O tigre no tanque de Costco

A big box está alimentando suas receitas com seu negócio de gás e assustando a concorrência.

Quando os preços do gás estão altos , como estão agora, você pode contar com duas coisas: os motoristas buscarão febrilmente, até mesmo irracionalmente, o preço mais baixo - eCostcovai ter. Em San Diego, onde os preços da gasolina atingiram a média de colossais $ 3,43 por galão em maio, a Costco atraiu clientes com abastecimentos a $ 3,27. Em Atlanta, Costco cobrou $ 2,76 contra a média da cidade de $ 2,91. Vá para Phoenix ou Dallas ou qualquer outro lugar onde a rede de armazéns Issaquah, Washington, opera seus 268 postos de gasolina, e é a mesma história. O gás da Costco é barato, mais barato ou mais barato.



Como o armazém comercial faz isso? Ela afirma que sua abordagem simplesmente corresponde ao seu modelo de negócios geral: livre-se dos enfeites, venda barato - e compense margens estreitas com alto volume. Os varejistas de gás, porém, reclamam que a Costco usa o gás como líder em perdas para levar as pessoas à loja. Embora a Costco tenha apenas 0,16% das 170.000 vagas onde você pode abastecer seu carro nos Estados Unidos, seu modelo está agitando o setor.

Enquanto as grandes empresas petrolíferas estão obtendo lucros recordes com a produção, refino e distribuição, o negócio de postos de gasolina no varejo permanece definido por margens de lucro mínimas. Mais e mais postos de abastecimento contam com vendas auxiliares de minimercados para ganhar dinheiro. Os postos de gasolina Costco (sem marca, é claro) são de autoatendimento apenas e não aceitam Visa ou MasterCard, cujas taxas afetam a lucratividade de um varejista de gás. Não há nenhum rodo à vista. Os postos Costco vendem gás suficiente para que normalmente tenham que reabastecer os tanques de armazenamento diariamente - três ou quatro vezes mais rápido do que a média dos postos locais - gerando um retorno de capital muito melhor.



O negócio de gás da Costco agora responde por bem mais de US $ 3 bilhões em receitas, cerca de 5% do total de US $ 62 bilhões da cadeia de armazéns. E essas receitas de combustível estão crescendo mais rápido do que a empresa como um todo. No ano passado, a Costco abriu 25 novos locais de gás; até agora neste ano, acrescentou mais 21. Seu objetivo é incluir um posto de gasolina em cada armazém que construir a partir de agora, e acrescentá-los a tantas lojas existentes quanto a lei permitir e o espaço imobiliário permitir.



Essa expansão apenas agrava o aperto que os postos de serviço tradicionais estão sentindo por causa dos custos crescentes no atacado e das taxas crescentes de cartão de crédito. O lucro bruto da gasolina no varejo caiu para 14,7 centavos por galão no final de 2006, contra 16,4 centavos no ano anterior, de acordo com a National Association of Convenience Stores. Depois de contabilizar as taxas de cartão de crédito, folha de pagamento, depreciação das bombas e outros custos, a maioria dos varejistas teve a sorte de ganhar um centavo por galão, diz o porta-voz da associação, Jeff Lenard. É um jogo de frango em que os varejistas lutam pelos consumidores em detrimento da margem. No momento, não é incomum encontrar varejistas perdendo dinheiro com cada galão que vendem.

Não é de se admirar, então, que alguns dos postos de gasolina chorando em seus tanques tenham decidido lutar contra a nova competição com processos judiciais. Em pelo menos 11 estados, as leis proíbem os postos de gasolina de vender abaixo do custo, e houve processos contra a Costco (eWal-Mart) Em um caso pendente no Tribunal Distrital dos Estados Unidos para o Distrito Norte do Alabama, a Pantry, uma empresa de capital aberto que opera uma rede de lojas de conveniência chamada Kangaroo Mart e registrou receita de US $ 6 bilhões no ano passado, alega que a Costco vendeu gás abaixo do custo em 2006 e 2007 em Huntsville. Essas práticas ilegais de preços já prejudicaram os negócios do reclamante e causaram danos irreparáveis ​​e, se essas violações continuarem, a Costco causará danos irreparáveis ​​ao reclamante e outros concorrentes, de acordo com a reclamação. Costco respondeu que ocasionalmente havia feito algumas vendas abaixo do custo ... para enfrentar a concorrência, mas por outro lado negou as acusações.

Líderes de perdas sempre foram um anátema para a estratégia corporativa da Costco, e a empresa jura que não mudou seu tom nas bombas. Nossa estratégia não é diferente de tudo o que vendemos, diz Bob Nelson, vice-presidente de planejamento financeiro e relações com investidores da Costco. Estamos dispostos a ganhar menos dinheiro do que todos os outros. Mas o gás não é um líder de perdas e nunca o faremos. Dito isso, seu negócio de gás cumpre a mesma função, gerando visitas mais frequentes aos seus armazéns.



Nelson é rápido em apontar que as margens de lucro do gás são baixas mesmo para a Costco; enquanto a margem bruta geral da rede é de cerca de 10%, suas margens de gás podem cair para até 1%. Na verdade, diz ele, ganhar dinheiro vendendo gás é ainda mais difícil para a Costco quando os preços estão altos e subindo. Isso porque outros varejistas que reabastecem seus tanques com menos frequência não precisam aumentar os preços rapidamente para acompanhar o ritmo. No entanto, os custos da Costco aumentam quase imediatamente. Manter sua margem de custo por galão gera um impacto imediato na lucratividade.

As inovações da Costco já lideraram o Wal-Mart, bem como cadeias de supermercados como a Albertson's e aKroger Co., para segui-lo no negócio do gás. Essas leis abaixo do custo são projetadas para manter a concorrência no setor e foram originalmente aprovadas para proteger varejistas independentes de estações de propriedade de grandes empresas petrolíferas. Parece que o Big Gas agora precisa de proteção contra as caixas grandes.