A busca para estender a fertilidade feminina para 50

A ciência está mudando a gravidez de mulheres com mais de 40 anos. Mas muitos médicos continuam cautelosos quanto às perspectivas de parto na meia-idade.

A busca para estender a fertilidade feminina para 50

Em 2015, Cynthia Griner deu à luz uma menina aos 48 anos. Griner já tinha quatro filhos, mas com quarenta e poucos anos, ela sentiu um desejo avassalador de tentar pela última vez ter uma filha. Hoje em dia, Griner’s Instagram o feed está repleto de fotos dela e de seu filho, vestindo lindos trajes de mamãe e eu. Para qualquer mulher de quase 50 anos que ainda espera ter um filho, a história de Griner parece um sonho que se tornou realidade.



Mas o que é menos óbvio pelas fotos é que levou quatro anos - e muito dinheiro em tratamentos de infertilidade - para Griner ter a família que ela sempre quis. Depois de passar por uma bateria de testes e tratamentos hormonais, Griner descobriu que ela não tinha mais nenhum óvulo viável. Em consulta com um fertilidade especialista com base em Júpiter, Flórida, Griner decidiu que estaria disposta a conceber com a ajuda de uma doadora de óvulos. Todo esse processo estressou meu corpo, meu casamento, minha família, diz Griner. Mas valeu a pena, porque nossa família agora está completa.

Griner tem plena consciência de que seu bebê é produto de muitas intervenções científicas. Mas o ponto principal é que atualmente é impossível para as mulheres ter um bebê com seus próprios óvulos quando estão se aproximando da menopausa e seu suprimento de óvulos saudáveis ​​diminuiu. Esta é uma realidade universal, diz Dr. David Seifer , especialista em fertilidade da Yale Medicine. Cada mulher no planeta tem o desafio de o DNA dentro de seus óvulos se degradar com o tempo, um processo que se acelera desde os 30 anos até a menopausa. Historicamente, foi impossível reverter.



Isso pode estar prestes a mudar. Existem várias técnicas experimentais no horizonte projetadas para ajudar a prolongar a viabilidade dos óvulos de uma mulher. Um tratamento de ponta envolve o rejuvenescimento dos ovários e do útero de uma mulher na pós-menopausa usando as propriedades curativas do sangue, enquanto outro envolve a transferência das mitocôndrias ou citoplasma dos óvulos de uma mulher mais jovem para os de uma mulher mais velha. A ciência pode estar alcançando o desejo da sociedade de prolongar a fertilidade.

O estado de fertilidade



Um número cada vez maior de mulheres está passando os 20 anos dedicando-se à educação e à carreira, o que significa que estão começando uma família mais velha do que as gerações anteriores. Mulheres americanas com diploma universitário ou superior agora têm seus primeiro filho com uma idade média de 30,3 anos. Em cidades grandes e caras, as mulheres estão cada vez mais empurrando a maternidade até mais tarde: em Nova York e São Francisco, a média de idade é 31 e 32 anos, respectivamente.

No entanto, ainda não é muito comum que as mulheres tenham bebês com seus próprios óvulos por volta dos 40 anos, a menos que os congelem quando eram mais jovens. Já que o congelamento de óvulos era classificado como um procedimento experimental até 2012, a maioria das mulheres que estão atualmente na casa dos 40 anos nunca teve a oportunidade de fazê-lo. (Um estimado 20.000 As mulheres americanas já tiveram seus ovos congelados, mas cerca de 85% ou mais não os descongelaram para ter um bebê.)

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A mulher média experimenta a menopausa aos 51 anos. Este é o momento em que seu corpo para de liberar óvulos e, por extensão, ela para de menstruar. Entre cinco a dez anos antes, as mulheres passam por uma fase de transição chamada peri-menopausa, quando têm períodos irregulares porque seus hormônios reprodutivos começam a declinar. Não há como retardar a menopausa, diz a Dra. Melynda Barnes, diretora clínica da Rory , uma startup dedicada a ajudar as mulheres a lidar com a menopausa. Uma mulher nasce com a quantidade de óvulos que terá ao longo da vida. O melhor que os médicos podem fazer é otimizar seu potencial de fertilidade durante a peri-menopausa.



Se a história de Griner sobre o parto de um bebê saudável aos 48 anos parece familiar, é porque é uma história que ouvimos com frequência nos tablóides. Nos últimos anos, as capas das revistas foram salpicadas de imagens de celebridades tendo bebês na faixa dos 40 anos, normalizando essa realidade. Dois anos atrás, Janet Jackson teve uma filha com 50 anos. Em 2014, Laura Linney teve um filho com 49 anos. Em 2013, Halle Berry teve um filho com 46 anos. Em alguns casos, essas gravidezes são totalmente sem ajuda. Kelly Preston, esposa de John Travolta, por exemplo, teve uma gravidez não planejada aos 48 anos em 2010. Mas, muitas vezes, os leitores não sabem o que essas mulheres e suas famílias passaram para ter bebês.

Nas últimas décadas, Seifer viu um aumento no número de pacientes na casa dos 40 que o visitam porque querem ter um filho. Em alguns casos, ele descobriu que essas histórias de gravidez tardia dão às mulheres falsas esperanças de que elas podem facilmente ter um filho perto dos 50. Isso constrói um mito urbano, porque essas revistas muitas vezes não contam a história completa, ele diz. Essas celebridades podem ter tido abortos espontâneos, ciclos de fertilização in vitro com seus próprios óvulos, e então decidido fazer uma doação de óvulos antes que desse certo.

Também é verdade que muitas clínicas de fertilidade vendem famílias felizes e saudáveis ​​para mulheres de todas as idades, fazendo parecer que é muito mais fácil ter um bebê do que costuma ser. O global mercado para fertilização in vitro (FIV) está crescendo rapidamente e deve se expandir a uma taxa de 10,2% até 2026 para chegar a US $ 36,2 bilhões. Em média, custos $ 50.000 para conceber uma criança por fertilização in vitro.



Tudo isso é agravado pelo fato de que ocasionalmente tem sido controverso para os estabelecimentos médicos discutir a infertilidade relacionada à idade. Em 2oo1, a Sociedade Americana de Medicina Reprodutiva lançou um campanha para educar as mulheres sobre os problemas potenciais que podem enfrentar se atrasarem a gravidez até os 40 anos. Mas isso notoriamente retirou a campanha devido à intensa reação de pessoas que achavam que isso estava incentivando as mulheres a ter filhos antes de estarem prontas ou a priorizar ter filhos em vez de suas carreiras. E há uma abundância de evidência médica que espermatozóides mais velhos também podem levar à infertilidade ou defeitos congênitos, e essa infertilidade masculina relacionada à idade é ainda mais raramente discutida.

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Em suma, não há muito que uma mulher mais velha possa fazer para ter um bebê com seus próprios óvulos se ela ainda não os congelou porque o DNA em seus óvulos se degradou. Na prática, defeitos em óvulos mais velhos dificultam a gravidez e também aumentam a probabilidade de aborto espontâneo. Os dados mostram que as mulheres mais velhas também têm mais probabilidade do que as mais jovens de ter bebês com anomalias cromossômicas, incluindo a síndrome de Down. Muitas mulheres são levadas a acreditar que serão férteis e capazes de ter uma gravidez de baixo risco até a meia-idade.

A nova ciência

Os cientistas estão procurando ativamente por uma maneira de rejuvenescer os óvulos de uma mulher, preservando o DNA. Tem havido vários esforços para fazer isso em todo o mundo.

Uma nova abordagem controversa é chamada de terapia de reposição mitocondrial (MRT), que tem sido discutida há várias décadas. Era supostamente usado no México e na Ucrânia para levar a vários partos bem-sucedidos.

A abordagem envolve pegar os óvulos de uma doadora, remover o núcleo e substituí-lo pelo DNA do paciente. Isso efetivamente melhora a qualidade dos óvulos de uma mulher mais velha, tornando mais provável que ela conceba. Isso preserva o mesmo DNA nos óvulos da mulher mais velha, mas o sustenta com a energia da mulher mais jovem, explica Seifer.

No verão passado, os médicos do Institute of Life em Atenas usaram essa abordagem em uma mulher de 32 anos que teve quatro ciclos malsucedidos de fertilização in vitro. Usando MRT, ela concebeu um menino. Agora a Grécia está prestes a lançar um estudo piloto que envolverá 25 mulheres que não conseguiram conceber usando métodos convencionais.

Nos Estados Unidos, a Food and Drug Administration (FDA) dos EUA não viu o tratamento com bons olhos. No final da década de 1990, várias clínicas nos Estados Unidos tentaram o MRT. Segundo consta, levou a 30 nascimentos. O FDA, no entanto, estava preocupado com os desafios legais e regulatórios que isso levantaria porque o bebê subsequente teria efetivamente o DNA de três pessoas diferentes: a mãe, o pai e a doadora do óvulo. Além disso, não está claro quais são os possíveis impactos à saúde que podem ocorrer no futuro com bebês nascidos dessa maneira. Por enquanto, qualquer tratamento MRT nos EUA foi banido.

O Dr. Kostantinos Sfakianoudisa, médico da Clínica Genesis em Atenas, também está trabalhando em uma nova técnica que pode rejuvenescer o útero e os ovários de mulheres que tiveram problemas no sistema reprodutor ou cujos órgãos reprodutivos se deterioraram com a idade. A abordagem envolve extrair o sangue de um paciente e, em seguida, isolar o plasma, que é rico em plaquetas capazes de curar órgãos do corpo. Esta abordagem está sendo usada atualmente para curar lesões esportivas. A inovação de Sfakianoudisa foi injetar esse plasma no útero e nos ovários de uma mulher.

A abordagem ainda é exploratória, mas os resultados iniciais atraíram muito interesse. Em janeiro de 2019, Sfakianoudisa publicou um artigo no Journal of Clinical Medicine no qual ele apresentou o caso de uma mulher que foi diagnosticada com menopausa prematura aos 35 anos e não menstruava desde os 33 anos. Aos 40, Sfakianoudisa injetou plasma rico em plaquetas em seu tecido ovariano e começou a fertilização in vitro. A mulher engravidou, mas abortou durante o primeiro trimestre.

A eficiência e a segurança desse tratamento no que diz respeito ao sistema reprodutivo merecem uma investigação mais aprofundada, escreve Sfakianoudisa e seus co-autores no artigo. Mas o estudo oferece um vislumbre do trabalho de ponta que está sendo feito no campo da medicina da fertilidade. Nesse caso, Sfakianoudisa conseguiu reverter a menopausa e restaurar a menstruação, algo que antes se pensava impossível. Isso levanta a possibilidade de que outras mulheres na pós-menopausa possam engravidar no futuro.

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Para Seifer, que vê pacientes todos os dias, ainda há um abismo entre esses tratamentos exploratórios de fertilidade e a realidade para mulheres em seus 40 e 50 anos que desejam ter um bebê. Por enquanto, esses tratamentos são experimentais, diz ele. Há uma linha tênue entre encorajar e dar falsas esperanças.

Dito isso, os desenvolvimentos médicos recentes, juntamente com outros avanços científicos, podem significar que mais mulheres poderão ter bebês na casa dos 40 anos nos próximos anos. Não demorou muito, por exemplo, para que o congelamento de óvulos deixasse de ser um novo tratamento radical e passasse a ser amplamente adotado. Muitas empresas de tecnologia como Facebook e Google até ajudam mulheres a pagar pelo tratamento. Como resultado, o número de mulheres que congelam seus óvulos no final dos vinte e no início dos trinta tem crescido exponencialmente desde 2015, e a grande maioria delas ainda não descongelou os óvulos. Se essas mulheres tentarem engravidar naturalmente na casa dos quarenta anos - como fez Cynthia Griner - e não tiverem sucesso, serão capazes de recorrer aos próprios óvulos. Essas mulheres serão essencialmente doadoras de óvulos, diz o Dr. Jenna McCarthy, Médico de fertilidade de Griner.