A fabricação do Mojo, lentes de contato AR que dão superpoderes aos seus olhos

Usando uma tela do tamanho de um grão de areia para projetar imagens na retina, essa startup pode ajudar a todos, desde bombeiros a pessoas com visão deficiente.

A fabricação do Mojo, lentes de contato AR que dão superpoderes aos seus olhos

Quando olhei para a interface do usuário das lentes de contato de realidade aumentada do Mojo Vision, não vi nada a princípio, exceto o mundo real na minha frente. Somente quando espiei em direção à periferia, um pequeno ícone amarelo do tempo apareceu. Quando o examinei mais de perto, pude ver a temperatura local, o clima atual e algumas informações de previsão. Eu olhei para a posição das 9 horas e vi um ícone de tráfego que deu lugar a um gráfico frontal mostrando possíveis rotas de direção em um mapa simples. Às 12 horas, encontrei minha agenda e informações de tarefas. No fundo da minha visão estava um controlador de música simples.



Em vez de usar as lentes de contato da Mojo - que ainda não estão prontas para demonstração - eu estava olhando para uma maquete de uma futura versão de consumidor de sua interface por meio de um fone de ouvido de realidade virtual. Mas o ponto foi feito. Em vez de oferecer os lindos hologramas dos headsets Magic Leap e HoloLens, o Mojo visa colocar dados e imagens úteis sobre o seu mundo - e aumentar sua visão natural - usando tecnologia que mal pode ser vista. A startup chamou as lentes de Mojo porque quer construir algo que seja como obter superpoderes para seus olhos.

A tela do Mojo foi projetada para ser útil, não chamativa. [Fotos: cortesia de Mojo]



Essa ideia audaciosa faz parte de uma tendência muito mais ampla. Na próxima década, é provável que nossos dispositivos de computação se tornem mais pessoais e residam mais perto - ou mesmo dentro - de nossos corpos. Nossos olhos são a próxima parada lógica na jornada. Gigantes da tecnologia, como Apple e Facebook, estão tentando construir óculos de RA que sejam esbeltos o suficiente para serem usados ​​por longos períodos. Mas Mojo está pulando totalmente a ideia dos óculos, optando pelo objetivo muito mais assustador de encaixar os microcomponentes necessários nas lentes de contato.



A empresa está nisso desde 2015, com base em pesquisas que datam de 2008. E embora não espere lançar um produto acabado no mercado por mais dois ou três anos, algumas pessoas inteligentes nos círculos de capital de risco do Vale do Silício estão apostando nisso tudo vai funcionar. A Mojo Vision atraiu US $ 108 milhões em investimentos de capital de risco da Gradient Ventures do Google, do fundo StartX de Stanford, Khosla Ventures e New Enterprise Associates (NEA), entre outros.

A Mojo, sediada em Saratoga, na Califórnia, manteve seus planos para lentes de contato AR em segredo por mais de três anos. Comecei a me reunir com seus principais executivos há um ano, acompanhando a evolução do produto da empresa e sua estratégia para trazê-lo ao mundo.

calças femininas com bolsos grandes

Embora o Mojo ainda tenha desafios pela frente, ele diz que já descobriu as partes de sua criação que podem soar, à primeira vista, mais como ficção científica. Estamos muito confiantes com esse trabalho, disse o vice-presidente de produto e marketing Steve Sinclair, que anteriormente passou sete anos na Apple fazendo planejamento de produto para o iPhone. É por isso que saímos do sigilo, porque estamos vendo todas as peças se juntando em um produto que faz tudo o que queremos.

Visão ruim, grande ideia



O Mojo Vision nasceu das ideias de dois homens, ambos veteranos do Valley que compartilham um profundo interesse em tecnologia ocular - e que também têm visão deficiente.

O cofundador e CEO Drew Perkins já havia fundado a empresa de rede óptica Infinera, que abriu o capital em 2007. Ele também foi cofundador e vendeu três outras empresas, incluindo uma empresa de arquitetura de rede a cabo chamada Gainspeed. Em 2012, quando ele era o CEO da Gainspeed, ele desenvolveu catarata, uma doença comum de visão em que a córnea fica turva. A cirurgia corrigiu sua visão de campo distante e de campo próximo, mas o deixou com visão de médio alcance significativamente limitada.



Deve haver uma maneira de dar às pessoas uma visão avançada ou elevada sem cirurgia.

A experiência o fez pensar em usar tecnologia óptica para corrigir problemas de visão, ou mesmo levar a visão de uma pessoa para além de 20/20. Isso também o levou a refletir sobre como ele estava investindo seu tempo. No dia em que Perkins deixou seu filho em seu primeiro ano de faculdade em San Diego, ele decidiu direcionar sua vida profissional para descobrir se o conceito de olho biônico poderia realmente ser possível. Ele iniciou a venda da Gainspeed (que acabou sendo comprada pela Nokia) e tirou um ano de folga.

Pensei: ‘Como posso dar às pessoas esse tipo de supervisão? & Apos; ele me disse. Deve haver uma maneira de dar às pessoas uma visão avançada ou elevada sem cirurgia. E a parte empreendedora de sua mente começou a se perguntar se haveria uma maneira de ganhar dinheiro fornecendo essa tecnologia.

Perkins não sabia disso na época, mas um ex-engenheiro sênior da Sun Microsystems, Michael Deering, estava pensando sobre alguns dos mesmos problemas. Antes de deixar a Sun em 2001, Deering construiu uma reputação de especialista em inteligência artificial, visão computacional, gráficos 3D e realidade virtual. E ele também tinha visão ruim. Depois da Sun, Deering passou uma década resolvendo todos os problemas de focar um micro display - seja dentro de uma lente de contato ou implantado no olho - na retina. Por meio de suas pesquisas e simulações, ele foi capaz de encontrar respostas para os problemas mais significativos - trabalho que se refletiu em um fluxo constante de patentes desde 2008.

Por muito tempo, Deering havia consultado com o ex-CTO da Sun Greg Papadopoulos, que agora era um capitalista de risco na NEA, sobre maneiras de fazer um produto e um negócio com seu trabalho. A NEA também havia investido na Gainspeed e, quando Perkins veio a Papadopoulos em outubro de 2015 para falar sobre as possibilidades do conceito de olho biônico, Papadopoulos se interessou. No final da reunião, ele contou a Perkins sobre Deering. Uma vez que havia obviamente alguma sincronicidade potencial, os três homens se encontraram.

Drew Perkins (esquerda) e Michael Deering [Fotos: cortesia de Mojo]

Depois que Deering explicou o trabalho que vinha fazendo, Perkins se sentiu energizado. Lembro-me de dizer: ‘Uau, ele descobriu & apos; Perkins diz. Ele foi capaz de desbloquear a tecnologia necessária para que isso funcionasse. Deering se tornaria o diretor de ciências da Mojo Vision.

Com a década de ciência de Deering e a experiência de Perkins na construção de produtos de tecnologia óptica, a ideia agora tinha massa crítica para se tornar uma empresa. Mike Wiemer, PhD em Stanford que fundou anteriormente uma empresa de células solares, ingressou como terceiro cofundador e CTO.

No outono de 2015, Perkins, Deering e Wiemer haviam validado sua ideia: Dissemos: ‘Ei, isso pode funcionar & apos; Perkins diz. Eles incorporaram sob o nome de Tectus, um apelido que usariam enquanto estivessem no modo furtivo. Nos meses seguintes, eles desenvolveram o plano de negócios. Quando eles o apresentaram à NEA, a empresa investiu US $ 750.000 em capital inicial. Perkins colocou $ 750.000 de sua autoria.

Papadopoulos me disse que até aquele ponto, toda a ideia de um LED montado nos olhos era principalmente teórica. Deering havia resolvido os problemas matemáticos e feito algumas simulações, mas construir um produto real era outra história. Seriam necessários alguns talentos especiais para fazer isso. Perkins diz que encontrou as primeiras duas dúzias de recrutas em lugares como Apple, Amazon, HP e Google. Eles seriam convidados a inventar algo que nunca havia sido construído antes, usando a tecnologia que Papadopoulos disse que teria que ser chamada no futuro.

O que há na lente

Eu não tinha ideia de que telas não muito maiores do que um grão de areia existiam. Mas lá estava ele, sob a visão de um microscópio, exibindo uma imagem de Albert Einstein mostrando a língua para mim. A tela mais nova e menor do Mojo, ele espreme 70.000 pixels em um espaço com menos de meio milímetro de diâmetro.

Este display é a peça central da lente Mojo. Ele é posicionado diretamente na frente da pupila, de modo que projeta e concentra a luz em uma área específica da retina na parte posterior do olho. A tela é tão pequena e tão próxima que os olhos mal podem vê-la. Pelo menos no início, sua qualidade será mais utilitária do que esteticamente agradável - você não precisa de uma qualidade impressionante para executar tarefas como exibir informações meteorológicas.

qual é o melhor app de clima

Albert Einstein faz uma aparição especial no minúsculo display de Mojo. [Foto: cortesia de Mojo]

A tela focaliza sua luz em uma minúscula área recortada da retina na parte de trás do olho chamada fóvea, que usamos para detectar os pequenos detalhes de objetos bem na nossa frente. Esse pequeno recuo ocupa apenas cerca de 4% a 5% da área da retina, mas contém a grande maioria de suas terminações nervosas. É repleto de fotorreceptores que convertem luz em sinais eletroquímicos, que são então transferidos através do nervo óptico para vários centros de visão no cérebro. Movendo-se para fora da fóvea, o número e a densidade desses fotorreceptores diminuem rápida e continuamente. Usamos essas áreas de baixa resolução da retina para nossa visão periférica.

Toda essa ciência ocular explica por que a tela do Mojo é prática. Ele direciona a luz diretamente para a pequena porção da retina que pode vê-la melhor. E como há tantos fotorreceptores na fóvea, a tela precisa de menos energia e menos luz para transmitir as imagens.

Junto com a tela, a lente Mojo conterá um elenco de suporte de microcomponentes. As primeiras versões incluirão um minúsculo processador de núcleo único baseado em ARM e um sensor de imagem. Versões posteriores incluirão um sensor de rastreamento ocular e um chip de comunicação. No início, as lentes serão alimentadas por uma minúscula bateria de estado sólido de filme fino dentro da lente. Sinclair diz que a bateria foi feita para durar o dia todo e carrega em uma pequena caixa que é parecida com uma caixa de AirPods. Eventualmente, as lentes podem obter seu poder sem fio de um dispositivo fino que fica solto em volta do pescoço como um colar. As lentes também contarão com uma conexão de internet fornecida por um smartphone ou outro dispositivo para algumas de suas funções, como enviar e receber dados.

Colocando AR para trabalhar

Como qualquer forma de realidade aumentada, o que Mojo está trabalhando é apenas parcialmente sobre tecnologia. Também se trata de encontrar aplicativos valiosos para RA. Durante uma visita aos escritórios da empresa em novembro, vi algo que a empresa está desenvolvendo para um conjunto muito específico de clientes: bombeiros.

Usando um fone de ouvido de realidade virtual para assistir a uma demonstração do protótipo dessa experiência de lente, vi uma planta baixa do prédio em chamas em que acabara de entrar. Linhas amarelas começaram a formar os contornos das mesas e cadeiras dentro da sala enfumaçada. Símbolos gráficos marcavam a localização de outros bombeiros, mesmo quando eles estavam separados de mim por uma parede. Os números no topo da minha visão mostravam o nível do meu tanque de oxigênio, a intensidade do sinal de comunicação e outros dados. Um alerta começou a piscar, instruindo-me a sair da estrutura.

Steve Sinclair [Foto: cortesia de Mojo]

Essa interface de AR permite que um bombeiro veja as coisas da situação enquanto está segurando um machado, uma mangueira ou alguma outra peça de equipamento e não tem tempo para puxar o telefone, Sinclair me disse.

O interesse da Mojo em construir lentes de contato AR para socorristas cresceu quando ela começou a falar com a Motorola Solutions, o fornecedor dominante de tecnologia de comunicação para aquele mercado. Mojo tem colaborado com a Motorola para definir um conjunto de recursos que podem trazer informações cruciais aos bombeiros e outras equipes de resposta nos momentos certos. O fundo de risco da Motorola também investiu na Mojo. Sinclair me disse que Mojo está conversando com o Departamento de Defesa dos EUA sobre alguns cenários semelhantes para os militares, mas não entrou em detalhes.

A Mojo também quer fazer lentes para pessoas na indústria de serviços. Sinclair descreve um caso de uso em que o concierge de um hotel pode identificar e saudar os hóspedes com base em dados chamados de um banco de dados e exibidos nas lentes.

Mas a primeira versão da lente Mojo, que a empresa diz que será lançada em dois a três anos, provavelmente será um modelo básico contendo um conjunto básico de recursos para pessoas com deficiência visual. São 285 milhões em todo o mundo, segundo a Organização Mundial de Saúde.

Essas lentes podem ser usadas por pessoas com vários tipos de degeneração da retina - a camada sensível à luz na parte de trás do olho - e por pessoas que sofrem de presbiopia, a perda normal da capacidade de focalizar a lente do olho em pequenos objetos que vem com o envelhecimento. As lentes Mojo, por exemplo, podem detectar o texto em um sinal de trânsito à distância e exibi-lo claramente. Eles podem ampliar objetos ou projetá-los na parte da retina da pessoa que ainda pode ver bem. As lentes podem ajudar as pessoas a detectar objetos à sua frente, aumentando o contraste entre os tons ou cores dos objetos. As lentes também podem sobrepor linhas gráficas sobre as bordas difíceis de ver de objetos dentro da visão do usuário.

Uma linha do tempo do progresso do Mojo até agora e o que ele planeja realizar a seguir. [Imagem: cortesia de Mojo]

Para algumas pessoas, isso pode mudar a vida. Podemos dar a eles as ferramentas essenciais de que precisam para mobilidade, diz Ashley Tuan, vice-presidente de dispositivos médicos da Mojo e um dos quatro optometristas que trabalham na empresa. Eles só querem sentir que são normais. Eles não querem que as pessoas sintam pena deles ou tirem vantagem deles.

Sinclair me disse que cada par de lentes Mojo oferecerá recursos de aprimoramento da visão, com conjuntos de recursos AR personalizados adicionados para atender às necessidades de mercados verticais específicos.

Quando me encontrei com a Mojo há um ano, ela ainda estava muito focada no desenvolvimento da tecnologia nas lentes e seus planos para combinar esse produto com mercados específicos pareciam um tanto fluidos. Desde então, a empresa tornou-se mais focada no desenvolvimento dos recursos de assistência à visão, por um bom motivo: ela diz que quando apresentou as lentes à Food and Drug Administration, teve uma recepção calorosa. Como o FDA estava animado com o potencial do produto para ajudar os deficientes visuais, ele admitiu a Mojo em seu Programa de Dispositivos Breakthrough, que oferece um roteiro de desenvolvimento projetado para obter as lentes aprovadas como um dispositivo médico.

No momento, a Mojo ainda tem um longo caminho a percorrer no processo de obtenção dessa certificação. Já foram iniciados alguns dos estudos necessários para provar a segurança e eficácia das lentes, mas ainda precisa testá-las em ensaios clínicos reais. Sinclair diz que esses testes só começarão dentro de alguns anos. Quando visitei os escritórios da empresa no início de dezembro, a empresa havia recebido recentemente sua certificação do Conselho de Revisão Institucional, permitindo que seus funcionários testassem as lentes Mojo com seus próprios olhos - então não foi um choque que ela não estivesse pronta para deixe-me experimentá-los sozinho.

Lentes para consumidores, eventualmente

Somente depois que a Mojo começar a comercializar sua assistência à visão e lentes de mercado vertical, ela planeja fabricar lentes para consumidores regulares. Como as outras versões das lentes, a encarnação do consumidor colocará informações digitais úteis na visão do usuário para ajudá-lo a realizar as tarefas. Mas as informações serão mais sobre a vida do que sobre o trabalho. Por exemplo, se você estiver saindo do aeroporto, talvez com as mãos cheias de bagagem, as lentes podem exibir setas apontando o caminho para o seu carro no estacionamento. Eles podem colocar um ponteiro sobre o seu passeio de Uber quando ele chega e exibir o número da placa e outras informações. Se alguém tocar a campainha em casa, as lentes podem exibir um vídeo da pessoa em pé na varanda.

Seja qual for o propósito principal de usar as lentes da Mojo, os optometristas desempenharão um papel fundamental como distribuidor e porteiro. Eles precisarão medir a acuidade visual de um possível usuário e a forma de seus olhos e, em seguida, enviar as informações para a Mojo, que criará lentes personalizadas.

Tem de manter a sua privacidade, tem de ser seguro e tem de ser fiável.

O envolvimento de um optometrista também ajuda a gerar confiança no Mojo e na segurança de seu produto, o que será crucial. Afinal, Mojo pedirá às pessoas que coloquem um pedaço de plástico carregado de tecnologia diretamente contra seus olhos. Um selo de aprovação da FDA também deve contribuir muito para esse mesmo fim.

Os usuários não serão apenas solicitados a confiar no Mojo com seus olhos, mas também com seus dados. As pessoas logo perceberão o potencial das lentes para coletar informações sobre todas as coisas em que seus olhos pousam, incluindo produtos, lugares, anúncios políticos e pessoas. Caberá ao Mojo garantir a eles que as lentes não gravam esses dados e os compartilham com anunciantes ou governos. Sinclair diz que a única coisa que as lentes se lembrarão serão de rostos humanos que elas terão que reconhecer novamente, mas mesmo esses dados serão armazenados apenas por um curto período de tempo.

Talvez o mais problemático seja que não é apenas o usuário que precisa ser convencido sobre a privacidade da tecnologia. As pessoas com quem o usuário entra em contato podem estar preocupadas com o fato de estarem sendo gravadas. Esse era um problema com o Google Glass - que outras pessoas perceberiam que você estava usando - e poderia ser ainda mais desagradável com uma tecnologia tão invisível quanto as lentes de contato.

A opinião do público sobre a expectativa razoável de privacidade na era digital está evoluindo, mas a Mojo terá muito que educar e garantir quando seu produto finalmente chegar aos consumidores. Sinclair está bem ciente disso, especialmente com sua experiência na Apple obcecada por privacidade. Na verdade, ele estava falando sobre privacidade na primeira vez que o conheci, há um ano. Tem que manter a sua privacidade, precisa ser seguro e precisa ser confiável ”, enfatiza.

Heroísmo de engenharia

Mojo passou os últimos três anos transformando o trabalho fundamental de Deering - suas provas matemáticas e simulações - em um produto físico real. E Papadopoulos da NEA me disse que demorou muitos dias longos e alguns heroicos de engenharia reais para superar as barreiras técnicas que o pessoal da Mojo encontrou ao longo do caminho - barreiras que poderiam ter impedido o desenvolvimento das lentes a frio.

Técnicos de sala limpa Mojo no trabalho. [Foto: cortesia de Mojo]

De acordo com Papadopoulos, os primeiros funcionários lutaram para evitar pensar sobre todos os motivos pelos quais uma lente de contato AR era impossível e apenas trabalhar para construí-la. Ele agora acredita que Mojo emergiu daquele período e entrou em um onde a estrada à frente é pelo menos um pouco menos traiçoeira. Parece trancado e carregado, diz ele. Você sabe o que tem que fazer e não há realmente nada que pareça assustador.

O principal impulso do esforço de engenharia agora é unir, integrar e orquestrar os vários microcomponentes. Testamos quase tudo fora da lente e agora está tudo sendo reunido na lente, diz Sinclair.

oferta de emprego chamada hora do dia

Trabalhar com uma tela incrivelmente pequena requer alguns equipamentos de precisão. [Animação: cortesia de Mojo]

Com a ajuda do FDA, as lentes do Mojo podem se tornar uma ferramenta de assistência visual que ajuda muitas pessoas. Mas seu futuro como um produto AR convencional pode ser menos certo. Praticamente todas as empresas que desenvolvem AR ou hardware de realidade mista estão olhando para o mercado comercial - e não para os consumidores - em busca de fontes de receita iniciais. Ainda não se sabe quantos desses clientes empresariais verão as lentes de contato como uma solução superior aos óculos AR. E embora a RA para o consumidor possa acabar sendo a próxima grande interface de computação pessoal depois do smartphone, ninguém sabe realmente como isso vai funcionar.

Tudo isso significa que o Mojo - apesar de todo o progresso que seus criadores já fizeram - continua sendo uma explosão lunar. O fato de que muitas empresas ainda estão lutando para fazer tudo isso em um fone de ouvido , e que esses caras estão pelo menos falando sobre fazer isso em uma lente de contato é superinteressante, diz o analista do IDG Tom Mainelli. Me considere cético, mas não damos saltos sem que as pessoas corram riscos como este. Para aqueles que duvidam que a Mojo possa transformar seu conceito ousado em realidade, só ver para acreditar - assim que a empresa estiver pronta para projetar a prova diretamente em suas retinas.