Este ativista ainda está lutando para conseguir água limpa para pederneira

LeeAnne Walters, vencedora do Prêmio Ambiental Goldman deste ano, foi uma das líderes na descoberta do problema com a água poluída da cidade de Detroit. E ela ainda não terminou.

Este ativista ainda está lutando para conseguir água limpa para pederneira

Quatro anos após o início da crise hídrica de Flint, os níveis estratosféricos de chumbo na água potável local caíram. Mas a cidade não terminou de substituir seus antigos canos de chumbo, o que significa que ainda há risco de chumbo em algumas casas e escolas - e esse mesmo risco existe em milhares de outras comunidades que também têm canos de chumbo. Enquanto os residentes lutam para fazer o governo de Michigan trazer de volta água engarrafada grátis até que os encanamentos sejam totalmente substituídos, um ativista também está ajudando a liderar um esforço para que outros em todo o país testem sua própria água e mudem a lei que tornou possível a crise de Flint.

Vencedor do Prêmio Ambiental Goldman 2018 LeeAnne Walters e membros da comunidade Flint. [Foto: Prêmio Ambiental Goldman]

LeeAnne Walters, uma mãe cujos filhos começaram a ter problemas de saúde logo depois que Flint mudou para uma nova fonte de água em abril de 2014, passou os últimos anos lutando por água potável. Walters, que liderou uma campanha para coletar amostras de água para testes independentes em toda a cidade, ganhou recentemente o Prêmio Ambiental Goldman , um prestigioso prêmio ambiental internacional, por seu trabalho.



A princípio, Walters não percebeu que a água era a fonte dos problemas de saúde de sua família - incluindo erupções em seus filhos gêmeos, sua própria queda de cabelo e a longa doença de seu filho adolescente - mas, como outros em Flint, ela percebeu que algo estava obviamente errado com a água, que começou a ficar laranja e marrom. No outono, a fábrica local da General Motors parou de usar a água porque estava corroendo peças do motor. Moradores reclamaram para a cidade; quando Walters pediu que a cidade viesse testar sua água, havia uma longa lista de espera. Em janeiro de 2015, as pessoas em Flint estavam protestando e comparecendo a prefeituras lotadas. A cidade, além de advertências temporárias para ferver a água por causa dos níveis de E. coli e uma advertência sobre o TTHM, um composto causador de câncer, insistiu que a água era geralmente segura para beber.

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Walters foi informado de que a água marrom em sua casa era um problema isolado, mas começou a frequentar as reuniões do conselho municipal e percebeu que ela não estava sozinha. Descobrimos que as pessoas estavam segurando bolsas de cabelo e exibindo erupções na pele e segurando jarros de água suja como a nossa - água marrom, água amarela, diz ela. E percebemos que não era específico da nossa casa.

Quando a cidade testou a água da família, disse que os níveis de chumbo eram de 104 partes por bilhão, os mais altos que a cidade já havia visto. (O chumbo é uma neurotoxina e nenhuma quantidade dele é segura; apenas 15 partes por bilhão podem desencadear uma ação governamental). Em um segundo teste, foi de 397 partes por bilhão. Em um terceiro teste, não revelado a Walters - ela só soube depois por meio de um pedido da Lei de Liberdade de Informação - a leitura foi de 707.

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Walters chamou um pesquisador externo, o professor de engenharia civil e ambiental da Virginia Tech, Marc Edwards, para testar sua água de forma independente. Foi assim que descobrimos que a cidade estava usando brechas para trapacear, esconder e minimizar o chumbo, diz ela. Um teste na Virginia Tech encontrou chumbo na água a 2.500 partes por bilhão. Outro mostrou 13.200 partes por bilhão. Resíduos perigosos são 5.000, diz ela.

Planta Flint GM [Foto: Prêmio Ambiental Goldman]

Quando Flint mudou para a água do rio, que tem altos níveis de cloreto, a água não foi tratada com um agente anticorrosivo exigido pela lei federal. O cloreto enferrujou as redes de água de ferro, tornando a água laranja e marrom. Os canos de chumbo começaram a corroer e a lixiviar o chumbo, que é invisível e insípido.

Em março de 2015, o conselho municipal votou para parar de usar a água do rio e retornar à fonte anterior de água de Detroit. Mas um gerente de emergência nomeado pelo estado para lidar com a crise financeira da cidade anulou a decisão. Um grupo de ativistas entrou com uma ação contra a cidade, mas foi indeferida. Walters também encontrou barreiras. Ela havia entrado em contato com um gerente da EPA sobre os resultados do teste, mas descobriu que o estado não planejava agir com base no relatório que ele escreveu. Ela vazou para a ACLU, mas quando publicou, a EPA se desculpou com a cidade e o estado pelo vazamento e ainda não tomou providências.

Na verdade, liguei para Marc depois daquela reunião em lágrimas, e pensei, o que vamos fazer? ela diz. Como nós consertamos isso? Não podemos ficar sentados e deixar todas essas crianças serem envenenadas. Edwards a ajudou a conseguir um subsídio de emergência para financiar testes de cidadãos para provar que o problema era real e para provar que o problema não era específico da minha casa como a cidade vinha dizendo a todos.

Trabalhando mais de 100 horas por semana durante três semanas, ela metodicamente coletou 800 amostras para Edwards testar. Uma em cada seis casas tinha níveis de chumbo acima do limite de segurança da EPA. O estado argumentou que os testes eram inválidos, apesar da experiência de Edwards. Uma pediatra local, Mona Hanna-Attisha, fez uma pesquisa para provar que os níveis de chumbo das crianças aumentaram desde a mudança para a água do rio, e o estado tentou desacreditá-la também. Mas os esforços, junto com o trabalho de outros moradores (incluindo muitos ativistas negros na cidade de maioria negra), levou o governador de Michigan a anunciar em outubro de 2015 que Flint finalmente mudaria para uma fonte de água diferente. Em janeiro de 2016, o presidente Obama declarou estado de emergência em Flint.

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A cidade agora obtém sua água da fonte original em Detroit e, após um assentamento, Flint está no processo de substituir cerca de 18.000 canos de chumbo que fornecem água para as casas. Mas a crise da água não acabou. O envenenamento por chumbo pode causar problemas comportamentais a longo prazo e danos cerebrais em crianças. Embora a conexão não tenha sido comprovada, as pontuações de proficiência em leitura caiu 75% desde 2014 em Flint. O envenenamento por chumbo também pode causar danos renais e cerebrais em adultos, entre outros problemas. Walters diz que conhece três adultos que perderam a visão após sofrerem um derrame nos olhos. Durante a crise, os residentes de Flint também foram expostos à doença dos legionários por causa da água local contaminada; pelo menos 12 pessoas morreram.

A organização sem fins lucrativos Food and Water Watch calculou que, no auge da crise, Flint tinha as taxas de água mais altas de 500 grandes cidades dos EUA; ainda tem contas de água altas. Quando alguns clientes não podiam pagar as contas e acumularam dívidas por água que era perigosa para beber, a água foi cortada. Cerca de 1.100 clientes tiveram seu abastecimento de água cortado desde janeiro de 2017, embora a cidade esteja tentando um novo sistema de taxas mais baixas para ajudá-los a se reconectar.

Flint Water Plant. [Foto: Prêmio Ambiental Goldman]

Embora os níveis de chumbo tenham caído, a maioria dos canos de chumbo não foi substituída e, como em outras cidades com canos de chumbo antigos, isso significa que algumas casas ainda têm níveis elevados de chumbo. Testes recentes em escolas primárias de Flint encontraram níveis acima de 15 partes por bilhão em 28 amostras. Mesmo em casas onde a água pode agora ser segura e onde o governo também distribuiu filtros que podem remover o chumbo, a maioria das pessoas ainda usa água engarrafada.

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Como residentes, ainda não nos sentimos seguros, diz Monica Galloway, vereadora. As mesmas pessoas que são responsáveis ​​por nos dizer que nossa água é boa agora são as mesmas pessoas que nos abandonaram em primeiro lugar. O estado parou de fornecer água engarrafada gratuita em Flint no início de abril, e os moradores estão lutando para tentar recuperá-la, não querendo beber água da torneira depois de viver 18 meses de água da torneira envenenada e sabendo que a maioria das linhas de serviço de chumbo não ainda não foi substituído.

O trabalho atual substituindo tubos de chumbo aponta para um problema nacional: Entre 15 e 22 milhões de pessoas morar em casas conectadas a linhas de serviço de chumbo. Isso não significa automaticamente que sua água não é segura, mas milhares de comunidades violam as regras federais para testes de chumbo, por isso é difícil ter certeza de que a água potável é boa. Mesmo quando as cidades não estão experimentando os níveis extremos de chumbo na água que aconteceram em Flint, os canos de chumbo ainda podem lixiviar chumbo na água. Em Pittsburgh, por exemplo, os níveis de chumbo na água estão acima do limite federal desde 2016 .

Walters ainda está lutando por Flint. Mas ela e Edwards, em um novo projeto , agora estão trabalhando para disponibilizar testes de água potável para pessoas em todo o país. Eu sou uma cidadã cientista agora, em minha vida, tentando ensinar as pessoas a tomar água com as próprias mãos, porque elas têm o direito de se proteger, diz ela.

Um problema é que as cidades muitas vezes não têm bons dados sobre quais casas têm canos de chumbo. Em algumas cidades, é melhor você jogar uma moeda para determinar se você tem um cano de chumbo na frente de sua casa em comparação com confiar nos registros, que estão desatualizados ou simplesmente errados, diz Edwards. Então, como vamos primeiro identificar onde estão esses tubos de chumbo é mais da metade da batalha. A realidade é que o perigo não é tanto ter chumbo na água, é ter chumbo na água e não saber disso. Você pode se proteger com filtros de chumbo e água engarrafada ou coisas dessa natureza.

Em última análise, diz ele, as concessionárias deveriam fazer o que Flint está fazendo e substituir totalmente as linhas de serviço de chumbo. Alguns já o fizeram, incluindo os utilitários em Madison, Wisconsin; São Francisco; o East Bay Municipal Utility District na Califórnia (servindo Oakland, Richmond e outras cidades); e Lansing, Michigan. Uma lei da Califórnia de 2016 exige a substituição de canos de chumbo antigos em todo o estado. Para aqueles que ainda têm tubos de chumbo, Edwards diz que é aconselhável usar filtros.

Uma das lições recentes de Flint, Chicago, Pittsburg e outras cidades é que nunca mais devemos considerar a água que passou por um cano de chumbo como 'segura', ele diz. O risco de que pedaços de ferrugem de chumbo caiam aleatoriamente na água que você está usando para cozinhar ou beber é muito grande - o uso de filtros certificados de chumbo ou outras estratégias de prevenção de chumbo é certamente recomendado se você tiver um tubo de chumbo, especialmente para mulheres grávidas e bebês usando fórmula reconstituída.

Walters também está defendendo a atualização do Regra de chumbo e cobre para remover as lacunas que permitiram a Michigan encontrar níveis artificialmente baixos de chumbo quando testou a água em Flint. Ela se encontrou com a EPA na semana passada; a agência havia inicialmente dito a ela que a regra seria atualizada este ano, em seguida, adiou-a para 2019, na reunião mais recente, disse a ela que não sabia quando isso aconteceria. Isso é completamente inaceitável, diz ela. Eu fiz como minha missão pessoal mudar isso, porque o que aconteceu em Flint nunca precisa acontecer novamente.