Este homem tem a missão de reciclar tudo em sua vida

Em 2001, Tom Szaky fundou a TerraCycle - e lançou uma revolução global de reciclagem.

Este homem tem a missão de reciclar tudo em sua vida

Você já se sentiu culpado por jogar suas velhas sandálias Teva, ou escova de dentes Colgate, ou Etch A Sketch no lixo, onde eles vão entupir um aterro sanitário por centenas de anos? Eu tenho boas notícias para você. Todos esses itens - e muitos mais - agora são recicláveis ​​graças à TerraCycle, uma empresa que pode reciclar quase tudo, especialmente itens que não podem ser processados ​​nas instalações municipais.



Quando a empresa foi lançada em 2001, eliminar o desperdício não era algo com que o consumidor médio se importasse, mas duas décadas depois, o ambientalismo se tornou dominante e isso tem sido bom para os negócios da TerraCycle. Nos últimos cinco anos, a TerraCycle cresceu explosivamente graças a parcerias com marcas que pagam a empresa para coletar e reciclar produtos antigos dos clientes. Hoje, mais de 500 marcas se inscreveram, um aumento de dez vezes em relação a 2016. Em 2020, a TerraCycle gerou mais de $ 50 milhões em receitas em 20 países e aumentou sua equipe em 33% para 380 funcionários globalmente.

O crescimento notável da TerraCycle conta uma história maior sobre o progresso que o mundo está fazendo em direção a uma economia circular - um sistema mais sustentável no qual as empresas param de extrair matérias-primas da terra e, em vez disso, reciclam produtos que já existem. Embora as marcas e os consumidores estejam ansiosos para manter os produtos longe dos aterros, ainda há grandes desafios pela frente na guerra contra o lixo. Quem deve arcar com o custo da reciclagem? E o que realmente será necessário para reciclar um objeto complexo, como um sapato ou um Etch a Sketch, de volta à sua forma original?



[Foto: TerraCycle]

Um mundo sem desperdício



Tom Szaky lançou a TerraCycle como um estudante de Princeton de 19 anos. A empresa começou como uma atividade secundária humilde: transformar resíduos de alimentos em fertilizantes de alta qualidade com a ajuda de minhocas. Na faculdade, ele esvaziou sua conta bancária para construir uma unidade de conversão de cocô de minhoca e passava seu tempo livre removendo comida em decomposição das cafeterias de Princeton. Dois anos depois, ele desistiu para seguir o negócio em tempo integral, vendendo o fertilizante que criou para a Home Depot e o Walmart.

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Passar todas as horas de seus vinte anos pensando sobre o desperdício ajudou Szaky a compreender a extensão total do problema global - muito antes de muitos americanos acordarem para a crise. Ele percebeu que a comida é apenas a ponta do iceberg: a questão real - e mais complicada - é o plástico, um material barato e versátil que as empresas usam em tudo, desde embalagens de alimentos até móveis. Como o plástico não é biodegradável, ele acaba em aterros sanitários e oceanos, onde se quebra em pequenos fragmentos e entra na cadeia alimentar.

Programas de reciclagem na calçada lançados na década de 1970, mas sempre foram limitados nos produtos plásticos que aceitam; a maioria apenas coleta objetos simples feitos de uma única forma de plástico, como recipientes para viagem. Todo o resto acaba no aterro porque é feito de vários materiais que são complexos e exigem mão-de-obra para separar. Uma cadeira alta, por exemplo, usa parafusos e parafusos de metal para conectar diferentes peças de plástico.



Enquanto Szaky investigava o problema, ele descobriu que é tecnicamente possível reciclar qualquer um desses objetos. O problema é que a infraestrutura de reciclagem não está configurada para lidar com isso. As cidades pagam às empresas de gestão de resíduos para coletar e reciclar materiais, que depois vendem no mercado de commodities. Se um produto for muito caro para quebrar, os recicladores não terão lucro com ele. Percebemos que as empresas de reciclagem estão por aí reciclando tudo o que podem reciclar por uma obrigação moral, diz ele. A realidade é que as empresas de reciclagem são empresas com fins lucrativos e só vão processar o que podem reciclar com lucro. Se um objeto custa mais para coletar e reciclar do que valem os materiais resultantes, eles não o farão.

Então Szaky decidiu que precisava criar um novo modelo de negócios para reciclagem. Ele construiria a infraestrutura para reciclar todos os tipos de objetos e pediria às empresas que fabricavam esses produtos que arcassem com o custo de reciclá-los. Perguntamos a nós mesmos: ‘Existe uma parte interessada, como um fabricante ou um varejista ou um consumidor ou alguém que está disposto a cobrir o que realmente custa para coletá-lo e processá-lo? & Apos; ele diz. Com essa filosofia de negócios, podemos desbloquear a capacidade de reciclar quase tudo.

[Foto: TerraCycle]

Quem deve pagar pela reciclagem?



A ideia de pedir a empresas ou indivíduos que paguem para reciclar seus próprios resíduos parecia loucura há duas décadas. Mas Szaky observou como as pessoas em todo o mundo começaram a perceber que o lixo tem custos reais.

Essa consciência atingiu um ponto crítico em 2018, quando um vídeo de uma tartaruga com um canudo enfiado no nariz se tornou viral, levando os consumidores a convocar as cidades para proibir canudos e outros plásticos descartáveis. O ano seguinte, Geografia nacional dedicou um número da revista ao problema dos resíduos de plástico, que circulou amplamente; marcas como Everlane e Adidas começaram a trocar plástico novo por plástico reciclado em seus produtos; e novo pesquisar surgiu sobre como pedaços microscópicos de plástico acabam em nossa comida e água, danificando nosso corpo.

[Imagem: cortesia da Teva]

Szaky primeiro pediu às marcas que patrocinassem esforços de reciclagem em 2007, quando Honest Tea, Stonyfield Farm e Clif Bar pagaram a Terracycle para estabelecer centros de coleta para os consumidores entregarem embalagens de alimentos usadas de suas marcas, que seriam recicladas. Foi só em 2015 que grandes marcas criaram programas contínuos, como Bausch + Lomb com lentes de contato e Target com cadeirinhas de bebê. Alguns transformaram seus esforços de reciclagem em marketing: em 2017, Right Guard e L'Oreal lançaram parques infantis e ginásios feitos de produtos reciclados com grande alarde.

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Isso abriu o caminho para o momento atual, quando muitas marcas sentem-se pressionadas a assumir a responsabilidade por alguns de seus resíduos - ou arriscam alienar consumidores altamente consciente sobre sustentabilidade . É por isso que a Teva, fabricante de sandálias icônicas para atividades ao ar livre, procurou proativamente a Terracycle para coletar sapatos usados ​​e transformá-los em novos produtos. Há um custo para a geração de resíduos sem consideração pelo meio ambiente, diz Anders Bergstrom, GM global da Teva. É uma grande penalidade financeira que afeta os jovens consumidores que buscam marcas sustentáveis. Essa é uma nova realidade que acredito que muitas empresas enfrentarão no futuro.

[Ilustração: Teva]

Na semana passada, os clientes podem ir ao site da Teva para baixar uma etiqueta de remessa pré-paga gratuita para enviar suas sandálias velhas para a TerraCycle. Para manter a pegada de carbono desse transporte baixo, a TerraCycle usa uma rede de seu próprio centro de reciclagem, bem como fábricas de reciclagem de terceiros, e envia os produtos para a instalação mais próxima. Bergstrom diz que a Teva pagará por todo o custo de remessa, classificação e processamento, mas se recusou a dizer exatamente quanto custará, em parte porque depende de quantos clientes enviarão seus sapatos. Documentos financeiros revelam que a maior parte das receitas da TerraCycle vêm dessas parcerias de marca.

Szaky diz que cada nova parceria envolve o desenvolvimento de novos sistemas para coletar, limpar e separar os produtos em seus componentes principais. Em seguida, os materiais passam pelo maquinário existente da empresa: os metais são derretidos e os plásticos são triturados, derretidos e extrudados em pellets. A TerraCycle então vende esses materiais reciclados. O plástico das sandálias Teva será usado para fazer playgrounds, campos de atletismo e cobertura de solo para pistas.

[Foto: Século]

No início de abril, uma marca chamada Century se tornou a primeira empresa de equipamentos para bebês a fazer parceria com a TerraCycle para reciclar assentos de automóveis, carrinhos, cadeiras altas e canetas para brincar. Betsy Holman, gerente da Newell Brands, dona da Century, diz que a marca é voltada especificamente para pais da geração Y e geração Z, e os grupos de foco iniciais com esse grupo demográfico revelaram que a sustentabilidade foi um fator crucial em suas decisões de compra.

A equipe de Holman teve que definir o preço do custo da reciclagem para o resultado final. Dado o quão volumosos e pesados ​​os produtos são, pagar para enviar produtos para a TerraCycle é caro. O custo da reciclagem está nos atingindo como qualquer outro custo, diz ela. A TerraCycle foi definitivamente um sucesso em nosso lucro e nossa margem definitivamente não é tão atraente, mas sentimos que essa era a escolha certa para a marca. Nosso objetivo é ser a marca de bebê sustentável.

[Foto: TerraCycle]

O sonho da circularidade

A TerraCycle está crescendo rapidamente graças a novas parcerias. A Nordstrom anunciou que, a partir de 1º de outubro, os consumidores podem trazer qualquer embalagem de produto de beleza para as lojas para serem reciclados. Startups - da marca de tênis Thousand Fell à marca de sacolinhas de silicone reutilizável Stasher - convidam os clientes a baixar etiquetas pré-pagas para enviar seus produtos antigos. O conglomerado Heritage Spin Master, que fabrica o Etch A Sketch, o Rubik’s Cube e a Hatchimals, acaba de anunciar que os clientes podem enviar quaisquer brinquedos que fabrique.

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[Foto: TerraCycle]

Embora Szaky esteja entusiasmado com a recuperação dos negócios, ele acredita que há muito trabalho a ser feito. A TerraCycle ainda não criou um sistema totalmente circular, no qual um produto pode ser reciclado infinitamente nesse mesmo produto. Por exemplo, as sandálias Teva não podem voltar a ser sandálias, o que significa que a marca continuará a contar com novos materiais para fazer seus produtos. A coisa mais empolgante em que estamos trabalhando é como fazer com que o material volte ao ponto de partida, diz Szaky. Este é o maior e melhor uso dos materiais.

Este é um processo complicado, como Thousand Fell está descobrindo. O cofundador Stuart Ahlum trabalhou em estreita colaboração com Szaky para projetar tênis feitos de poucos materiais que fossem fáceis de reciclar. No ano passado, a empresa começou a receber tênis usados ​​de clientes, que a TerraCycle processa. Mas para ser totalmente circular, Thousand Fell deve coletar a borracha e o plástico reciclados e enviá-los a seus vários fornecedores. Como a maioria das marcas, temos uma cadeia de suprimentos global, o que significa que temos que enviar esses materiais reciclados para todo o mundo, diz Ahlum. Em alguns casos, temos que pensar se as emissões geradas pelo transporte marítimo superam os benefícios da criação de um sistema totalmente circular.

Com quase 40 anos, Szaky percorreu um longo caminho desde transformar a comida da lanchonete de Princeton em uma unidade de conversão de cocô de minhoca. Ele está esperançoso com o que viu nas últimas duas décadas. Quando ele começou a TerraCycle, poucas pessoas entendiam sua missão. Hoje, os valores mudaram e seu negócio está crescendo. Estamos no meio de uma extinção em massa e é inteiramente porque não estamos pagando a conta pelo lixo que estamos criando, diz ele. Basicamente, estamos usando todos esses recursos a crédito, esperando que nossos filhos, animais e o planeta paguem por isso no futuro. Mas os consumidores estão clamando por mudanças, o que está levando legisladores e empresas a repensar a maneira como estamos fazendo as coisas. O futuro que eles querem é circular e vão votar nele com o que comprarem.