Teste o vôo do Icon A5, um novo avião revolucionário para pilotos amadores

Com licença, enquanto esquecemos a neutralidade jornalística e nos entusiasmamos com um avião durão que ajudará mais pessoas a entrar na aviação amadora.

Tendo participado de vários lançamentos de aviões, posso dizer com extrema confiança que é incomum para o CEO de uma empresa de aviação aparecer em um evento para a imprensa de chinelo.



Mas para Kirk Hawkins, o CEO de 48 anos e fundador da Aeronave Icon - que também é um ex-piloto de F-16 da Força Aérea formado pela Stanford Business School - chinelos realmente funcionam. Especialmente quando ele está voando no A5, o novo avião de dois lugares de $ 250.000 da Icon que também é um dos melhores barcos de manobra que você já viu.

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Eu vim para o país de Deus - Lago Berryessa do norte da Califórnia, perto da rica e exuberante região vinícola de Napa - para verificar o A5 e, apesar da minha total falta de experiência, até mesmo pilotá-lo com segurança por um tempo. Oito anos em construção, o avião, que pode decolar e pousar na água ou na terra, está finalmente pronto para entrega.



Os clientes, atraídos pelo argumento de que o A5 é um dos aviões mais seguros e fáceis de voar do mundo - você pode fazer isso em flip-flops! - responderam ao montante de $ 450 milhões em encomendas que levarão o Icon três anos para cumprir.



A5 do ícone

O A5 é conhecido como SLSA, ou aeronave esportiva leve marítima , destinado a pilotos com treinamento que os qualifique a voar abaixo de 10.000 pés em boas condições climáticas, durante o dia, e para pequenos aeroportos regionais ou outros campos de aviação, lagos, pistas de grama e semelhantes. Ganhar essa licença normalmente leva metade das horas de treinamento de uma licença completa, de acordo com a Icon, embora aqueles com licenças de nível superior possam pilotar o avião em situações mais complexas.

Na verdade - e este é praticamente o ponto de passar o dia em torno do Lago Berryessa e na extensão infinita de vinhedos próximos - o A5 é ideal para voar no que Hawkins estima ser 98% dos EUA totalmente abertos para a luz -sport voando.



Embora eu não tenha como comprar um avião de 250.000 dólares, depois de dois voos maravilhosos em um assento de passageiro do A5, eu seria o primeiro na fila para conseguir um se comprasse, dado o quão divertido é. E sim, também é fácil de voar.

Hawkins, que pilotou Boeing 757s e 767s para a American Airlines e já trabalhou profissionalmente tirando fotos de pára-quedistas, claramente quer vender aviões. Ele também quer que você acredite em uma filosofia - que voar deve ser divertido, que não deve ser apenas uma maneira utilitária de levá-lo do ponto A ao ponto B, e que mais pessoas deveriam ser capazes de fazê-lo.

Ele também acha que o caminho para alcançar essa visão é por meio de uma ruptura de estilo de startup de tecnologia do Vale do Silício - aproveitando a disposição da Administração Federal de Aviação dos Estados Unidos de abrir o campo da aviação de esportes leves para uma ampla gama de inovações como forma de criar um novo interesse em voar .



Em Stanford, lembrou Hawkins, ele e seus colegas alunos da B-School viram que a FAA havia afrouxado os regulamentos sobre aeronaves pequenas e começaram a examinar o que isso significava. A conclusão? A porta estava aberta para um grande mercado potencial para tais aviões.

Na aula, disse ele, foi feita a pergunta: ‘Quem quer voar?’ Muitas mãos se levantaram, disse ele. _ Quem está voando? _ Todas as mãos se abaixam. Então, vamos consertar isso.

É aí que o Icon, ou pelo menos a ideia para um avião pequeno, (relativamente) barato e fácil de voar, nasceu. Com um cockpit concebido para ser quase tão simples quanto o de um carro, linhas elegantes e sensuais, ousado, manuseio preciso e até mesmo asas dobráveis ​​que permitem colocar o A5 na parte de trás de um trailer e estacioná-lo em uma garagem de barco, é algo que fará qualquer um falar.

Embora existam aviões-kit para aqueles que têm um profundo conhecimento em design de aviação e know-how mecânico, o A5 é mais uma proposta pronta para uso - embora ainda exija uma licença de piloto da FAA. Não se distraia com os aviões bonitos, Hawkins me disse. O que realmente está por trás disso é a democratização da aviação que está sendo permitida pela dramática desregulamentação das restrições ao design.

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É sempre um pouco difícil levar as pessoas a sério quando elas falam sobre democratizar bens de luxo que ainda custam tanto quanto uma casa. Não há muitas pessoas que têm condições de pagar por um avião de qualquer tipo, não importa o preço (a menos que seja feito de papel). Ainda assim, ao fazer um avião que é relativamente barato e pode voar após uma quantidade limitada de treinamento, a Icon está abrindo a aviação para um público mais amplo - como os 1.800 ou mais futuros proprietários de aviões que fizeram encomendas.

O A5 não é de forma alguma o avião mais barato em sua categoria. De acordo com Dan Johnson , que analisa o mercado de aeronaves leves esportivas, o avião mais vendido da categoria é CTLSi da Flight Design USA , que começa em $ 156.500. A Icon afirma que está cobrando mais do que isso por causa dos custos associados à segurança, design e facilidade de uso. O Icon originalmente pretendia cobrar cerca de US $ 150.000, mas não atingimos essa faixa de preço, admitiu Hawkins.

Ainda assim, os US $ 450 milhões em pedidos antecipados são impressionantes, especialmente considerando que um estudo recente da Research and Markets indicou que o tamanho do mercado de ultraleves - que inclui aeronaves esportivas leves - seria de US $ 389 milhões em 2020.

Construindo um avião mais seguro

Sobrevoando o lago Berryessa ao lado de Hawkins, assumi o controle do avião quase sem instrução e logo fiz o A5 voar (mais ou menos) suavemente ao redor do lago, sobre colinas cobertas de árvores e até mesmo através de vales bastante estreitos. Mais tarde, ao lado de um piloto diferente do Icon, e com apenas um toque de ajuda, consegui até pousar o avião no lago e, segundos depois, decolar novamente.

A facilidade com que consegui pegar o manche e navegar por mais de cinco minutos sem nos matar me deu uma ideia de como o A5 é fácil de operar.

Isso não é de forma alguma uma indicação de que eu sei pilotar um avião - a Icon deseja que todos saibam que eles insistem em treinar seus clientes (US $ 9.500 para pilotos de primeira viagem) antes de entregar as chaves. Ainda assim, a facilidade com que consegui pegar o manche e navegar por mais de cinco minutos sem nos matar me deu uma noção de como o A5 é fácil de operar. Isso é reforçado pelos chamados recursos de design anti-spin que permitem ao piloto manter o controle da aeronave, mesmo no caso de um estol grave. Isso é o resultado, disse Hawkins, da Icon projetando a experiência humana que queremos e fazendo com que toda a engenharia, toda a tecnologia, sirva [essa] experiência humana.

A tecnologia anti-spin do A5 foi demonstrada.

Os recursos anti-rotação são uma grande parte do argumento de venda do A5. Na maioria dos aviões, se o piloto exceder um ângulo de ataque seguro, ou seja, o ângulo de subida, a aeronave estolará e, em casos extremos, cairá em um giro profundo e muitas vezes fatal. Isso quase sempre é o resultado de um erro do piloto, muitas vezes porque a pessoa que voa entra em pânico. O A5, ao contrário, foi construído para impedir esse tipo de spin-out. Se você atingir esse ângulo de ataque extremo, o avião estremece, alertando-o do seu erro, mas você ainda pode escalar. O A5 também possui outro recurso de segurança significativo: um pára-quedas embutido que pode salvar o avião como uma última vala, deslizando-o até o solo (ou água) em uma emergência real.

Pedi à Icon dados que pudessem apoiar sua mensagem de marketing de que o A5 é uma das aeronaves mais seguras do mundo. A empresa diria apenas que investiu milhares de horas ao longo de oito anos para garantir que a aeronave seja o mais segura possível.

Outro ponto em que o A5 busca derrubar as convenções é a maneira como ele se comporta quando está na água. O avião é simplesmente foda quando se trata de manobrar na superfície: durante meu tempo a bordo, Hawkins fazia donuts, girando em círculos loucos e apertados em alta velocidade, e a aeronave nem por um segundo parecia perder estabilidade.

Durante meu segundo vôo, o piloto pousou no lago, foi imediatamente para donuts de alta G e decolou novamente. Do ar, podíamos ver o círculo estreito de nossa esteira. Um hidroavião normal, disse ele, provavelmente teria capotado.

Em outras palavras, o A5 é um veículo que você poderia usar para fazer os passageiros dos aviões e barcos ficarem doentes de ciúme. Dirigindo até um lago na parte de trás de um trailer - que o Icon vende, por um custo adicional - você pode pilotar o avião, embalado com um piquenique ou até mesmo equipamento leve de acampamento, e descer para uma ilha. Com alcance de até 400 milhas, esta é uma receita para muitos sorrisos.

Isso é exatamente o que Hawkins deseja. Tendo crescido como louco por aviões e voado seu primeiro avião aos 18, ele sabe como a experiência é ótima e quer ajudar mais pessoas a compartilhar essa alegria.

Eu vi a terra prometida, disse Hawkins sobre ter pilotado F-16s e aviões comerciais. Agora eu construí uma ponte (para todos) para isso.