Esta gigantesca fazenda automatizada de críquete foi projetada para tornar os insetos uma fonte importante de proteína

Se os insetos são a próxima grande tendência alimentar, precisamos encontrar uma maneira de cultivar muitos deles. A empresa de críquete Aspire se voltou para os robôs.

Dentro de um novo prédio em um bairro industrial próximo ao aeroporto de Austin, um robô alimenta milhões de grilos 24 horas por dia. A instalação - um centro de P&D de 25.000 pés quadrados que foi inaugurado este mês para o start-up Aspirar –Usar tecnologia que a empresa planeja duplicar em breve em uma fazenda 10 vezes maior. É uma escala que a startup considera necessária para começar a tornar a comida de críquete popular nos Estados Unidos.

Comer insetos - ou pelo menos produtos feitos de insetos - tem crescido em popularidade. Por alguns anos, foi possível comprar lanches de críquete, como barras de proteína feitas com farinha de críquete ou chips de críquete (como o Chirps) em alguns supermercados ou online. Mas para que o alimento para insetos cumpra sua promessa sustentável de fornecer proteína sem o carbono massivo e a pegada terrestre da carne bovina, ele terá de estar disponível de maneira muito mais ampla e acessível. A Aspire acredita que suas fazendas podem tornar isso possível.

Nunca vi uma única pessoa deixar de experimentar os grilos quando o fizemos. [Foto: Aspire]



No momento, os produtos de proteína de inseto vendidos na América do Norte são um produto premium, diz Mohammed Ashour, CEO da Aspire, que foi lançada em 2013 depois que os fundadores - alunos na época - ganharam US $ 1 milhão Prêmio Hult para seu plano de negócios para insetos comestíveis. Isso é muito caro. No momento, meio quilo de pó de proteína de críquete no atacado custa aproximadamente US $ 20. Isso não é por causa de uma margem bruta artificial e significativamente inflada - isso é simplesmente porque o custo de produção é muito alto. Meio quilo de pó de grilo inclui entre 4.200 e 4.800 grilos. Embora os pós de proteína não cricket variem de preço, meio quilo de um pó barato pode ser vendido no atacado por apenas US $ 10.

A equipe de Aspire passou um tempo estudando como os grilos respondem biologicamente à produção intensiva e, em seguida, começou a se concentrar na relação custo-benefício. As instalações originais da empresa exigiam que a equipe caminhasse em torno de uma fazenda vertical várias vezes ao dia, alimentando caixas cheias de grilos em várias prateleiras. O novo sistema utiliza um módulo robótico que percorre a fazenda, depositando a quantidade ideal de alimentos; sensores usam aprendizado de máquina e IA para monitorar como os insetos comem e quando precisam de mais.

No momento, os produtos de proteína de inseto vendidos na América do Norte são produtos premium. [Foto: Aspire]

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No passado, os agricultores trabalhavam no horário comercial padrão; os grilos são noturnos. Você acaba despejando uma quantidade muito significativa de comida no final do dia e espera que dure durante a noite, diz Ashour. Isso pode funcionar, mas é definitivamente uma forma muito ineficiente e inadequada de entregar comida centrada no críquete. Usando análises, a empresa também foi capaz de modificar a dieta do grilo para produzir um produto final de maior qualidade com mais proteínas e menos carboidratos.

Os grilos acasalam e põem ovos em um espaço de reprodução dedicado e, em seguida, os ovos incubados são movidos para uma caixa onde crescem até a colheita. Cada caixa é monitorada com a tecnologia de sensor da própria empresa, e cada aspecto da vida do grilo, desde a incubação até a colheita, é automatizado tanto quanto possível. A empresa teve um aumento de dez vezes na produção com o sistema. Como o trabalho manual na fazenda representava anteriormente 75% do custo dos produtos, o sistema pode tornar a compra de alimentos à base de críquete mais barata.

A Aspire vende farinha de críquete para outros fabricantes no crescente espaço de alimentação de insetos e também vende sua própria linha de produtos, chamada Aketta , para os consumidores. A demanda do consumidor e do varejo cresceu mais rapidamente do que a empresa inicialmente esperava. Em março de 2017, ela começou a vender sacos de grilos torrados inteiros, em parte para testar a demanda.

O novo sistema da empresa utiliza um módulo robótico que percorre a fazenda, depositando a quantidade ideal de alimentos. [Foto: Aspire]

Queríamos avaliar a prontidão do consumidor para consumir insetos dessa forma mais conflituosa. Nossa hipótese. . . é que ainda temos um longo caminho a percorrer, e a agulha não terá se movido muito dramaticamente desde dois anos atrás, quando nossos dados mostraram que cerca de 70% dos americanos não estão prontos, diz Ashour. Quase o oposto começou a acontecer.

Quando a empresa ofereceu grilos inteiros em eventos, ao lado de uma granola de grilo e outros produtos onde o ingrediente do inseto não era visível, os consumidores ficaram mais interessados ​​em comer os insetos. Restaurantes de luxo começaram a fazer parceria com a empresa para oferecer pratos de críquete no cardápio. O Seattle Mariners serviu grilos torrados em sua barraca de concessão em um jogo recente.

Queríamos avaliar a prontidão do consumidor para consumir insetos nessa situação de maior confronto. [Foto: Aspire]

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O ponto de inflexão aconteceu este ano, diz John Chambers, diretor executivo da Cisco, que investiu no Aspire após conhecer Ashour na Clinton Global Initiative. Deixou de ser algo único. Adoro desafiar vários grupos [a comer grilos] enquanto viajo pelo mundo, e nunca vi uma única pessoa tentar os grilos quando o fizemos.

Outras empresas também estão usando tecnologia para cultivar insetos. Tiny Farms, uma startup baseada na Bay Area, também usa análise de dados e automação para criar grilos e abriu uma fazenda piloto em San Leandro, Califórnia, em 2016. Mas, enquanto Tiny Farms cria módulos que podem ser usados ​​em pequena escala - argumentando que faz sentido criar insetos de forma distribuída - Aspire acredita que fazendas maiores são necessárias.

Em meados de 2018, a Aspire planeja construir uma instalação de 50.000 pés quadrados, incrementalmente adicionando mais espaço até atingir 250.000 pés quadrados no final de 2019. A fazenda atual de 25.000 pés quadrados pode levantar mais de 22 milhões de grilos em um mês; essa produção total será avaliada nos próximos dois anos com os clientes atuais, e a empresa tem uma demanda adicional que ainda não consegue atender. Grandes fabricantes de alimentos estão interessados, e a Aspire planeja lançar um produto com um fabricante em breve. Ashour diz que todas as grandes empresas realizaram P&D em proteínas de insetos e estão considerando investir (ou já investiram) em startups de proteínas de insetos. A PepsiCo, por exemplo, recentemente postou um pedido em um site de inovação pedindo proteína de inseto única . Coisas relacionadas a bugs são grandes, CEO da PepsiCo, Indra Nooyi disse em uma conferência em 2016.

Ashour, como outros na indústria de alimentos para insetos, argumenta que insetos como grilos podem seguir um caminho semelhante a alimentos como a lagosta - que era originalmente vista como um alimento para os pobres - ou sushi, que foi inicialmente recebido nos EUA com alguma relutância. Começar com salgadinhos à base de críquete, ele acredita, pode eventualmente levar os consumidores a se sentirem confortáveis ​​com os grilos no centro de seus pratos.

É por isso que temos uma fazenda em Gana, é por isso que estamos lá, porque em Gana, a demanda por proteína de inseto já é alta. [Foto: Aspire]

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Em outras partes do mundo, comer insetos já é comum. Aspire também tem uma fazenda em Gana, onde cultiva larvas de caruncho para ajudar a resolver os problemas de segurança alimentar. Esse é um problema que afeta desproporcionalmente os pobres. . . ter acesso a alimentos seguros, nutritivos e acessíveis, diz Ashour. É por isso que temos uma fazenda em Gana, é por isso que estamos lá, porque em Gana, a demanda por proteína de inseto já é alta. Lá, é estritamente uma questão de oferta e acessibilidade.

Em Gana, a mão de obra é barata o suficiente para que a empresa não planeje implementar sua plataforma de tecnologia completa; os insetos já são competitivos com outras fontes de proteína a preços atuais. Conforme a empresa se expande pelo mundo em desenvolvimento, no entanto, ela planeja usar tecnologia de sensores para monitorar os insetos e um sistema básico para tornar as fazendas mais fáceis de implementar. A vantagem de modularizar a tecnologia é que você pode mais ou menos plug and play em qualquer lugar do mundo e não ter nenhuma preocupação com o controle de qualidade, diz Ashour. A empresa planeja se expandir na África, Ásia e América Latina nos próximos cinco anos.


Correção: atualizamos este artigo para esclarecer que a fábrica de Aspire em Gana cultiva larvas do gorgulho da palma, não grilos.