Esta vacina revolucionária contra a malária pode salvar centenas de milhares de vidas por ano

Em um teste inicial, a vacina foi 77% eficaz na prevenção de doenças, superando facilmente todas as tentativas anteriores.

Esta vacina revolucionária contra a malária pode salvar centenas de milhares de vidas por ano

A malária mata cerca de 400.000 pessoas a cada ano, e a maioria são crianças menores de 5 anos. O número de mortes caiu em mais da metade desde o início do milênio, à medida que os países aumentaram o uso de mosquiteiros tratados com inseticida e outros controles para os mosquitos, que espalham o parasita que causa a doença. Mas na África, é provável que cerca de quatro vezes mais pessoas morreram de malária do que de COVID-19 em 2020.



Uma nova vacina contra a malária pode reduzir drasticamente o risco. Em um teste inicial, a vacina foi 77% eficaz na prevenção da doença, muito mais do que qualquer outra tentativa de vacina contra a malária no passado.

Os cientistas vêm tentando criar uma vacina contra a malária há décadas. As primeiras vacinas COVID-19, ao contrário, foram desenvolvidas em poucos dias. É muito mais difícil fazer uma vacina contra a malária, diz Adrian Hill, diretor do Instituto Jenner da Universidade de Oxford. Hill está entre um grupo de pesquisadores que trabalham na nova vacina. (O Instituto Jenner também desenvolveu a vacina COVID-19 produzida pela AstraZeneca, usando uma tecnologia de vacina que também havia sido testada anteriormente para malária.)



O vírus que causa COVID-19 tem 12 genes e um alvo óbvio é a proteína spike do vírus; o parasita da malária tem mais de 5.000, sem nenhuma indicação clara do que seria o melhor alvo. O parasita também está evoluindo há milhões de anos, criando muitas cepas diferentes. Em áreas onde a malária é generalizada e muitas pessoas foram expostas ao parasita, criando infecções crônicas, é mais difícil obter uma resposta imunológica forte por meio da vacinação. Nos lugares onde você deseja que a vacina funcione melhor, ela funciona menos bem, diz Hill.



A nova vacina faz a reengenharia de uma vacina anterior contra a malária para inserir mais malária e menos da proteína transportadora, diz ele. Isso nos deu respostas imunológicas mais fortes e melhor eficácia. Em um pequeno ensaio precoce em Burkina Faso, com 450 crianças, a nova vacina funcionou incrivelmente bem. Das 147 crianças no ensaio que receberam um placebo, 105 contraíram malária. Dos 292 que receberam a vacina, apenas 81 adoeceram. A eficácia - prevenção de doenças 77% das vezes - supera a meta da Organização Mundial da Saúde de ter uma vacina com 75% de eficácia até o final da década.

Ensaios muito maiores estão começando agora em quatro outros países africanos, mas Hill espera que a eficácia permaneça semelhante. O estudo maior de Fase 3 testará a segurança em números maiores. Embora seja possível que o teste descubra um problema, estamos confiantes de que será seguro, porque não há nenhum componente na vacina que não tenha estado em outras vacinas antes, diz ele.

O sucesso também pode ajudar a trazer mais financiamento para o desenvolvimento de vacinas contra a malária, que obteve relativamente pouco apoio em comparação com outras pesquisas farmacêuticas. Antes do COVID, a malária era cronicamente subfinanciada, diz Hill. Dada a mortalidade, o investimento foi muito pequeno. Todas as grandes empresas farmacêuticas sabiam que, se você fizesse uma vacina contra a malária, teria que vendê-la por um preço modesto. Não há bilhões de dólares a serem feitos, porque os países-alvo não podem pagar [uma] vacina de $ 100. Se a vacina chegar mais perto de 100% de eficácia com o tempo, poderá ajudar a eliminar os bilhões de dólares gastos em mosquiteiros e outras intervenções.



É teoricamente possível que a vacina esteja pronta em dois anos, diz Hill, uma vez que a vacina COVID-19 ficou pronta em um ano e provou que o processo poderia ser mais rápido do que nunca. Estamos falando sobre coisas como uma autorização de uso de emergência para malária, diz ele. Isso nunca aconteceu antes e raramente acontece, exceto com Ebola, COVID e patógenos de surto. Mas dado que muito mais pessoas morreram de malária na África no ano passado do que morreram de COVID, achamos que seria razoável.

A vacina pode ajudar a interromper o parasita. Esperançosamente, o que acontecerá é que em áreas que não têm muita malária no momento, você chegará perto ou realmente chegará à eliminação nesses países, diz Hill. E então a malária diminuirá em sua disseminação geográfica à medida que você usar a vacina mais e mais. Haverá menos mortes. Eventualmente, chegaremos ao estágio em que você pode levar a sério a erradicação.