O Tour de France se torna virtual, com o e-cycling decolando durante a quarentena

Zwift, uma plataforma para bicicletas de corrida no conforto da sua casa, decolou em meio à pandemia do coronavírus e está até mesmo impulsionando o Tour de France virtual deste ano. Próxima parada? As Olimpíadas.

O Tour de France se torna virtual, com o e-cycling decolando durante a quarentena

Um amigo quer dar um passeio. Ele anda de bicicleta há uma eternidade e eu parei nos últimos 20 anos, então ele escolheu a trilha - uma escalada de 2.000 pés até uma pequena montanha. Momentos depois de concordar, percebo que é um erro terrível.



O caminho perfeitamente alegre e plano dá lugar à colina. O pneu dianteiro da minha bicicleta levanta. Minhas pernas, que estavam impossivelmente fortes segundos atrás, parecem estar pedalando em um tanque de aço da Primeira Guerra Mundial, em vez de um Cannondale Topstone com estrutura de carbono.

A cada batida do pedal, tenho certeza de que desistirei na próxima. Dez minutos se passam. Então 20. Isso não é muito em termos de ciclismo, mas diga isso para minhas pernas, que estão queimando tanto que podem entrar em combustão espontânea. O único consolo é uma brisa repentina que atinge meu corpo, enxugando o suor.



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Tão focado em minha própria dor que mal noto que meu amigo começou a ficar para trás. Então, ele desaparece. Recebo uma mensagem de que ele está tentando outra rota.



Acho que algumas pessoas simplesmente não conseguem se segurar. Mesmo em um videogame.

[Captura de tela: Zwift]

Toda essa experiência foi desenvolvida em um aplicativo chamado Zwift, executado no meu laptop. O aplicativo é digital, mas a experiência de corrida online é extremamente física, graças a um conjunto de acessórios de alta tecnologia, da empresa Wahoo, que são construídos para medir meu desempenho ao simular uma corrida real. Sento-me em uma bicicleta de verdade com as duas rodas removidas. Onde o pneu dianteiro entraria é em Wahoo Climb, que levanta e desce meu corpo como um touro mecânico para simular colinas. O pneu traseiro é substituído por um Wahoo Kickr, um treinador que amarra minha corrente em uma roda com peso para simular de forma convincente vários graus de resistência. Enquanto isso, um monitor de frequência cardíaca no meu braço se conecta a um ventilador chamado Headwind, que sopra o ar com base na minha velocidade simulada. Como posso ver meu laptop da minha bicicleta? Há uma solução para isso também, com uma mesa telescópica com tampo de borracha que flutua bem sobre meu guidão. Ao todo, são cerca de US $ 5.000 em equipamentos de corrida que garantem nunca me mover um centímetro, a melhor roda de hamster que o dinheiro pode comprar.



[Foto: Wahoo]

E é imensamente popular agora. Na era COVID-19, como a quarentena forçou ciclistas casuais e profissionais a treinar em casa. O uso do Zwift, fundado em 2014, dobrou entre janeiro e abril. Então a empresa deu um golpe maior: dezenas dos ciclistas mais rápidos do mundo estarão competindo em um Tour de France virtual hospedado no Zwift, começando em 4 de julho, apelidado de The Tour Virtuel, com o esporte transmitido ao vivo pela TV. (O tradicional Tour de France está programado para começar no final de agosto.) O Ironman, que inclui componentes de ciclismo, corrida e natação, também fez parceria com um competidor da Zwift, Rouvy, em corridas virtuais para seus triatletas. Os esportes da vida real estão dando um salto para o mundo digital.

Vai durar depois que as quarentenas terminarem? Zwift está apostando nisso. Os esportes profissionais já representam uma indústria de US $ 70 bilhões. Esports eram uma indústria de apenas $ 951 milhões em 2019 - mas eles são crescendo . O CEO da Zwift, Eric Min, vê espaço para que os esportes tradicionais aumentem o modelo de esports existente, que é dominado por jogadores em mesas, com proezas atléticas mais convencionais. Ele até acha que o ciclismo virtual tem um lugar no maior evento esportivo competitivo do mundo. Seríamos o primeiro esporte atlético digitalizado a entrar nas disciplinas formais dos esportes tradicionais, diz Min. Esse é o nosso caminho mais rápido para chegar às Olimpíadas.

[Captura de tela: cortesia ASO]

O aumento do ciclismo

A visualização de qualquer esporte profissional depende da acessibilidade - para que os Joes comuns joguem sozinhos, nem que seja para apreciar como é incrível cada vez que LeBron James se afunda. E o ciclismo amador cresceu em 2020.

Tudo começou com um inverno particularmente ameno. Nos EUA, o Cycling Sports Group, empresa controladora da Cannondale e GT, viu mais pessoas visitando lojas de bicicletas e comprando bicicletas em janeiro e fevereiro do que o normal. Todos os anos, a indústria de bicicletas espera ansiosamente pela primavera; se chegar tarde demais, pode realmente afetar as vendas, diz Nick Hage, gerente geral norte-americano do Cycling Sports Group. Este ano chegou mais cedo.

Conforme o COVID-19 começou a se espalhar pelos Estados Unidos, a maioria das lojas de bicicletas fechou no final de março. As vendas pararam essencialmente por duas semanas. Em seguida, as lojas de bicicletas foram consideradas negócios essenciais pelo governo federal. Imediatamente em abril, os varejistas começaram a notar um boom, diz Hage. Como as crianças voltavam da escola para casa, embora estivessem aprendendo à distância, ninguém praticava esportes. . . [então] o ciclismo se tornou uma atividade frequente para muitas famílias.

As vendas de bicicletas cresceram 108% em grandes lojas como o Walmart, 125% em lojas de bicicletas e mais de 200% na Amazon, de acordo com dados fornecidos à Fast Company pela Pacific Cycle (que supervisiona marcas como Schwinn e Mongoose). O pico aconteceu tão rapidamente que os fabricantes não conseguiram repor seus estoques. Até hoje, é difícil encontrar a bicicleta que você deseja, especialmente se ela estiver abaixo de US $ 1.000.

Como Hage explica, as vendas de bicicletas se dividem em três setores, que dividem a receita do setor em terços razoavelmente iguais: famílias, viajantes e seus entusiastas de passeios off-road e aspirantes ao Tour de France. Esses entusiastas são os prossumidores do mundo do ciclismo e o principal mercado de simulação imersiva.

[Foto: Wahoo]

Wahoo é o fornecedor líder desses sistemas de simulação de bicicleta - o complemento de hardware para a plataforma digital da Zwift - que forneceu o equipamento que testei. Wahoo viu seu próprio aumento começar em fevereiro. De repente, na Itália, em particular, nosso distribuidor estava tentando encomendar todos os treinadores que pudéssemos vender para ele, disse Mike Saturnia, CEO da Wahoo. O ciclismo é uma parte maior da cultura na Europa do que nos EUA, e Wahoo viu um aumento nas vendas na Itália e na Espanha, pois as pessoas temiam que os bloqueios as impedissem de pedalar ao ar livre. Em meados de março, você não conseguia encontrar um treinador de Wahoo em lugar nenhum. A Peloton, uma empresa voltada mais para pessoas que procuram exercícios do que para entusiastas do ciclismo, experimentou um aumento semelhante, crescendo 30% ao longo de um trimestre.

[Captura de tela: cortesia ASO]

Zwift é uma plataforma de corrida, mas também uma rede social

Quando a Zwift viu os negócios crescerem no início de 2020, a empresa percebeu o verdadeiro apelo de sua plataforma: densidade virtual - a sensação de milhares de pessoas andando ao seu redor o tempo todo. Entrar no Zwift é entrar em outra realidade cheia de corridas 24 horas por dia, 7 dias por semana. Imagine o mundo da Disney Cars, mas para bicicletas. Você cai bem em uma estrada e as pessoas começam a passar por você imediatamente, conforme você ganha velocidade. Você já está atrasado, mas não está sozinho. Cada elemento da experiência o induz a ir cada vez mais rápido. Alcance uma pessoa que passa zunindo e você ganha XP para subir de nível seu piloto (o que equivale a novas roupas e motos).

Passeio em grupo Zwift com mais de 200 participantes. [Captura de tela: Zwift]

Durante o COVID-19, a equipe Zwift percebeu que não era apenas a promessa de um treino ou a emoção da competição, mas a experiência social que estava trazendo as pessoas online. Os ciclistas habituais, incapazes de pedalar juntos na vida real, começaram a se encontrar virtualmente no Zwift, com esses passeios organizados de forma privada pulando 10 vezes entre janeiro e a primavera. Esse aumento ocorreu mesmo quando a Zwift retirou toda a publicidade online, esperando sua queda sazonal anual conforme o clima esquentava e os passageiros voltavam para fora.

Foi quando percebemos que somos realmente uma rede social, diz Min. As pessoas estão procurando novas maneiras de se conectar e nós tínhamos a solução certa para elas. Zwift rapidamente começou a produzir atualizações para oferecer suporte a uma pilotagem mais conectada socialmente - o que expandiu os grupos privados para oferecer suporte a até 100 pilotos, junto com alguns confortos simples, como garantir que você nunca faça uma curva errada ao andar com um amigo.

[Captura de tela: cortesia ASO]

Uma linha do tempo acelerada

Agora Zwift quer levar isso para o próximo nível e se tornar a plataforma de referência para o ciclismo online profissional, e está começando do topo: Zwift é a plataforma oficial para o Tour de France virtual inaugural.

Zwift e oA Amaury Sport Organization (ASO), grupo que comanda o Tour, está em contato há anos. Como explica Julien Goupil, diretor de mídia da ASO, o Tour está interessado nas possibilidades das plataformas digitais; é por isso que eles adotaram recursos como ligas de fantasia para deixar os fãs casuais mais envolvidos.

Mas quando a ASO percebeu que o Tour não poderia acontecer em julho, eles ainda sentiram que precisavam fazer algo pelos bilhões de telespectadores ao redor do mundo que perderiam o evento. Então, no final de abril, eles decidiram fazer parceria com Zwift em uma corrida virtual - e a ASO alavancou seu poder, recrutando 20 emissoras do Tour em todo o mundo para anunciar a corrida enquanto ela era transmitida internacionalmente.

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[Captura de tela: cortesia ASO]

Já vimos videogames, como Liga dos lendários e Quinze dias , tornam-se eventos competitivos massivamente seguidos, cada um com mais de cem milhões de jogadores em todo o mundo. E os últimos meses nos deram uma prévia dos esportes esportivos jogados por atletas reais, enquanto a ESPN transmitia pela televisão os jogadores da NBA jogando uns contra os outros no popular NBA 2K videogame. Mas a competição atlética real, digitalizada, transmitida pela televisão, é um mashup inteiramente novo, e é incerto que o mundo irá aceitá-lo.

[Captura de tela: cortesia ASO]

As perguntas que pairam no ar agora, especialmente porque o verão trouxe muitos de seus pilotos de volta para fora, são: Zwift pode ser mais do que uma rede social para exercícios? Um esporte real pode fazer a transição para um esport? E toda essa premissa faz algum sentido?

O posicionamento da ASO no Tour de France tem sido cuidadoso. Em vez de duplicar o tour online completo, a corrida está sendo posicionada como um evento de caridade de sucesso. Ao longo de três fins de semana, seis corridas de uma hora acontecerão para equipes masculinas e femininas, ao invés de individuais. Tudo começará em Watopia, uma corrida de fantasia vulcânica fictícia em Zwift. A corrida também incluirá novos percursos inspirados em paragens reais do Tour, como Nice e Paris, França. Transmitida em 130 países ao redor do mundo, a corrida terminará dramaticamente, através do Arco do Triunfo de Paris. EU'Não estou dizendo que será igual se você ganhar o Tour virtual do que o Tour real, diz Goupil. Mas acho que vai criar algum ruído nas redes sociais, e haverá alguma competição.

[Captura de tela: cortesia ASO]

Um esporte completamente diferente

Existem muitos céticos em relação às corridas de formato virtual. Acho que é um esporte completamente diferente, diz Simon Clarke, membro da equipe de corrida Education First (que não participará do tour virtual). É como se houvesse ciclismo em pista, ciclismo em estrada e ciclismo virtual.

Muito parecido com seu colega de equipe Sep Vanmarcke, com quem também conversei para esta história, Clarke tem uma relação de amor e ódio com o que os pilotos chamam de rolos - ou montando em um treinador. É uma maneira segura e eficiente de praticar, especialmente em clima úmido ou inverno. Também pode ser divertido interagir com os fãs na plataforma. Mas a digitalização do ciclismo é uma simulação imperfeita.

Ou seja, você não precisa se equilibrar ou mesmo virar, então o ciclismo se torna um esporte puro de força, como se a única necessidade para vencer uma corrida de 2.200 milhas sobre montanhas e paralelepípedos fosse fitness. E há estratégias muito mais complexas, como se arrastar por trás de outros pilotos em um pelotão, que se perdem em um mundo virtual.

Há muita técnica nisso. O quão perto você se mantém de alguém, de quem você está - um cara pequeno ou grande - o quão perto da frente. Existem tão pequenas coisas. . . com desconto em uma plataforma virtual, Clarke diz. A 80 km / h em uma estrada aberta, você basicamente não precisa pedalar. Seu esforço é de 20% a 30% do cara na frente. E esse não é o caso do Zwift.

Mas o formato virtual apresenta alguns desafios competitivos exclusivos, exclusivos do Zwift. Clarke ressalta que passar por alguém exige muito mais esforço em Zwift do que na vida real. Faça um pouco menos de esforço do que o necessário para ultrapassar o limite e você ficará preso em seu rastro. Portanto, se você decidir passar, terá que pedalar mais forte e investir energia nesse movimento.

[Captura de tela: cortesia ASO]

No final do dia, você está pedalando contra um computador, não contra a física. Se você entender como aquele computador está programado contra o qual você está pedalando, é claro que será mais vantajoso, diz Clarke. O programador que escreveu o código do Zwift é provavelmente o melhor Zwifter que existe!

Também existe a questão da trapaça. (Sim, você pode trapacear no Zwift.) O mais significativo é chamado de doping de peso. Zwift calcula sua velocidade com base em sua relação força / peso e, portanto, ao cortar alguns quilos de seu peso reivindicado, você pode adicionar muito mais velocidade ao seu passeio virtual.

Para os profissionais, talvez isso possa ser regulamentado, forçando a pesagem com os oficiais no terreno. Mas é uma solução complicada para escalar globalmente e especialmente perturbador para entusiastas que levam a sério as corridas online.

Min, CEO da Zwift, diz que a empresa está investindo mais em seu próprio hardware, em vez de depender apenas de parceiros como a Wahoo, para tornar as corridas mais padronizadas. Zwift também está trabalhando na verificação remota de desempenho, e ele considera absolutamente essencial escalar o Zwift no nível profissional. Atualmente, eles têm parceria em um projeto com a Amazon para construir o que ele chama de conjunto de ferramentas de verificação de desempenho. É basicamente uma IA de aprendizagem altamente treinada que pode rastrear sua biomecânica ao longo do tempo para detectar anomalias. Analisaremos seus dados históricos e localizaremos você, diz Min. Existem coisas como frequência cardíaca, quanta potência, quão rápido você pode pedalar. . . e existem limitações do corpo humano. Há o suficiente lá para que você possa fazer quase uma impressão digital. Eventualmente, saberemos com base em seus dados quem você é.

Superados esses desafios técnicos, Min não vê limites para a plataforma Zwift. Embora atualmente ofereça suporte ao ciclismo e à corrida, ele imagina que o remo e outros esportes também poderiam se traduzir no Zwift. O que aprendemos sobre esportes eletrônicos e por que eles são tão populares é que os espectadores e jogadores podem experimentar o mesmo jogo, diz Min. Você e eu nunca poderíamos fazer o Tour de France, mas se o tornássemos disponível virtualmente, poderíamos. Seríamos mais lentos do que os melhores profissionais! Mas teríamos a mesma experiência entre torcedores e atletas. . . uma conexão entre participar e ver.

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O próximo objetivo de Min é nada menos que as Olimpíadas. Ele está em discussões com o COI para apresentar a corrida Zwift como uma exibição em 2024, na esperança de torná-la um verdadeiro evento olímpico em um futuro próximo. Adivinha onde serão as Olimpíadas de 2028? Em nosso quintal, em L.A., diz Min. Essa é a jornada em que estamos.