uma afirmação comumente citada com origens obscuras, as balas de madeira se originaram em Cingapura na década de 1880, quando os policiais carregaram cabos de vassoura serrados em suas armas em vez de cartuchos normais, disparando contra manifestantes para presumivelmente feri-los sem ameaça de morte.

[Foto: cortesia de Michael Helms]

Os fabricantes de munições se envolveram em rodadas menos letais já na década de 1920, de acordo com Michael Helms, um historiador de armas. Ele não foi capaz de encontrar qualquer informação sobre as origens das rodadas menos letais em sua extensa coleção de livros sobre o assunto quando eu perguntei, mas ele tinha um artefato que provava este ponto: uma rodada de controle de motins da marca Peters da era da Lei Seca. Na verdade, era uma cápsula de espingarda, com uma caixa de latão e uma frente de papel, carregada com balas de pássaros (dezenas de pequenas BBs usadas em pássaros de caça), que deveria ser carregada na notória metralhadora Thompson Tommy.

Uma submetralhadora Thompson modelo 1921. [Foto: Hmaag / Wiki Commons ]

A aplicação da lei gostou do Thompson SMG pela mesma razão que os criminosos, e eu suspeito que o desenvolvimento desta rodada em particular permitiu que a polícia disparasse um grande 'spray' de tiros de pássaros não letais em um período muito curto de tempo, diz Helms. Se alguém estivesse tentando repelir uma multidão enfurecida, seria uma maneira bastante eficaz de fazê-lo.

[Foto: cortesia de Michael Helms]

Helms postula que rodadas menos letais se popularizaram junto com as forças policiais dos EUA cada vez mais bem financiadas e violentas por volta da virada do século XX, e aponta que provavelmente não é uma coincidência que rodadas de controle de distúrbios possam ter surgido quando o a população estava com raiva, a Lei Seca estava no auge e os protestos organizados eram comuns .

Na década de 1960, forças coloniais britânicas começou a disparar cartuchos de bastão de madeira em Hong Kong, provavelmente para impor poder à crescente onda de greves, protestos, motins e outras manifestações em apoio à China comunista. Essas rodelas eram feitas de madeira de teca, que é um dos tipos de madeira mais duros. O nome rodadas de bastão veio de seu objetivo, para duplicar o impacto de um bastão na carne humana à distância.

Arma de bala de borracha usada pelo Exército Britânico no controle de multidões durante tumultos, Belfast, Irlanda do Norte, 2 de maio de 1973. [Foto: Alex Bowie / Getty Images]

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Então, na década de 1970, o Exército Britânico trouxe um novo tipo de munição para a Irlanda do Norte . Este era um longo projétil de borracha dura chamado L2A2 - a primeira bala de borracha. Desenvolvido ao longo de nove meses, era um projétil de 6 polegadas que parecia um pequeno míssil, projetado para desligar os manifestantes a uma distância maior que as pedras que eles poderiam atirar. Cinquenta e cinco mil desses cartuchos de borracha foram disparados ao longo de quatro anos. Foi também a primeira vez em que os impactos negativos de munições menos letais foram examinados; não apenas os tiros eram perigosos com o impacto, mas também eram famosos por disparar sem parar, ou saltar para ricochetear e ferir outras pessoas. Por volta dessa era, vemos mais experimentação, incluindo o surgimento de cartuchos de feijão, e o Exército Britânico começou a reformular suas balas para plástico.

Rodada L2A2 [Foto: Wiki Commons ]

A próxima placa de sinalização chega no início de 1990. Após o espancamento de Rodney King pela polícia e os distúrbios de Los Angeles que se seguiram em maio de 1992, o LAPD adotou balas de borracha na esperança de dispersar protestos futuros. Chamado de joelheiras, um único tiro de projétil no chão iria ricochetear cinco balas na multidão. Tal design garante que é impossível visar um indivíduo problemático em uma multidão, muito menos visar qualquer parte específica de seu corpo. Joelheiras eram bombas analgésicas indiscriminadas. E a polícia os amava.

Gostamos do que vemos, disse o sargento. H. G. Dublin no momento . Isso nos dá uma nova opção na dispersão da multidão.

Então, em 1995, o Departamento de Defesa aumentou a aposta. Após a retirada das forças terrestres na Somália, o Exército e os Fuzileiros Navais se uniram para lançar o Diretoria Conjunta de Armas Não Letais . Este programa desenvolveu novas armas não letais. O resultado mais popular foi desenvolvido pelo oficial do exército David Lyon, chamado de Granada Esponja. Parece quase um brinquedo NERF ou uma borracha grande de espuma com fundo de borracha. Mas as aparências podem enganar. Ele esconde um núcleo de metal rígido e é disparado de um lançador de granadas para imobilizar os alvos (e, em alguns casos, mata essas pessoas).

Um projétil de granada esponja gasto é visto no solo durante uma manifestação em um pedido de justiça para George Floyd após sua morte, em frente à 3ª Delegacia de Polícia em 27 de maio de 2020, em Minneapolis. [Foto: Kerem Yucel / AFP / Getty Images]

O Exército licenciou a granada de esponja para a indústria privada e agora essa tecnologia militar é vendida para policiais em todo o país como parte de uma tendência muito maior em que os policiais usam armaduras e armamentos de nível militar. De acordo com um especialista com quem conversei, é a munição menos letal mais popular usada nos EUA hoje, embora a qualidade e a confiabilidade tenham sido comprovado para variar de acordo com o fabricante . Lyon e o Exército não quiseram comentar sobre a intenção, desenvolvimento e licenciamento da munição.

PARA Relatório de 2017 que analisou o impacto das balas de borracha entre 1990 e 2017 descobriu que 3% das pessoas atingidas morreram, e três em cada quatro pessoas atingidas ficaram com ferimentos graves.

O desafio de projetar uma bala para não matar

Pergunte a qualquer especialista da indústria o que munição menos letal precisa fazer, e há dois critérios que ela deve atender para ser remotamente segura: Ela precisa ser precisa e precisa atingir seu alvo com a quantidade certa de força para o quantidade certa de tempo para incapacitar, mas não feri-los.

O problema de projetar balas não letais para atender a esses critérios é que, fundamentalmente, elas não seguem as regras normais de balas que fazem as rodadas letais funcionarem de forma tão previsível.

Dentro do cano de qualquer pistola ou rifle está o que é chamado de rifling. Rifling é uma série de ranhuras no cano que giram na bala quando ela sai da arma, garantindo que ela corte com precisão o ar como uma espiral apertada lançada por um zagueiro de futebol. Mas os lançadores de granadas e espingardas usados ​​para a maioria das munições menos letais não têm ranhuras de rifle dentro do cano, o que significa que as munições KE podem girar erraticamente pelo ar, parecendo mais um chute do que um passe. O problema só é agravado pela baixa velocidade do projétil. As balas letais são pequenas e rápidas, disparando a 1.000 pés por segundo, o que permite que os rifles atinjam seus alvos a uma milha de distância. As balas menos letais são maiores e menos aerodinâmicas. Carregados com menos pólvora, eles disparam a aproximadamente ⅓ a velocidade de uma bala normal, destinada a atingir o alvo devagar, mas com força.

Com o vôo errático, você tem dois problemas. Em primeiro lugar, a bala pode atingir qualquer parte do corpo do alvo (também pode atingir qualquer pessoa que esteja perto do alvo pretendido, em qualquer parte do corpo). Enquanto o tronco e as pernas são considerados as áreas mais seguras para atacar, as balas que voam em direção ao pescoço ou rosto podem matar facilmente.

Michele Heisler é diretora médica da Physicians for Human Rights e professora de medicina interna e saúde pública na University of Michigan. Ela esteve no terreno na Turquia para examinar pessoas que foram baleadas com munições menos letais. Heisler chama essas cenas de horríveis. Ela viu como até mesmo tiros bem posicionados e executados com perfeição ainda causam traumas contundentes, que podem fazer mais do que machucar ou até mesmo quebrar um osso: ela testemunhou esses disparos causar danos internos a órgãos como pulmões e coração e ferir feixes de nervos em membros, necessitando de amputação.

Eu não sei por que, eles parecem atingir diretamente os olhos das pessoas [muito]. Ela atinge seu olho e rompe o globo ocular ou o globo ocular. . . basicamente, seu globo ocular explode, diz ela. Mas a verdade assustadora é que alguém que perdeu a visão para uma rodada menos letal pode ter realmente tido sorte. O olho é um ponto de entrada muito aberto para o cérebro, acrescenta ela, que é uma rota primária para essas rodadas menos letais matarem.

Padrões de construção

Vinte anos atrás, Cynthia Bir era uma jovem estudante de graduação na Wayne State, em busca do tema de sua dissertação. Localizada em Detroit, perto da GM, a universidade ajudou a empresa a desenvolver os primeiros manequins de teste de colisão, que são cheios de sensores intrincados para simular o impacto de uma colisão no corpo humano. Um fabricante de cartuchos de energia cinética procurou o mentor de Bir que trabalhava na GM, curioso para saber se eles poderiam ajudar a validar o desempenho de seus cartuchos. Bir adaptou o manequim para receber tiros menos letais, medindo o impacto.

Hoje, ela é professora e catedrática de engenharia biomédica na universidade, e uma das principais cientistas do mundo que estuda rodadas de energia cinética. Bir recebeu financiamento de fabricantes para validar o desempenho de seus produtos. Seu equipamento de laboratório atual consiste em dois testes. Uma parte é um torso manequim que ela desenvolveu a partir de sua pesquisa de dissertação (sem cabeça ou membros), que mede o impacto de uma bala no peito. A outra parte é o que é chamado de substituto da pele, que simula o impacto nas camadas de tecido da pele. Este substituto é na verdade uma gelatina balística coberta com camurça.

Como Bir explica, não há padrões definidos para munições KE nos EUA ou internacionalmente. Os fabricantes não têm metas mínimas de desempenho definidas por qualquer organização comercial ou órgão governamental maior, seja voluntariamente ou por lei, o que garantiria uma linha de base de segurança ou supervisão na indústria. Mas Bir está envolvido com dois grupos que podem mudar isso dentro de um ou dois anos.

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Nos EUA, ela lidera a criação de um padrão de segurança de rodadas KE para a ASTM (Sociedade Americana de Testes e Materiais), que já é usado para certificar capacetes para bicicletas e armaduras policiais. Não é um mandato legal, mas um conjunto de especificações que um fabricante pode alcançar para ser certificado ASTM. Em teoria, esses padrões podem ajudar a eliminar os piores infratores do setor e criar concorrência entre os fornecedores de KE para criar os produtos mais seguros possíveis. Mas mesmo quando o padrão for concluído, os fabricantes precisarão optar por isso, e as agências policiais precisarão decidir se vale a pena comprar munições segundo esse padrão também.

Bir também prestou consultoria sobre um padrão separado da OTAN que está sendo trabalhado nos últimos seis anos. Mais uma vez, este padrão será ativado quando for finalizado e, idealmente, ela espera que o padrão da OTAN e os padrões ASTM possam se alinhar para um consenso global.

Mas, verdade seja dita, Bir pinta um quadro melhor do desempenho do KE do que eu esperava, e muitos de seus sentimentos são ecoados por um segundo especialista importante na área que falou em segundo plano. No laboratório, muitos cartuchos de KE modernos funcionam de acordo com parâmetros aparentemente seguros em termos de potência e precisão e, portanto, para ela, os problemas tecnológicos por trás dos cartuchos de KE são frequentemente o problema menor. Os maiores problemas que vimos durante os protestos nos EUA vêm de como eles são usados ​​no campo por policiais.

No laboratório, não há vento e os alvos não se movem. Também não há estresse em um protesto tenso, nenhuma multidão gritando, nenhuma adrenalina bombeando nas veias do atirador. Os laboratórios não tomam as decisões erradas que os policiais costumam tomar. Embora ela seja uma cientista que estuda física material, Bir fica angustiada quando falamos, reconhecidamente ferida por testemunhar os protestos e os ferimentos que tantas pessoas inocentes nos EUA sofreram com as rodadas de KE na semana passada.

Você tem essas ferramentas. Você pode testar essas ferramentas para certificar-se de que se enquadram em uma determinada especificação. Mas então é treinamento, conhecimento. Existem regras de engajamento. . . toda a razão de estarmos nessa situação é que alguém não seguiu as regras de engajamento, diz Bir, quando ela começa a chorar ao telefone. E eu não quero ficar emocionado, mas algo tem que mudar. Temos que ser melhores. Eu luto com isso porque é só, eu não sei. Parece assustador neste ponto. É como se estivéssemos neste ponto há quantos anos?

Encontrando uma alternativa para a dor

Quando criança, Tom Smith foi levado pelos phasers de Jornada nas Estrelas . Como arma, eles pareciam tão humanos porque imobilizavam o bandido sem causar nenhum dano. Já adulto, Smith tentou tornar o phaser uma realidade. Ele falhou nesse objetivo específico, mas o resultado foi uma startup de grande sucesso que ele fundou com seu irmão em 1993: Taser.

Smith transformou a Taser em um negócio internacional de US $ 100 milhões nos próximos 20 anos, levando a alternativa de armas de fogo a 100 países ao longo de seu tempo lá. É um sucesso tremendo porque preencheu um nicho. Ele teve suas controvérsias. . . e os tribunais intervieram, diz ele, aludindo a décadas de debates, ações judiciais e regulamentações em torno de seu uso no campo. Tasers também foram usados ​​para a brutalidade policial e mataram pessoas. Mas muitas forças policiais exigem uma regra simples para carregar um Taser que não parece existir para balas de borracha: se você quiser usar a arma, você precisa ser eletrocutado primeiro, para entender a dor que você está infligindo a outra pessoa.

Na década de 2010, ele deixou a Taser para seguir sua paixão como piloto em uma startup de aviões. Então, em 2018, Smith foi cortejado de volta à indústria menos letal por uma empresa chamada Wrap Technologies, da qual agora é presidente.

[Imagem: Wrap Technologies]

Inspirada nas armas do Homem-Aranha, do Batman e dos gaúchos argentinos, a Wrap Technologies lançou o BolaWrap, que é uma arma que dispara uma bola leve pelo ar. Uma bola é apenas uma corda com dois pesos, portanto, ao atingir uma pessoa, a corda pode se enrolar em suas pernas ou braços com uma imobilização indolor. Sinceramente, parece bobo da primeira vez que você o vê funcionar, como uma cena impossível de desenho animado acontecendo na vida real. Mas é eficaz para parar alguém em seu caminho - sem causar dor.

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Posso ser embrulhado 15 vezes [seguidas], diz Smith. Quando você olha para as balas de borracha. . . o que são projetados para fazer? É como jogar uma bola rápida em alguém e esperar pará-lo e machucá-lo. Não vai fazer nada além disso.

[Imagem: Wrap Technologies]

O BolaWrap também foi projetado para evitar a escalada tensa de uma arma sendo apontada para um alvo. A arma lateral não tem o formato de uma arma. Em vez disso, é um retângulo robusto, seguro na mão como um controle remoto de TV. Ele vibra em sua mão quando a trava de segurança é liberada. Um laser traça uma linha através do corpo onde a bola vai atacar. E mesmo que falhe, caindo em volta do pescoço de alguém, o cabo de Kevlar não se aperta para sufocá-lo. (Embora exista risco de lesão, principalmente ao redor da cabeça, devido aos dois anzóis na bola que seguram os pesos na corda.)

Embora o BolaWrap tenha entrado em produção no verão passado, 150 agências dos EUA os compraram para serem usados ​​nas ruas, incluindo o LAPD, que treinou 1.000 policiais no dispositivo. Ironicamente, temos alguns dispositivos em Minneapolis, acrescenta Smith.

Então, por que não vimos mais dispositivos como o BolaWrap chegar ao mercado? Smith argumenta que o problema de conter alguém em crise é muito difícil. E os sonhos de Hollywood que ele foi inspirado a recriar ao longo de sua carreira, na verdade, têm que ser inventados do zero. Mas a questão maior parece ser que, devido às raízes historicamente militares das munições não letais, essas munições KE foram criadas para imobilizar, mesmo ao custo de dor e ferimentos. Eles foram projetados para caber dentro de armas de fogo existentes como uma alternativa para atirar em alguém com uma bala real, muitas vezes como uma forma de regimes autoritários controlarem uma população de livre expressão e protesto. E é exatamente isso que vimos acontecer novamente hoje. Enquanto os manifestantes saíam às ruas dos Estados Unidos para protestar contra o assassinato de George Floyd, eles foram baleados, indiscriminadamente, com tecnologias militares que mutilam e matam.

Minha opinião pessoal, e a de várias agências e policiais que conheço e com quem trabalhei, é que eles não têm um papel nas manifestações pacíficas, disse Bir.