A verdade sobre seus lençóis de algodão vai lhe dar pesadelos

Há um ponto fraco na indústria global do algodão - e a empresa de lençóis orgânicos de comércio justo Boll & Branch quer mudar isso.

Em julho, quando os EUA atingiram o pico dos níveis de calor e umidade, Algodão Incorporado , a associação comercial nacional de importadores e produtores de algodão, lançou uma campanha chamada #CoolerInCotton com um vídeo sobre como os têxteis podem aliviar os infortúnios do verão. Uma jovem desfila em um cenário antiquado de Hollywood cantando: Está 35 graus e em suas calças não é bonito e Devíamos poder ir jantar sem suar por aquele vestido.



O anúncio pretende ser uma boa diversão, mas também aponta para uma verdade sobre a vida moderna, que é que dependemos desse material absorvente, durável e barato para passar o dia. Acordamos com lençóis de algodão, nos secamos com toalhas de algodão após o banho e colocamos roupas de algodão sobre nós mesmos. O algodão é onipresente, mas a maioria de nós não tem ideia de onde ele vem.

Um vídeo produzido pela Cotton Incorporated, a associação comercial dos EUA para importadores e produtores de algodão.



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Em busca de folhas

Scott e Missy Tannen, um casal de Nova Jersey, descobriram essa realidade em primeira mão há vários anos, quando mudaram para uma cama king-size e precisaram de novos lençóis. Foi mais ou menos na época em que a fábrica Rana Plaza, em Bangladesh, desabou, matando 1.129 trabalhadores em uma catástrofe que gerou ondas em todo o mundo. Enquanto os Tannens buscavam roupas de cama de alta qualidade nas lojas de departamentos, eles consideraram marcas como Frette e Sferra, mas queriam apenas alguns detalhes simples sobre como os lençóis eram fabricados: De onde veio o algodão? Os pesticidas foram usados ​​no processo de cultivo? Onde o tecido foi fresado?



Então, eles vasculharam e descobriram que era quase impossível obter respostas diretas. Quando uma etiqueta diz que o produto foi feito em Portugal, Itália ou Estados Unidos, geralmente significa que o tecido é costurado ou acabado nesses países, e não que o próprio algodão foi colhido ou processado nesses países. Os Tannen deixaram de ser curiosos e passaram a ser totalmente consumidos.

Ficamos frustrados por não haver uma única pessoa na cadeia de suprimentos de quem você possa obter respostas.

Como empreendedor e investidor em série, Scott viu uma oportunidade de negócio ao passar por essa avalanche de perguntas. Ele achou que seria uma boa ideia criar uma marca de lençóis de luxo direto ao consumidor que oferecesse uma visão sobre a cadeia de abastecimento do algodão. Ficamos frustrados por não haver uma única pessoa na cadeia de suprimentos de quem você possa obter respostas, diz Scott. É por isso que nos sentimos compelidos a ir direto ao nível do solo e construir um negócio inteiro a partir do zero. Em 2014, o casal começou Boll & Branch , que vende uma variedade de roupas de cama, desde conjuntos clássicos de lençóis de algodão que custam entre US $ 200 e US $ 260 a US $ 125 cobertores de malha e cobertores de bebê de US $ 50. A empresa divulga onde é cultivado e moído o algodão de todos os seus produtos e, no ano passado, após um rigoroso processo de certificação, a Boll & Branch tornou-se a primeira marca de lençóis Fair Trade do mercado.

Os Tannen apostaram alto em seu novo empreendimento e usaram suas próprias economias como capital inicial porque acreditavam que deveria haver outras pessoas que se importavam tanto com a origem de seu algodão quanto eles. Parece que seus instintos estavam certos: dois anos depois, eles já são lucrativos, a caminho de vender $ 40 milhões em lençóis este ano. Para lançar a empresa, eles mergulharam nos cantos mais obscuros do comércio global de algodão e agora esperam compartilhar o que aprenderam com consumidores que quase certamente não estão cientes das práticas eticamente duvidosas das quais a indústria depende.



Coletores de algodão na fazenda coletiva Chetna Organic, no norte da Índia.

Links infinitos na cadeia de suprimentos do algodão

Quando Scott e Missy começaram a construir a Boll & Branch, eles começaram a entender por que ninguém no setor parece entender de onde vem o algodão.

Os EUA são o terceiro maior país produtor de algodão do mundo. Muitos dos agricultores de nosso país são representados pela Cotton Incorporated e bem regulamentados pelo FDA. Mas o resto do algodão do mundo vem de países em desenvolvimento, incluindo Índia, China, Paquistão, Brasil e Uzbequistão, onde a safra é colhida por pequenos agricultores que possuem apenas alguns hectares de terra. Por se tratar de um processo de produção fragmentado, intermediários aparecem em toda a cadeia de suprimentos. Por exemplo, uma entidade compra o algodão em bruto de agricultores individuais e vende-o a granel para fábricas onde os trabalhadores extraem as sementes, limpam as cápsulas e transformam as fibras em fios. Outra entidade compra os carretéis de linha e vende para moinhos, onde é transformada em tecido e tingida. E ainda outra entidade vende os têxteis para outros fabricantes que os transformam em produtos para o varejo. O processo geralmente ocorre em muitos países, combinando algodão de várias regiões, o que adiciona ainda mais camadas de confusão.



Ficamos surpresos com o quão pouco as pessoas do setor com quem conversamos realmente sabiam sobre os produtos, diz Scott. O que eles sabiam era desde o momento em que seu elo da corrente começou até que seu elo terminou.

Quando os têxteis chegam aos centros de manufatura, eles estão bem distantes das fazendas onde o algodão foi produzido pela primeira vez. Cada vez que os Tannens perguntavam aos proprietários de fábricas ou moinhos sobre a origem do algodão, eles continuavam correndo para becos sem saída. Para descobrir o que realmente acontece no marco zero da produção de algodão, Scott visitou a Índia, o maior país produtor de algodão do mundo. Ele ficou chocado ao descobrir as condições de trabalho dos agricultores que são regularmente expostos a produtos químicos tóxicos.

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O algodão orgânico Chetna é produzido sem agrotóxicos.

A colheita mais suja do mundo

O algodão é uma cultura frágil, suscetível a ser devastada por uma ampla gama de pragas, incluindo gorgulhos, pulgões e vermes do exército. Como resultado, embora o algodão cobre apenas 2,5% das terras cultivadas do mundo, os produtores de algodão usam 16% dos pesticidas do mundo. Na década de 1950, os cientistas inventaram produtos químicos que permitiam aos produtores de algodão manter as pragas sob controle. Na década de 1990, a empresa Monsanto desenvolveu um algodão geneticamente modificado que produz pesticidas em seus tecidos e pode ser usado em conjunto com outros produtos químicos que visam os insetos prejudiciais remanescentes. Essas plantas geneticamente alteradas respondem por mais de 90% do algodão produzido na Índia e na China, que fornecem metade do algodão do mundo.

O comércio de algodão nos EUA é baseado em uma história trágica e brutal de escravidão. Duzentos anos depois, os negócios globais ainda estão envolvidos com violações fundamentais dos direitos humanos, já que os trabalhadores do algodão em todo o mundo estão sendo prejudicados pela safra. Quando Scott visitou fazendas na Índia, ele observou os agricultores saírem para os campos borrifando suas plantas, carregando mochilas ou baldes cheios de pesticidas. Eles estão literalmente encharcados de produtos químicos, diz Scott. Se você for a uma fazenda na Carolina do Norte que cultiva produtos químicos, existem regulamentos e equipamentos mecanizados. Na Índia rural, é um cara andando com um balde de pesticidas com rótulos de caveira e ossos cruzados.

Como muitas comunidades agrícolas no mundo em desenvolvimento não têm sistemas de irrigação sofisticados, os produtos químicos muitas vezes acabam nas águas subterrâneas e poços. Envenenamento por pesticidas agora é um comum ocorrência na Índia, com muitas incidências documentadas de pessoas morrendo ou adoecendo por causa das toxinas que estão ingerindo. Três anos atrás, havia uma história bem relatada de 23 crianças que morreram no norte da Índia porque a merenda escolar deles estava contaminada com pesticidas. A trágica realidade é que mortes como essa acontecem com bastante regularidade em todas as regiões de cultivo de algodão. Embora as práticas variem de país para país, Estudos do National Institutes of Health mostraram que os agricultores na China são igualmente propensos a envenenamento por pesticidas.

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Se você for a uma fazenda na Carolina do Norte que cultiva produtos químicos, existem regulamentos e equipamentos mecanizados. Na Índia rural, é um cara andando com um balde de pesticidas com rótulos de caveira e ossos cruzados.

A economia da produção de algodão também pode ser devastadora para os pequenos agricultores. Por possuir uma patente sobre as sementes geneticamente modificadas que dominam a produção global de algodão, a Monsanto mantém um controle de ferro sobre a venda de sementes em todo o mundo em desenvolvimento. Os agricultores muitas vezes precisam fazer empréstimos para comprar sementes e pesticidas. E basta um golpe de azar - um mês particularmente árido ou uma monção excepcionalmente encharcada - para que esses indivíduos se endividem. Na Índia, esse cenário gerou uma epidemia de suicídios em comunidades produtoras de algodão. O filme de algodão: ouro branco sujo , um documentário sobre as práticas deploráveis ​​na indústria, estima-se que 300.000 agricultores indianos se mataram nos últimos anos em desespero.

Os Tannen não teriam descoberto as condições nas fazendas de algodão se simplesmente tivessem procurado um comerciante de tecidos para comprar tecidos para lençóis. Não é que as pessoas do comércio de algodão estejam deliberadamente escondendo a verdade sobre a origem dos produtos. Eles estão apenas no escuro. A transparência é tão boa quanto o que você conhece, diz Scott. Se você não sabe muito, mas me conta tudo o que sabe, isso não me leva tão longe.

A família Tannen com operários em uma fábrica em Orissa, Índia.

A agulha orgânica em um palheiro

Então, o que um empresário de lençóis bem-intencionado deve fazer com o conhecimento que consegue adquirir?

Em 2013, Scott mergulhou em uma toca de coelho na Internet, olhando para milhares de páginas da web de fornecedores e fábricas de tecidos de algodão em todo o mundo. Seu objetivo era localizar uma fazenda de algodão que não usasse agrotóxicos. No final de sua pesquisa de semanas de duração, ele descobriu o site de uma cooperativa composta por 105 fazendas de algodão no nordeste da Índia, chamada Chetna Orgânica . Eles tinham um site super rudimentar [em hindi] com o qual tive que usar o Google Translate na época para me ajudar a entender, diz Scott. (Desde então, eles atualizaram o site com uma cópia em inglês.)

É importante notar que os Tannens pensaram em usar algodão americano, mas descobriram que a maioria do equipamento de acabamento necessário para transformar o algodão cru em tecido largo o suficiente para lençóis estava localizado no exterior. Isso significava que eles teriam que despachar o algodão para o exterior e de volta para fabricar seus lençóis, o que era uma proposta cara.

Os agricultores muitas vezes precisam fazer empréstimos para comprar sementes e pesticidas. E basta um golpe de azar - um mês particularmente árido ou uma monção excepcionalmente encharcada - para que esses indivíduos se endividem.

Os Tannens entraram em contato com a Fair Trade Association e com o Global Organic Textile Standard para verificar se Chetna era o verdadeiro negócio. Assim que obtiveram os selos de aprovação, Scott voou para a Índia para visitar a cooperativa pessoalmente. O que ele encontrou o convenceu de que Chetna era a combinação perfeita para a Boll & Branch.

A Chetna ajuda 836 agricultores e suas famílias a adquirir sementes orgânicas, não geneticamente modificadas que não requerem pesticidas. Para manter os insetos prejudiciais à distância, eles plantam ervas e flores repelentes de pragas - como malmequeres - ao redor das plantações. A Chetna também apóia 250 operários que transformam o algodão cru em têxteis e ajuda a educar as comunidades locais sobre como administrar suas finanças com eficácia, aconselhando-as, por exemplo, se seria melhor gastar dinheiro em mais terras ou mais trabalhadores. A cooperativa também incentiva a construção de escolas, hospitais e abastecimento de água potável, argumentando que uma população mais saudável e instruída produzirá um crescimento econômico mais sustentado. Chetna trabalha com a Fair Trade Association para definir o preço do algodão anualmente, alinhando-o com o salário mínimo local.

Claro, isso significa que o custo do algodão Chetna é superior ao preço de mercado, o que afugenta muitas empresas. No final das contas, porém, isso não é uma coisa tão ruim: a cooperativa acaba trabalhando com marcas que compartilham seus valores. Whole Foods e Prana, por exemplo, toque em Chetna para certos produtos. Nos últimos dois anos, os Tannens construíram um forte relacionamento com a organização, visitando o site e fazendo pedidos cada vez mais substanciais à medida que a Boll & Branch cresceu. Eles agora são o maior cliente de Chetna.

Cobertores de algodão com certificação de Comércio Justo da Boll & Branch

não pise na origem da bandeira

O Boom de Lençóis de Luxo

Os Tannen atribuem seu sucesso a dois fatores. Primeiro, houve um aumento no mercado de lençóis de luxo nos últimos três anos, com uma onda de novos negócios diretos ao consumidor, como Brooklinen e Parachute, entrando no mercado. A Boll & Branch foi lançada no momento em que essa tendência estava decolando - e se destacou como a única empresa dessa categoria a usar algodão orgânico e garantir uma cadeia de suprimentos ética do início ao fim.

E essa é a segunda parte da equação. Nos últimos anos, a demanda do consumidor por produtos éticos e ecológicos aumentou significativamente. Pesquisa recente de Mintel mostra que 56% dos consumidores americanos deixarão de comprar de empresas que consideram antiéticas. E mais de um terço dos consumidores dirá a seus amigos quando acreditarem que uma empresa está operando de maneira honesta, justa e responsável. Não é de se admirar, então, que a Boll & Branch se esforce ao máximo em seu marketing para garantir que os clientes entendam o etos da marca. Em um vídeo no site da empresa, uma mulher declara: Todos merecem uma boa noite de sono, de clientes a fazendeiros e operários.

O que tentamos fazer é criar produtos bonitos que resistirão a qualquer outro lençol de luxo no mercado, diz Missy. Estamos trabalhando duro para tornar nossos lençóis melhores em todos os sentidos, desde a forma como fornecemos o algodão até garantir que as cores sejam tingidas com perfeição para que os clientes obtenham azuis ricos e brancos brilhantes.

Em outras palavras, o conforto de uma consciência limpa.

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