Esta enorme nova fazenda solar perto de Las Vegas fornece energia - mesmo à noite

Você não precisa mais do sol para obter energia solar.

A energia solar continua ficando mais barata, mas há uma razão pela qual as concessionárias ainda recorrem aos combustíveis fósseis: é caro armazenar energia solar para uso à noite ou em um dia nublado, horários em que a energia solar não funciona. Mas uma enorme nova usina solar, que se estende por 1.670 acres perto de Las Vegas, foi projetada para resolver esse problema. Ele fornece energia sob demanda, mesmo quando está escuro.



Situado no deserto de Nevada, o novo Projeto de Energia Solar Crescent Dunes é coberto com mais de 10.000 espelhos, cada um do tamanho de uma pequena casa, que rastreiam o sol ao longo do dia e o focalizam em um receptor cheio de sal fundido. O sal, aquecido a quase 1.000 graus Fahrenheit, armazena a energia na forma de calor, por isso está sempre pronto quando é necessário. Quando a rede precisa de energia, o calor do sal é liberado para transformar a água em vapor, que aciona os geradores para produzir energia. Isso pode acontecer quer o sol esteja brilhando ou não.

Usar sal fundido como fluido de transferência de calor e meio de armazenamento de energia térmica fornece armazenamento de energia solar eficiente e econômico.



Seja durante o dia ou à noite, ele fornece energia estável de carga básica, diz Kevin Smith, CEO da SolarReserve, a empresa que construiu a nova planta. Se você tiver um pouco de cobertura de nuvens que vai até as três da tarde, estaremos sempre esgotando o espaço de armazenamento, então continuamos operando a 110 megawatts. Não perdemos o ritmo, e o utilitário não vê nenhuma flutuação na produção de energia ao longo do dia.



Embora as pessoas tendam a usar mais energia durante o dia, quando o sol está brilhando, os períodos de pico dos serviços públicos geralmente acontecem à noite também. Isso é ainda mais verdadeiro em Las Vegas.

Em Nevada, com Las Vegas como seu principal centro de carga, o pico da concessionária vai até meia-noite, diz Smith. Portanto, seu pico é mais do tipo de estrutura do meio-dia à meia-noite. Isso significa que uma usina solar normal - usando painéis fotovoltaicos, o tipo de tecnologia que as pessoas têm em seus telhados - não seria capaz de atender à demanda sem baterias ou algum outro tipo de armazenamento.

Crescent Dunes fornecerá mais de 500.000 megawatts-hora de eletricidade por ano e não requer gás natural.



A dificuldade não é apenas o custo, mas também a eficiência das baterias, diz Smith. Para obter o tamanho que temos, você precisa de baterias de campos de futebol. . . Se você pegar todas as baterias de escala de utilidade e adicioná-las ao redor do mundo, isso é maior do que as juntas. No momento, as baterias normalmente são usadas apenas para backups muito curtos - 10 ou 20 minutos por vez - em vez de funcionar o dia todo.

Como a primeira usina solar em grande escala desse tipo no mundo com armazenamento embutido, Crescent Dunes custou cerca de US $ 1 bilhão para ser construída. Isso é mais barato do que uma usina fotovoltaica solar com armazenamento de bateria. Na verdade, também é mais barato do que construir uma usina de carvão totalmente nova (com proteção ambiental moderna) ou uma usina nuclear.

As pessoas tendem a comparar nossa tecnologia a uma usina a carvão construída há 30 anos. Está totalmente depreciado e eles não precisam mais pagar pelo capital, e é apenas o custo da queima de combustível, diz Smith, que já trabalhou em usinas de energia tradicionais.



O receptor de sal fundido é uma tecnologia CSP de última geração, permitindo a captura e o armazenamento da energia solar, fornecendo eletricidade confiável sob demanda.

Os próximos projetos em que a empresa está trabalhando estão de 30% a 40% mais baratos e a expectativa é de que o custo continue caindo. Os maiores mercados estão fora dos EUA, em lugares como Chile e China, onde os governos se comprometeram a contar com energias renováveis. Eles estão descobrindo que precisam colocar armazenamento na rede ou terão apagões, diz ele.

Um dos próximos projetos da empresa, uma fábrica de um gigawatt na China, será 10 vezes maior que a próxima a Vegas. Em 2020, a China planeja construir mais 10 - o equivalente a 100 fazendas solares do tamanho de Dunas Crescentes.

Embora isso ainda seja apenas uma fração do tamanho do mercado fotovoltaico solar, a empresa espera que a nova tecnologia cresça. No momento, acreditamos que somos a tecnologia de armazenamento mais competitiva que existe, diz Smith.

Todas as fotos: SolarReserve