O navio de limpeza do oceano está a caminho para limpar a Grande Mancha de Lixo do Pacífico

Um novo teste no Great Pacific Garbage Patch vai mostrar se o sistema Ocean Cleanup, projetado pelo jovem inventor Boyan Slat, realmente funciona.

O navio de limpeza do oceano está a caminho para limpar a Grande Mancha de Lixo do Pacífico

Em 8 de setembro, um navio rebocando um tubo flutuante de 2.000 pés de comprimento deixará um estaleiro em Alameda, Califórnia, e se moverá lentamente sob a Bay Bridge, passando por Alcatraz, sob a Golden Gate Bridge e para o Oceano Pacífico. Algumas semanas e 1.000 milhas náuticas depois, ele chegará à Grande Mancha de Lixo do Pacífico - o giro onde cerca de 1,8 trilhão de pedaços de plástico flutuam na água - e iniciará o primeiro experimento para limpá-lo.

É um grande desafio. O chamado Garbage Patch, preenchido com uma sopa plástica de redes de pesca descartadas e fragmentos de velhas garrafas de água e bolsas, tem o dobro do tamanho do Texas. Embora o plástico seja encontrado em todo o oceano, as correntes rodopiantes aumentam as concentrações na área; um estudo recente sugere que há 16 vezes mais plástico no adesivo do que os pesquisadores acreditavam anteriormente. Alguns pedaços de microplástico são muito pequenos para serem coletados. E nada como o novo experimento, chamado A limpeza do oceano , já foi tentado.

[Foto: Limpeza do Oceano]



Os plásticos oceânicos são um problema legado sem solução fácil, diz Lonneke Holierhoek, COO da The Ocean Cleanup. Sem agir, porém, temos certeza de que o problema só vai piorar.

A concepção do projeto começou há seis anos, quando Boyan Slat, de 18 anos, na época estudante, aprendeu sobre a dificuldade de retirar o plástico do oceano. Como o plástico está em toda parte e as peças se movem continuamente com as correntes, não é possível simplesmente retirá-lo com uma rede. Slat propôs usar uma barreira, em vez disso, para reunir o plástico em um lugar, semelhante à maneira que o lixo flutuante tende a se acumular nas costas.

A ideia, apresentada pela primeira vez em um Palestra TEDx , reuniu força suficiente para que Slat abandonasse sua universidade em 2013 para lançar uma organização sem fins lucrativos para produzi-lo. Ele arrecadou $ 2,2 milhões em uma campanha de crowdfunding e outros milhões de investidores. Após várias iterações do design, a versão mais recente usa um tubo flutuante gigante feito de plástico HDPE, o mesmo tipo de tubo usado na criação de peixes em águas abertas. Peças menores são soldadas na estrutura de 2.000 pés, mais longa do que a altura de um prédio de 100 andares. Ao longo do comprimento do tubo, uma tela de náilon de três metros de altura é projetada para prender o plástico.

[Foto: Limpeza do Oceano]

À medida que o tubo flutua na água, o vento e as ondas o empurrarão um pouco mais rápido do que as correntes abaixo. O plástico submerso, movendo-se em uma velocidade mais lenta, se acumulará próximo à tela. O formato da tela - um pouco mais longo no meio - fará com que o tubo se curva em forma de U, o que também ajuda o dispositivo a pegar mais plástico. A cada poucos meses, um barco pode chegar ao local e uma equipe pode retirar o plástico, trazendo-o de volta à terra para ser reciclado.

O novo teste irá provar o quão bem o sistema funciona. Um desafio é se ele sobreviverá às tempestades do oceano. A equipe de engenheiros da organização sem fins lucrativos, com experiência na construção de plataformas de petróleo offshore e parques eólicos, escolheu um material que deve ser durável e flexível o suficiente para se mover com ondas e sobreviver a forças de carga que têm probabilidade de acontecer uma vez a cada 100 anos. Eles testaram modelos em escala em laboratórios, executaram modelos de computador e testaram componentes no Mar do Norte. Mas só depois que todo o sistema tiver passado o inverno no meio do oceano é que eles saberão exatamente como ele se comporta.

Não fomos capazes de testar o sistema completo em seu ambiente natural no oceano para realmente confirmar se ele se comporta como descobrimos durante todos os testes do modelo e todos os testes de computador que fizemos, diz Holierhoek.

[Foto: Limpeza do Oceano]

Os testes até agora, no entanto, têm sido promissores. Em maio, a equipe trouxe um pedaço do sistema do comprimento de um campo de futebol para o Pacífico, na costa do norte da Califórnia. Basicamente, foi direto para uma bela tempestade, diz Holierhoek. Em ondas turbulentas e íngremes - uma boa amostra das condições extremas que a equipe espera que ocorram no Garbage Patch - o sistema se moveu bem. Conseguimos confirmar que o sistema se comporta conforme o esperado e gostaríamos de ver seu comportamento.

Quando o sistema for rebocado da Baía de São Francisco em 8 de setembro, ele será instalado em forma de U pela primeira vez e monitorado por mais duas semanas. No Garbage Patch, os novos testes também mostrarão se o sistema coleta e guarda lixo de plástico, bem como modelos em escala e modelos de computador sugeridos. Embora alguns pequenos fragmentos de plástico possam ser pequenos demais para serem capturados, a equipe trabalhou com os pesquisadores para determinar que a maior parte do plástico flutuando perto da superfície ainda está em pedaços maiores. Isso torna mais crítico capturar agora. Uma vez que é quebrado e em pedaços muito, muito pequenos, torna-se muito difícil retirá-lo e é muito mais fácil para ele acabar na cadeia alimentar, diz Holierhoek.

O sistema beta será testado no próximo ano, com membros da equipe morando em um navio próximo a ele para monitorar o desempenho. Um observador de espécies protegidas estudará quaisquer impactos sobre os organismos marinhos (porque o sistema se move lentamente, as criaturas devem ser capazes de nadar sob e ao redor dele, e a saia sob o tubo é impenetrável, então não pode prender animais como uma rede faria) . Biólogos marinhos vão estudar o quanto a estrutura atrai peixes - os pescadores usam estruturas semelhantes no oceano - o que pode se tornar um problema se tentar a pesca comercial na área. Os biólogos a bordo também estudarão o amplo impacto do plástico do oceano.

[Foto: Limpeza do Oceano]

Dentro de alguns meses, a Ocean Cleanup espera trazer sua primeira colheita de plástico de volta para San Francisco, onde trabalhará no próximo desafio - como transformar uma mistura de plástico sujo, às vezes malcheiroso, em um material que pode ser usado para novos produtos. Existem empresas que querem usar. As marcas já fizeram experiências com o uso de lixo marinho; um dos primeiros protótipos, da Adidas, usava velhas redes de pesca para tricotar um tênis. (As redes de pesca, ao que parece, constituem uma grande parte do lixo na Grande Mancha de Lixo do Pacífico.) Embora as empresas que trabalham com plástico oceânico muitas vezes se concentrem no uso de plástico coletado nas praias, a Limpeza do Oceano terá que encontrar uma maneira de trabalhe com materiais muito mais desafiadores que se desintegram na água há meses ou anos.

É muito contrário ao que é normal na indústria de reciclagem, onde os recicladores usam grandes volumes de material muito previsível e muito constante e os reciclam para geralmente diminuir do que era originalmente, diz Holierhoek. Estamos tentando reciclar embalagens descartadas em produtos de consumo sofisticados.

Conforme o primeiro sistema for comprovado, a organização também trabalhará na próxima iteração do design, com lançamento previsto para 2019. Após um ano de operação, teremos as informações que tanto desejamos e as alimentaremos em uma fase de redesenho , ela diz. Esperamos que a próxima geração do sistema de limpeza precise ser ainda maior, melhor e mais inteligente. Assim que a próxima versão existir, a equipe planeja construir e lançar 60 dos sistemas - uma frota completa que, em cinco anos, eles dizem, pode coletar metade das 80.000 toneladas métricas de plástico na área agora.

[Foto: Limpeza do Oceano]

Se o sistema funcionar, é apenas parte da solução. Estou preocupado que o público em geral possa olhar para um projeto como este e vê-lo como uma panacéia para o problema da poluição do plástico, diz Eben Schwartz, que gerencia o Programa de Detritos Marinhos da Comissão Costeira da Califórnia. O fato é que não existe uma solução única para esse problema. Embora haja cerca de 540 milhões de libras de plástico nos cinco giros do oceano, diz Schwartz, outros 18 bilhões de libras de plástico entram no oceano a cada ano. Parar esse fluxo de lixo, redesenhando produtos e infraestrutura e mudando o comportamento, também precisa acontecer.

As soluções não são mutuamente exclusivas e, sem dúvida, precisam acontecer simultaneamente. É claro para todos que precisamos parar de aumentar a abundância de detritos de plástico que estão [indo] no oceano, mas também está claro que já temos muitos nele e que vai demorar muito para esses detritos para sair do sistema mesmo que parássemos de produzir, diz David Die, professor do Departamento de Ecossistema Marinho e Sociedade da Universidade de Miami que está trabalhando com a Limpeza do Oceano para pesquisar os efeitos do projeto sobre os peixes. Esperemos que o pessoal da Limpeza do Oceano tenha encontrado algo que seja uma solução realmente eficaz. Parece que, a partir do trabalho feito no laboratório e em alguns dos projetos-piloto, há uma esperança real de que funcione.