Messias Motorhead

Johnathan Goodwin pode obter 100 mpg de um Lincoln Continental, reduzir as emissões em 80% e dobrar a potência. A indústria automobilística tem coragem de segui-lo?

Messias Motorhead

Cdiabos. Na verdade, é um motor a jato, diz Johnathan Goodwin, com um assobio baixo. Essa coisa vai ser ainda mais legal do que eu pensava. Estamos curvados no chão da reluzente oficina de Goodwin em Wichita, Kansas, cercados pelos cacos de uma caixa de embalagem de madeira. Dentro dos destroços está seu último brinquedo - um motor a turbina de 1985 originalmente projetado para os militares. Ele pode girar a 60.000 rpm e queimar quase qualquer combustível. E Goodwin tem alguns planos surpreendentes para esta peça esotérica de hardware: ele vai usá-la para criar o Hummer mais eficiente em combustível da história.



Goodwin, um homem de 37 anos que se parece com Kevin Costner com um cabelo melhor, é um hacker profissional de automóveis. A loja está cheia de oito caminhões e carros monstruosos - Hummers, Yukon XLs, Jeeps - em vários estados de nudez. Seus quatro macacos gordurosos tatuados, de vinte e poucos anos, rastejam sobre eles com chaves inglesas e tochas de soldagem.

Goodwin me leva até um Hummer H3 2005 vermelho que está montado em tomadas, sem a mecânica. Ele pretende usar a turbina para transformar o Hummer em um híbrido elétrico adaptado. Como a maioria dos híbridos, terá dois motores, incluindo um motor elétrico. Mas, neste caso, o segundo será a turbina, o ingrediente secreto de Goodwin. Sempre que a carga do caminhão acaba, a turbina entra em ação ruidosamente por alguns segundos, alimentando um gerador com tanto entusiasmo que recarregará um conjunto de baterias de supercapacitor em segundos. Isso significa que o motor elétrico do H3 será capaz de realizar feitos incríveis de aceleração e potência repetidamente, como um Prius com esteróides. Além do mais, a turbina queimará biodiesel, um combustível renovável com emissões muito mais baixas do que o diesel normal; um sistema de injeção de hidrogênio cortará essas emissões baixas pela metade. E quando chegar a hora de encher o tanque, ele será capaz de simplesmente parar na parte de trás de uma lanchonete e despejar o excesso de graxa de batata frita - como ele faz com seus muitos outros Hummers. Ah, sim, acrescenta ele, a potência dobrará - de 300 para 600.



Conservadoramente, Goodwin pondera, coçando o queixo, isso vai chegar a 60 milhas por galão. Com 2.000 libras-pé de torque. Você poderá fumar os pneus. E vai ser supereficiente.



Ele ri. Pense nisso: um veículo de 5.000 libras que faz 60 milhas por galão e faz de zero a 60 em cinco segundos!

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Teste é o tipo de trabalho que está tornando Goodwin famoso no mundo dos modders de carros subterrâneos. Ele é um virtuoso da economia de combustível. Ele leva os maiores carros americanos para as estradas e os reequilibra para quadruplicar sua quilometragem normal e queimar combustíveis renováveis ​​de baixa emissão cultivados em solo dos EUA - ao mesmo tempo que dobra sua potência. O resultado emociona os eco-evangelistas e também os americanos caretas: um veículo que é ao mesmo tempo verde e mesquinho. E a palavra está se espalhando. No canto de seu escritório está o Jeep Wagoneer 1987 de Arnold Schwarzenegger, que Goodwin está convertendo para biodiesel; em breve, Neil Young enviará a ele um Lincoln Continental 1960 para se transformar em um híbrido elétrico-biodiesel.

Seu alvo para o carro de Young? Cem milhas por galão.



Isso é mais do que um mero American Chopper - reforma do estilo. Os experimentos de Goodwin apontam para um futuro radicalmente mais limpo e barato para o carro americano. Os números são simples: com um kit de $ 5.000 que ele co-projetou - a versão do pobre homem de uma conversão Goodwin - ele pode transformar imediatamente qualquer veículo a diesel para queimar 50% menos combustível e produzir 80% menos emissões. Em um grande bebedor de gasolina, ele calcula que o kit ganha seu dinheiro de volta em cerca de um ano - ou, em um carro normal, dois - enquanto atinge uma meta de emissões desde o início que é mais rigorosa do que qualquer regulamento que provavelmente iremos ver em nossa vida. Johnathan está em uma liga própria, diz Martin Tobias, CEO da Imperium Renewables, o maior produtor de biodiesel do país. Ninguém aí está fazendo experiências como ele.

Ninguém - especialmente Detroit. Na verdade, Goodwin está fazendo exatamente o que as grandes montadoras americanas sempre insistiram que é impossível. Eles há muito argumentam que carros com combustível alternativo e com baixo consumo de combustível são difíceis de vender porque são muito apertados e mansos para o nosso mercado. Eles têm feito lobby agressivamente contra o aumento dos padrões de eficiência de combustível e emissões, insistindo que ambos condenariam a indústria doméstica. No entanto, a verdade é que Detroit agora está sendo espremida por todos os lados. Neste outono, a agitação trabalhista está se formando e, após décadas de inércia nos padrões de economia de combustível, o Congresso está lutando para aumentar a meta de carros para 35 mpg, um salto de 10 mpg (que é ridiculamente grande ou ridiculamente pequeno, dependendo de quem você perguntar). Mais de uma dúzia de estados estão promulgando leis que exigem grandes reduções nas emissões de gases de efeito estufa. Enquanto isso, os preços da gasolina pairaram em torno de US $ 3 por galão por mais de um ano. E as montadoras europeias e japonesas estão inundando o mercado com máquinas a diesel e híbridas que conseguem uma quilometragem 40% melhor do que os melhores carros americanos; alguns, como os novos carros a diesel BlueTec da Mercedes, oferecem esse tipo de eficiência e mais potência.

General Motors,Ford, eChrysler, em suma, tem uma escolha: ceder ainda mais terreno - ou montar um contra-ataque tecnológico.



O trabalho de Goodwin prova que um contra-ataque é possível e talvez mais fácil do que muitos de nós imaginamos. Se o sonho é um passeio grande e durão que também é limpo, bem, ele já está lá. Como ele aponta, suas conversões consistem quase inteiramente em fazer estoque de peças da GM e juntá-las de novas maneiras inteligentes. Eles poderiam fazer tudo isso se quisessem, ele me diz, batendo em um visor e se curvando sobre um soldador de arco. A tecnologia existe desde sempre. Eles fazem 90% dos componentes que uso. Ele não tem diploma de engenharia; ele nem mesmo foi para o ensino médio: eu só estava brincando e vendo o que posso fazer.

Tudo isso levanta uma possibilidade interessante. Esse cara em uma garagem distante do Kansas descobriu uma maneira de salvar Detroit?

PARAas inovações mais revolucionárias de merica, como já foi dito, surgiram dos antros decrépitos dos amadores. Thomas Edison foi um aluno que abandonou a escola em casa e começou a mexer em peças de bateria; Chester Carlson inventou a fotocopiadora em sua cozinha apertada de Long Island. A NASA, desesperada por descobertas que o ajudem a retornar à lua, criou prêmios de milhões de dólares para encorajar os cidadãos a apresentarem qualquer ideia, não importa o quão louca seja. De acordo com a teoria, apenas aqueles que estão fora das grandes indústrias podem realmente reinventá-los.

Goodwin é certamente um estranho. Ele cresceu em uma família pobre do Kansas com seis irmãos e aos 13 anos começou a trabalhar por empreitada em oficinas locais para ajudar sua mãe a pagar as contas. Ele gostava particularmente de colocar motores superdimensionados em lugares que ninguém acreditava que eles caberiam. Ele colocou motores de caminhão dentro de Camaros, Grand Nationals e Super Bees; ele até colocou um turbocompressor movido a metanol em um pequeno Yamaha Banshee de quatro rodas. Levamos aquela coisa de 35 cavalos para 208, ele lembra. Foi louco. Não podíamos colocar nadadeiras suficientes nas costas para mantê-lo no chão. Depois de abandonar a escola na sétima série, ele ganhava a vida comprando carros destruídos e fazendo-os como novos. Essa, ele diz, era minha escola.

Ao longo do caminho, Goodwin também adotou duas visões comuns entre os americanos, mas geralmente consideradas conflitantes: o amor por carros grandes e a preocupação com o meio ambiente. Ele é um ambientalista ávido, embora um tanto não ideológico. Ele acredita que o aquecimento global é um problema sério, que depender do petróleo estrangeiro é um erro e que a economia de combustível destruidora é boa apenas para os negócios. Mas Goodwin também é viciado sem culpa em passeios enormes e violentos, exatamente o tipo conhecido por sugar a gasolina saudita. (Eu vi um pequeno carro esporte solitário no canto de sua garagem, mas ele confessou que não tem planos de trabalhar nele agora.) Quando ele me pegou no meu hotel, ele dirigia um Cadillac Escalade XL 2008 de quatro portas que deveria ter seu próprio rebocador. Ele estacionou em paralelo em uma tentativa.

iguana sendo perseguida por cobras

Se Goodwin é um artista, entretanto, sua tela foi o Hummer. Sua primeira impressão da coisa foi desfavorável. Em 1999, ele comprou um H1 em Denver e começou a dirigi-lo de volta ao Kansas. Dentro de 50 milhas, os parafusos da transmissão se soltaram, forçando-o a parar para consertá-la. Quando cheguei em casa, depois de três reparos na estrada, eu sabia que o Hummer não era tudo que deveria ser, ele me disse. Ele também não gostou muito do motor de 200 cavalos de potência, que fez zero a 60 em dois dias. Era um pedaço de lixo.

Então Goodwin decidiu provar que o ambientalismo e o poder podiam andar juntos - transformando seu novo limão na exibição A. Primeiro, ele puxou o motor a gasolina para poder colocar um Duramax V8, o diesel central da GM para caminhões grandes. A tecnologia diesel é crucial para todas as inovações da Goodwin porque oferece várias vantagens sobre os motores tradicionais a gasolina. Libra por libra, o diesel oferece mais potência e torque; também é inerentemente mais eficiente, oferecendo até 40% melhor quilometragem e 20% menos emissões em motores de tamanho comparável. Além disso, muitos motores a diesel podem aceitar facilmente uma ampla variedade de biodiesel - desde o material de alta qualidade produzido nas refinarias até a gordura de frango derretida extraída do KFC local.

Pense nisso, Goodwin ri. Um veículo de 5.000 libras que faz 60 milhas por galão e fará de zero a 60 em cinco segundos!

Colocar um motor a diesel no Hummer, no entanto, exigiu que Goodwin quebrasse o sistema antifurto da GM, o que torna difícil trocar o motor. Nesse sistema, o motor se comunica eletronicamente com a carroceria, o suprimento de combustível e a ignição; se você não tiver todos os componentes originais, o carro não dá partida. Goodwin montou um conjunto de cabos para fazer o motor acreditar que o sistema de partida havia quebrado, colocando-o no modo à prova de falhas - um mecanismo de porta dos fundos instalado na fábrica. (Em um ponto de sua história, Goodwin vai até uma caixa de papelão surrada no canto da garagem e puxa um emaranhado de fios parecido com um polvo - o MacGyver, seu dispositivo de hacker. Eu poderia ter vendido isso por muito dinheiro no eBay , ele ri.)

Depois de abrir a fechadura do carro, Goodwin instalou o Duramax e uma Allison de cinco marchas - a transmissão necessária para um Duramax, que também ajuda a dar a ele um controle de carro de corrida e uma decolagem rápida. Após cinco dias de trabalho, o Hummer estava obtendo cerca de 18 mpg - o dobro dos 9 mpg de fábrica - e o dobro da potência original. Ele o dirigiu até um restaurante local e pegou um pouco de óleo descartado de sua fritadeira, coou o óleo em um par de jeans e derramou no motor. Funcionou perfeitamente.

Mas Goodwin queria mais. Enquanto pesquisava combustíveis alternativos, ele aprendeu sobre o trabalho de Uli Kruger, um alemão que passou décadas na Austrália explorando técnicas para misturar combustíveis que normalmente não se misturam. Um dos sistemas da Kruger induz hidrogênio na entrada de ar de um motor a diesel, produzindo uma cascata de efeitos de redução de emissões e aumento de quilometragem. O hidrogênio, inflamado pela combustão do diesel, queima extremamente limpo, produzindo apenas água como subproduto. Ele também desloca até 50% do diesel necessário para abastecer o carro, efetivamente dobrando a quilometragem do diesel e reduzindo as emissões em pelo menos metade. Melhor ainda, a água produzida a partir da combustão do hidrogênio resfria o motor, de modo que a combustão do diesel gera menos partículas - e, portanto, menos emissões de óxido de nitrogênio.

Você pode alimentá-lo com hidrogênio, diesel, biodiesel, óleo de milho - praticamente qualquer coisa, menos água.

É realmente uma reação em cadeia fantástica, todas essas coisas boas acontecendo ao mesmo tempo, Kruger me diz. Ele também introduziu com sucesso o gás natural - um combustível onipresente e geralmente barato - em um motor a diesel, que também dobra a quilometragem enquanto reduz as emissões. Em outro sistema, ele usa o calor do motor a diesel para vaporizar o etanol até o ponto em que ele pode ser injetado nas câmaras de combustão do diesel como um reforço, com efeitos semelhantes de redução de emissões.

Goodwin começou a construir no modelo de Kruger. Em 2005, ele começou a trabalhar na adaptação de seu próprio H1 Hummer para queimar uma combinação de hidrogênio e biodiesel. Ele instalou um Duramax no Hummer e jogou um tanque de fibra de carbono de hidrogênio supercomprimido no leito. Os resultados foram impressionantes: um único tanque de hidrogênio durou 700 milhas e cortou o consumo de diesel pela metade. Ele também dobrou a potência. Ele reduz sua pegada de carbono em uma quantidade enorme, enorme, mas você ainda obtém toda a potência da Duramax, diz ele, colocando o H1 no painel lateral. E você pode alimentá-lo com hidrogênio, diesel, biodiesel, óleo de milho - praticamente qualquer coisa, menos água.

Thá dois anos, Goodwin teve a rara chance de mostrar seus truques para alguns dos engenheiros mais proeminentes da indústria automobilística. Ele me conta a história: ele estava dirigindo um H2 convertido para o show SEMA, a maior confabulação automotiva anual especializada do país, e parou no caminho em um hotel em Denver. Quando ele acordou pela manhã, havia 20 pessoas em volta de seu Hummer. Atropelei alguém? ele se perguntou. No final das contas, eles eram engenheiros da GM, a fabricante do Hummer. Eles notaram que o H2 de Goodwin parecia modificado. Tem motor diesel?

Sim, ele disse.

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De jeito nenhum, eles responderam.

Ele abriu o capô, e eles estão apenas dentro e fora das válvulas e verificando, diz ele. Eles pediram para ouvi-lo rodar, enviando uma pontada de medo por Goodwin. Ele o encheu com graxa de um restaurante chinês no dia anterior e estava preocupado que a manhã fria pudesse ter solidificado o combustível. Mas começou na primeira tentativa e correu tão silenciosamente que no início eles não acreditaram que estava realmente ligado. Quando você liga um motor a diesel com óleo vegetal, diz Goodwin, você gira a chave e não ouve nada. Por causa do poder lubrificante do óleo, é tão suave. Whisper quiet. E eles dizem, ‘Está funcionando? Sim, você pode ouvir o ventilador girando. & Apos;

Um engenheiro se virou e disse: a GM disse que isso não funcionaria.

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Bem, respondeu Goodwin, aqui está.

Os feitos da engenharia de Goodwin tornaram-se gradualmente mais visíveis ao longo do ano passado. No verão passado, Imperium Renewables entrou em contato com o programa da MTV Pimp My Ride sobre a criação de um especial do Dia da Terra em que Goodwin converteria um muscle car para funcionar com biodiesel. O show escolheu um Chevy Impala de 65 e, quando a conversão foi concluída, ele dobrou sua milhagem para 25 mpg e aumentou sua potência de 250 para 800 cavalos. Como uma manobra, a MTV fez uma corrida arrastada do Impala contra um Lamborghini no Pomona Raceway da Califórnia. O Impala explodiu o Lamborghini, diz Kevin Kluemper, o engenheiro chefe de calibração da unidade de transmissão Allison da GM, que voou para ajudar na conversão. Schwarzenegger, que estava no set naquele dia, pediu a Goodwin no local para converter seu Wagoneer para biodiesel.

Observadores do trabalho de Goodwin dizem que sua habilidade reside em uma habilidade fantástica de visualizar um sistema mecânico em detalhes precisos, muito antes de ele pegar uma chave inglesa. (Goodwin diz que faz muito de seu trabalho mental durante viagens longas.) Ele tem um talento desconhecido para qualquer mortal, diz Mad Mike, Pimp My Ride Hospedeiro. Ele tem essa capacidade de ver as coisas com tanta exatidão, e ainda não sei como ele faz isso.

De sua parte, Goodwin argumenta que ele é apenas um solucionador de problemas. A maioria das pessoas tenta tornar as coisas mais complicadas do que realmente são. Ele fala das principais montadoras com uma espécie de leve desdém: se ele pode montar veículos mais limpos a partir de peças GM existentes e um pouco de graxa de cotovelo hot-rod, por que eles não podem incutir esse tipo de engenhosidade em suas linhas de produção? Provoque-o o suficiente sobre o assunto e sua suavidade irá embora, revelando um cara despedido por uma frustração quase maníaca. Todo mundo deveria estar dirigindo um veículo plug-in agora, ele reclama, em uma de suas lacônicas palestras de engenharia, enquanto vagamos pelo calor escaldante do Kansas até um restaurante mexicano próximo. Posso ir ao Ace Hardware ao lado e comprar um motor elétrico DC, ir para o meu caminhão com tração nas quatro rodas, remover a transmissão e o motor, aparafusar o motor elétrico na parte de trás da caixa de transferência, colocar uma série de baterias de ácido de até 240 volts na parte de trás da cama, e estamos prontos para começar. Garanto que posso dirigir por toda a cidade e fazer o que for preciso, ir para casa à noite e conectar dois carregadores de bateria, ligar um na tomada e estar pronto para partir no dia seguinte.

Detroit poderia fazer tudo isso da noite para o dia se quisesse, acrescenta ele.

euNa realidade, o trabalho de Goodwin começou a influenciar alguns dos principais designers de automóveis de Detroit, mas por caminhos curiosos e tortuosos. Em 2005, Tom Holm, o fundador da EcoTrek, uma organização sem fins lucrativos que promove o uso de combustíveis alternativos, ouviu falar de Goodwin por meio do boato dos viciados em Hummer e o contratou. Quando Holm mostrou à GM os veículos que Goodwin converteu, a empresa ficou devidamente impressionada. Internamente, os executivos da Hummer há muito procuravam uma maneira de amenizar as críticas às tendências de consumo de gasolina do H2 e viam os veículos de Goodwin como uma lição prática do que era possível. Assim, a GM decidiu virar o interruptor: anunciou no mesmo ano que, a partir de 2008, converteria seus Hummers a gasolina para funcionar com etanol; em 2010, disse, os Hummers seriam compatíveis com o biodiesel.

Isto estava uma influência, admite o gerente geral da Hummer, Martin Walsh, dos veículos EcoTrek. Queríamos ser ambientalmente responsáveis, tendo motores em Hummers que funcionam com combustíveis renováveis. Mas até eu contatar a Hummer para esta história, a GM não sabia que o homem por trás dessas máquinas era ninguém menos que Goodwin.

O compromisso da GM é um começo, embora hesitante. No geral, porém, Detroit ainda parece estar praticamente paralisada pelos desafios de economia de combustível, emissões e combustíveis alternativos. E não se trata apenas de ganância ou preguiça: converse com especialistas da indústria automobilística, e eles apontarão uma série de barreiras sérias para a introdução de veículos de combustível alternativo radicalmente novos em uma escala que fará a diferença. Um dos mais altos é que os combustíveis de baixa emissão - biodiesel, etanol, eletricidade, hidrogênio, todos responsáveis ​​por menos de 3% do suprimento de combustível do país - simplesmente não estão amplamente disponíveis nas rodovias americanas. Isso cria um problema do ovo e da galinha. As pessoas não comprarão carros com combustível alternativo até que seja fácil abastecê-los, mas os fabricantes de combustível alternativo não aumentarão a produção até que haja um mercado viável.

Goodwin admite que todas essas coisas são verdadeiras, mas acredita que o país poderia ser retirado da gasolina em um processo de três etapas. A primeira seria Detroit lançar motores a diesel de forma agressiva, como a Europa já começou a fazer (cerca de 50% de todos os carros europeus funcionam a diesel). Com uma única tacada, isso aumentaria a quilometragem do país em até 40% e, como o óleo diesel já está amplamente disponível, os motoristas poderiam dar esse passo com o mínimo de interrupções. Além do mais, dado que muitos motores a diesel também podem funcionar com biodiesel caseiro, uma conversão em massa para diesel ajudaria a dar o pontapé inicial nesse mercado. (Isso pode ter implicações geopolíticas, bem como ambientais e econômicas: O Departamento de Transporte estimou em 2004 que se convertêssemos apenas um terço dos carros de passageiros e caminhões leves da América em diesel, reduziríamos nosso consumo de petróleo em até 1,4 milhões de barris de petróleo por dia - exatamente a quantidade que importamos da Arábia Saudita.)

O segundo passo no esquema de Goodwin seria produzir carros híbridos diesel-elétricos. Isso dobraria a quilometragem mesmo na maior diesel veículos. A terceira fase seria a produção de híbridos elétricos que funcionem no modo bicombustível, queimando biodiesel junto com hidrogênio, etanol, gás natural ou propano. Este é o conceito que Goodwin está provando em seu H3 Hummer aprimorado com turbina e no Lincoln de Neil Young: Nesse ponto, sua milhagem vai muito, muito alta, e suas emissões são incrivelmente baixas, diz ele. Uma vez que esses veículos podem funcionar com diesel ou biodiesel normal - e sem nenhum combustível alternativo, se necessário - os motoristas não teriam que se preocupar em ficar presos na interestadual. Ao mesmo tempo, à medida que mais e mais carros bicombustíveis chegam às estradas, eles aumentam a demanda por redes genuinamente nacionais de etanol, hidrogênio e biodiesel.

Para Goodwin, navegar neste processo envolve imaginação e adaptabilidade. O objetivo é projetar carros que sejam flexíveis, diz ele. Você verá uma mudança na forma como os veículos são abastecidos no futuro. Qual fonte de combustível será a exclusiva ou a que assumirá a base do petróleo é, você sabe, ninguém adivinha, então é como o oeste selvagem da tecnologia de combustível agora. Acho que será uma combinação entre alguns combustíveis diferentes. Eu sei que o hidrogênio definitivamente surgirá.

A imaginação e a visão, é claro, muitas vezes são recompensadas. À medida que aumenta a pressão global sobre os Estados Unidos para reduzir nossas emissões de carbono, essas recompensas provavelmente ficarão mais suculentas. De acordo com algumas versões da legislação que está sendo considerada no Congresso, por exemplo, as empresas que voluntariamente implantam veículos supereficientes em grandes frotas podem receber compensações substanciais. Veja a DHL, a rival da FedEx: Goodwin diz que sua empresa, a SAE Energy, está negociando com o transportador para converter 800 de seus veículos em combustível duplo. Poderíamos conseguir uma compensação de algo como 70 centavos o galão, diz Goodwin, e reduzir o custo do combustível em 50%.

Os observadores e especialistas da indústria concordam com muitas das prescrições de Goodwin, particularmente com seu conceito de flexibilidade de combustível. Precisamos ter alternativas, diz Beau Boeckmann, vice-presidente da Galpin Motors da Califórnia, a maior concessionária Ford no país, que recentemente fez parceria com a Goodwin para converter um caminhão F450 2008 em hidrogênio e biodiesel. Somente com uma combinação de coisas podemos tirar os combustíveis alternativos do solo. Boeckmann acredita que o hidrogênio é a verdadeira bala de prata para acabar com os gases de efeito estufa, mas acha que levará mais de uma década para descobrir como criá-lo e distribuí-lo de forma barata. Mary Beth Stanek, diretora de meio ambiente, energia e política de segurança da GM, também concorda com a abordagem multifuel - e destaca que foi exatamente assim que o Brasil se livrou da gasolina comum. Eles chegam à bomba e têm um monte de opções diferentes, ela observa. Ela também prevê que o diesel retornará devido à sua eficiência de combustível inerente: você verá mais veículos voltando ao diesel em muitas linhas diferentes.

Ainda assim, na realidade, as montadoras americanas parecem visivelmente lentas na aceitação. Stanek é um fã de combustíveis alternativos tão fervoroso quanto você provavelmente encontrará dentro da GM, mas mesmo ela admite que ninguém está pensando seriamente em abandonar o motor a gasolina tão cedo. O negócio de biodiesel de 300 milhões de galões nos EUA é uma fração do etanol de 12 bilhões de galões. E Detroit é extremamente cautelosa sobre o que o mercado pode suportar.

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É claro que uma montadora de Detroit precisa se preocupar em vender milhões de carros a preços razoáveis. Mas já ouvimos esse refrão há muito, muito tempo. E com os fabricantes de automóveis europeus e japoneses entrando cada vez mais em nosso mercado - e com a Chrysler tendo se tornado apenas mais uma refeição para a Cerberus Capital - este dificilmente parece ser o momento para ser excessivamente cauteloso. (Os motores diesel Mercedes BlueTec de emissão ultrabaixa, por exemplo, incluem um sedã com tração nas quatro rodas que atinge 37 mpg e vai de zero a 60 em 6,6 segundos.) Além disso, após décadas de apatia do consumidor, melhorando a economia de combustível e reduzindo a emissão de carbono estão se tornando prioridades nacionais urgentes. A ondulação verde chegou e, dadas as apostas, quem o ignora, corre o risco de o fazer. Se Detroit não puder vender diesel agora - especialmente um diesel limpo, de alto desempenho e que economiza dinheiro - nunca o fará.

Com os fabricantes de automóveis dos EUA sendo despojados de peças, agora dificilmente é o momento para eles jogarem pelo seguro.

Goodwin, talvez, possa se dar ao luxo de ser um visionário. Ele tem o luxo de converter carros para clientes sofisticados que pagarão generosamente para dirigir em bases morais mais elevadas. (Ele cobra US $ 28.000 por uma conversão básica de H2 para diesel - carros-conceito personalizados custam muito mais.) O futuro do carro americano provavelmente será conquistado por uma montadora que pode dividir a diferença - uma que pode inovar mais lentamente do que Goodwin gostaria, mas muito mais rápido do que os Três Grandes.

O próprio Goodwin parece mais oráculo do que implementador, ligeiramente inseguro de como suas idéias poderiam ser levadas às massas. Ele está trabalhando no patenteamento de aspectos de seu trabalho com combustível duplo e de Kruger e adoraria licenciá-lo para as grandes montadoras. Mas a verdade é que ele é um mecânico mecânico - mais feliz quando está resolvendo algum quebra-cabeça técnico. Ele adora sujar as mãos, usar chaves inglesas em sua loja, ser pioneiro em alguma forma nova e estranha de abastecer um carro. Hoje, ele está pensando em pegar o Infiniti de sua esposa, equipá-lo com um tanque de éter e ligar o motor por meio de rajadas de ar comprimido nos cilindros. Emissões zero! ele canta. É a maldição do inventor visionário: constantemente distraído por objetos brilhantes.

Goodwin olha para a turbina, que ele arrastou para o centro do chão. Só por diversão, diz ele, está pensando em montá-lo em uma prancha com rodinhas e acioná-lo. Eu adoraria ver o quão rápido isso vai, diz ele. Só não tenho certeza de como vou orientá-lo.

Correção: Johnathan Goodwin dirigiu um Hummer H1 de Denver a Kansas em 1999, não em 1990.