O co-fundador da Under Armour, que se tornou vaqueiro, tem algumas ideias de como dar a volta por cima da empresa

Agora um criador de gado, Ryan Wood relembra as lições dos primeiros dias da empresa de roupas esportivas que poderiam ajudá-la a resistir à tempestade atual.

O co-fundador da Under Armour, que se tornou vaqueiro, tem algumas ideias de como dar a volta por cima da empresa

No centro da história de origem de Under Armour, o personagem principal tende a ser Kevin Plank, o carismático CEO da empresa, que lançou a empresa em 1996 e ganhou as manchetes esta semana quando saiu do conselho de manufatura do presidente Trump.

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Mas a Under Armour foi, na verdade, fundada por três caras na casa dos vinte anos que haviam passado os anos anteriores como atletas universitários. Quando Plank teve a ideia de criar uma camiseta de alto desempenho para atletas, ele trouxe seu amigo íntimo da escola preparatória, Ryan Wood, que jogou no Arizona State e no Dallas Cowboys, e Kip Fulks, que jogou lacrosse da liga principal.

Ryan Wood



Juntos, o trio se reuniu no porão da avó de Plank em Georgetown, nos anos após o fim de suas carreiras esportivas, com grandes sonhos de começar a próxima grande marca americana de roupas esportivas. Tínhamos 24 anos e éramos invencíveis, lembra Wood.



Duas décadas depois, esse plano não parece tão louco. Plank ainda lidera a empresa, que agora é um gigante de US $ 4 bilhões, a terceira maior marca de roupas esportivas, atrás da Nike e da Adidas. Fulks foi nomeado diretor de produtos no ano passado. Wood, por outro lado, decidiu deixar a Under Armour após 10 anos liderando os esforços de vendas e marketing da empresa. Passei oito anos em modo de inicialização aqui nos EUA, depois fui para Amsterdã para estabelecer nossa presença global, fazendo a coisa de inicialização tudo de novo por mais dois anos, diz Wood Fast Company . Foram anos difíceis. Depois de fazer isso duas vezes, eu estava exausto.

Após 10 extenuantes anos ajudando a transformar a Under Armour de uma startup fragmentada em uma empresa de capital aberto que gerou quase US $ 1 bilhão em vendas, ele precisava de uma pausa. Desde que saiu da empresa, ele trabalha como cowboy. Literalmente.



[Foto: cortesia de Ryan Wood]

Ele voltou para sua cidade natal, Steamboat Springs, Colorado, e abriu uma fazenda de gado chamada Sweetwood que está prestes a vender US $ 3 milhões em bifes e charque este ano. Ele conseguiu isso em parte ao entrar em contato com programas de atletismo nas principais universidades - assim como fez na Under Armour - oferecendo saborosos petiscos de carne com alto teor de proteína para os atletas comerem durante as competições.

Mas de seu ponto de vista feliz no Colorado - onde seus dias são preenchidos com a gestão de um pequeno negócio, pesca com mosca e pilotagem de seu jato - ele manteve o controle sobre todo o drama e turbulência na empresa que ajudou a construir.

Nos últimos meses, as manchetes não têm sido boas. No acumulado do ano, os estoques caíram 36%. As vendas de Under Armour diminuíram. Na semana passada, a empresa teve de demitir 280 funcionários, enquanto Plank traz uma equipe de novos líderes para ajudar a definir o curso da empresa no futuro. E em fevereiro, logo após a posse de Trump, Kevin Plank chamou-o de um verdadeiro trunfo para este país, o que indignou muitas pessoas. Os clientes imediatamente começaram a queimar seus tênis Under Armour, e as celebridades endossantes da marca, como Steph Curry e Misty Copeland, o criticaram publicamente. Em resposta, Plank tirou um anúncio de página inteira no Baltimore Sun para esclarecer seus comentários, mas as consequências dessa crise ainda parecem persistir.



Para Wood, tudo isso acertou em cheio. Afinal, Under Armour era seu bebê. Sinto por Kevin, diz Wood. Eu vi a notícia: eu sei como Kevin provavelmente se sentiu pessoalmente ao ter de dispensar algumas pessoas. Alguns dos caras que foram demitidos eram pessoas que contratei 15 anos atrás. Isso é doloroso.

Mas tendo estado lá desde o início, Wood viu Under Armour passar por muitos altos e baixos no passado. Ele também tem alguns insights interessantes sobre o que inicialmente contribuiu para o grande sucesso da marca, que pode valer a pena lembrar enquanto a empresa trabalha para recuperar seu equilíbrio.

CEO da Under Armour Kevin Plank [Foto: usuário do Flickr Maryland GovPics ]

Contar histórias é mais importante do que tecnologia complexa

O sucesso da Under Armour é creditado em grande parte ao seu primeiro produto, uma camiseta sintética que dissipava o suor. Plank, Fulks e Wood estavam todos convencidos de que uma camisa como essa mudaria o jogo. Sabíamos como era ruim usar uma camiseta de algodão, diz Wood. Eu estaria no campo de treinamento de futebol com temperaturas atingindo 110 e 115 graus. Eu andava na grama antes do início do treino e ficava encharcado, carregando cerca de um quilo de peso sob minhas almofadas apenas de suor.

[Foto: cortesia de Ryan Wood]

Então, eles se propuseram a desenvolver esse produto inicial. Mas a Under Armour não foi a primeira empresa a desenvolver tecidos de alto desempenho. Vários anos antes, a Nike já havia criado o Dri-Fit e o comercializado para um pequeno grupo de corredores e ciclistas de elite. Wood acredita que a grande diferença foi que a Under Armour encontrou uma maneira de tornar seus tecidos de alta tecnologia relevantes para um grande grupo de consumidores. Em vez de uma hangtag com dez páginas contando sobre toda a tecnologia maluca que está acontecendo nesta amostra de tecido, contamos uma história simples: Você pode confiar em nós para lhe fornecer uma camisa que vai te deixar melhor no campo, Wood diz.

Em outras palavras, inovação é ótimo, mas é importante não se perder tanto na tecnologia a ponto de esquecer que seu objetivo é atender às necessidades de seu cliente.

Você tem que conquistar o direito de ser uma marca

Hoje em dia, existem cursos de MBA inteiros e cargos dedicados a estratégias de branding. Mas Wood acredita que, de certa forma, a marca não é algo que uma empresa possa controlar. É tudo sobre como o consumidor percebe a marca.

Nos primeiros anos da Under Armour, Wood lembra que os fundadores estavam focados em ganhar a lealdade do cliente criando produtos que realmente os ajudassem.As pessoas gostam de falar sobre estratégias de marca, diz Wood. Mas acredito que você precisa conquistar o direito de ser uma marca. Inicialmente, conforme você está chegando nesse ponto, você está construindo produtos para sua base de consumidores em que eles confiam.

Isso significava construir relacionamentos autênticos lenta e deliberadamente. Em um nível granular, isso significava que a Under Armour estava falando com os atletas todos os dias, entendendo os meandros de sua vida cotidiana e dando a eles o que precisavam. Era fácil para as pessoas ver a Under Armour como uma empresa de roupas, mas eu vi o que estávamos vendendo como equipamento, diz Wood. Os esportes se tornaram um jogo de centímetros: se você não está malhando o ano todo, se não está comendo direito, se não está usando a camada de base certa, você estará em desvantagem.

A recuperação é mais fácil do que parece

Os problemas recentes de Under Armour parecem sérios, com o Washington Post recentemente descrever ing o tumulto das últimas semanas como o maior desafio para o fundador Kevin Plank.


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Wood discorda. Ele se lembra de muitas vezes ao longo dos anos em que as coisas eram realmente difíceis. Afinal, ele estava lá desde o início, quando a Under Armour não era nada além de uma startup fragmentada que fabricava um produto e poderia fechar as portas a qualquer momento. Naqueles anos, eles não tinham dinheiro suficiente para contratar outras pessoas. Colocamos selos térmicos nas camisas, corremos para a Fedex e a UPS e levamos o lixo para fora, lembra ele.

Houve muitos solavancos no caminho nesses anos, incluindo momentos em que perderam grandes contas ou tiveram que enfrentar anos de recessão. Mas, graças à boa liderança e ao que Wood chama de, coragem, a empresa nunca faliu, mas fez o que foi necessário para enfrentar a tempestade. Nós lutamos por coisas que aos nossos olhos eram muito maiores do que o que está acontecendo agora no segundo, quarto e quinto ano, ele diz. São histórias que as pessoas talvez nunca conheçam, mas que nos pareciam importantes.

Tudo isso dá a Wood a esperança de que Under Armour tem o que é preciso para sobreviver. Under Armour não é um flash na empresa de tecnologia pan que se tornou uma marca de US $ 5 bilhões da noite para o dia, diz Wood. São 23 anos de história. Acho que essa história os ajudará a encontrar um caminho melhor.