A história não contada de como o design de bicicletas levou à invenção do avião

Muitos pioneiros da aviação - incluindo os irmãos Wright - também eram ciclistas dedicados. Aqui está o que aprenderam com o design de bicicletas.

A história não contada de como o design de bicicletas levou à invenção do avião

No início do século 20, muitos no meio científico insistiam que uma verdadeira máquina voadora era fisicamente impossível. No entanto, os ciclistas já podiam voar a uma altitude de cerca de cinco pés. Os proprietários de cavalos mecânicos, como às vezes eram conhecidos, não precisavam de máquinas voadoras. Como disse um editor de revista em 1894: Existem corcéis que não comem nem bebem, mas Bucéfalo em toda a sua glória não conseguia ir tão rápido ou tão longe quanto eles. Vamos voar agora? Por que voar? Certamente estamos indo rápido o suficiente agora.

A saber, muitas bicicletas ainda tinham a palavra flyer em seus nomes: White Flyer, Belleville Flyer, Flying Yankee. Anúncios de bicicletas mostravam ciclistas navegando alegremente no ar, e um anúncio mostrava um não ciclista despencando. Este anúncio mostrava Darius Green, um personagem popular de livros infantis conhecido por construir sua própria máquina voadora no estilo Ícaro, com resultados no estilo Ícaro. Darius Green nunca teria suspirado por uma máquina voadora se tivesse visto uma bicicleta Victor de 1995, a cópia do anúncio observou maliciosamente.

Os ministros até compararam o ciclismo a um vôo celestial. Estamos cavalgando o vento, pregou um pastor do Brooklyn em maio de 1895. O que Jó fez em sua fuga figurativa de problemas, cavalgando no ar, o trabalhador cansado e confinado na mesa e no balcão realiza quando fecha a porta atrás de si, vem avança para o ar puro de Deus e monta seu anjo científico.



Assim como a bicicleta criou uma demanda por transporte terrestre motorizado, ela criou uma sede de vôo motorizado.

Portanto, enquanto muitos cientistas respeitáveis ​​viam o vôo mais pesado que o ar como uma fantasia, alguns ciclistas achavam que era o próximo passo natural. Assim como a bicicleta criou uma demanda por transporte terrestre motorizado, ela criou uma sede de vôo motorizado.

Quem criaria esses novos veículos revolucionários? As mesmas pessoas que criaram os últimos, muitos pensaram. O problema da máquina voadora pode ser resolvido por inventores de bicicletas, escreveu um editor de jornal Binghamton em 1896. A máquina voadora não terá a mesma forma, ou será no estilo dos vários tipos de bicicletas, mas o estudo para produzir uma máquina leve e rápida provavelmente levará a uma evolução na qual as asas desempenharão um papel notável.

O fabricante de bicicletas Charles Duryea projetou um helicóptero movido a pedal, embora provavelmente nunca o tenha construído. Disse Duryea sobre a máquina de 200 libras que ele imaginou: Está bem na nossa linha; é de fato um desenvolvimento da bicicleta.

Havia lógica na previsão do editor de que a mecânica da bicicleta resolveria o mistério do voo. A bicicleta introduziu os humanos à sensação de voar; seu desenvolvimento tecnológico criou um precedente para o processo de invenção do avião. Em vez de mexer isoladamente e emergir com dispositivos completos e radicalmente novos para testar - como alguns inventores aeronáuticos visionários ou malucos vinham fazendo - os fabricantes de bicicletas competiram, colaboraram, copiaram uns aos outros e se moveram juntos lentamente em direção a um consenso sobre como construir os veículos mais leves, rápidos e seguros.

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Em outras palavras, a bicicleta evoluiu. O pioneiro do planador alemão Otto Lilienthal, a quem Wilbur Wright, o irmão Wright mais velho, considerado sem dúvida o maior dos [nossos] precursores, argumentou em 1896 que o desenvolvimento de máquinas voadoras deveria seguir o mesmo padrão. Por meio de experimentação metódica, Lilienthal desenvolveu a primeira asa-delta controlável e podia viajar mais de 250 metros no ar. Ele pediu a outros aspirantes a aviador que tentassem superá-lo. Quanto maior for o número de pessoas que têm no coração o avanço do vôo e o aperfeiçoamento do aparelho voador, mais rapidamente teremos sucesso em alcançar um vôo perfeito, escreveu ele em um artigo (traduzido de maneira desajeitada) no Aeronáutica Anual , um jornal de Boston para aspirantes a aviadores. A rivalidade nesses exercícios não pode deixar de levar a um constante aperfeiçoamento do aparelho, como, por exemplo, é o caso das bicicletas.

O editor da revista, James Means, fez uma ligação ainda mais forte entre as duas tecnologias. A admirável roda de hoje é o produto de mais de oitenta anos de cuidadosos pensamentos e experiências, escreveu ele. Se o mundo deseja fazer rápido progresso no vôo humano, deve ter uma confiança muito maior no valor e na importância do avião de vôo Lilienthal do que na maravilhosa roda de equilíbrio de 1816.

Infelizmente, Lilienthal morreu em um acidente de vôo em agosto de 1896. Foi a notícia de sua morte que reacendeu o interesse infantil do irmão Wrights pela aviação. Depois de ler toda a literatura aeronáutica que conseguiu, Wilbur Wright escreveu para o Smithsonian Institution, solicitando mais material. Acredito que pelo menos o vôo simples seja possível ao homem, lida a carta, e que os experimentos e investigações de um grande número de trabalhadores independentes resultarão no acúmulo de informações e conhecimentos e habilidades que finalmente levarão ao vôo perfeito.

Wilbur Wright trabalhando na loja de bicicletasBiblioteca do Congresso

Na época, a maioria dos experimentadores aeronáuticos - incluindo Samuel P. Langley, então secretário do Smithsonian - procurava construir aviões que se equilibrassem automaticamente em ventos fortes. Embora os cientistas há muito acreditassem que o ar se movia quase como a água, com ondas e correntes uniformes, Langley revelou em 1893 que a atmosfera é muito mais caótica do que o oceano. Dentro de cada sopro de vento estão redemoinhos, buracos, tesouras e outros movimentos imprevisíveis que podem virar rapidamente ou paralisar um objeto flutuante.

Para Langley e pesquisadores com ideias semelhantes, a resposta era projetar uma máquina voadora que pudesse se endireitar como um palhaço de socos. Eles acreditavam que nenhum piloto humano poderia compensar as rajadas de vento como fazem os pássaros. Como Joseph Le Conte, presidente da Associação Americana para o Avanço da Ciência e um cético da aviação, escreveu em 1894: No pássaro, temos a última perfeição de habilidade adquirida pela prática constante e herdada por gerações sucessivas. Mesmo que a ciência da aviação fosse perfeita, a arte requintada necessária para gerenciar tal máquina parece quase irremediavelmente inatingível.

Os Wrights tiveram um insight que veio direto do ciclismo. Eles entenderam que um avião não precisava ser estável.

Parecia que Le Conte estava certo. O avião de auto-equilíbrio provou ser evasivo, e sua perseguição levou a alguns acidentes espetaculares, incluindo a catapulta do aeródromo de quatro asas de Langley e 750 libras direto para o rio Potomac em 8 de dezembro de 1903, nove dias antes do primeiro voo dos Wrights.

Os Wrights, por outro lado, tiveram uma visão que veio direto do ciclismo. Eles entenderam que um avião não precisava ser estável. Como uma bicicleta, ela pode ser inerentemente instável e pode ser pilotada da mesma forma que uma bicicleta: por um ciclista fazendo ajustes constantes, minúsculos e inconscientes. Tem sido um objetivo comum dos experimentadores com o aeroplano resolver o problema de equilíbrio por algum sistema automático de equilíbrio, afirmaram os irmãos em 1908, conforme narrado em McClure's. Nossa ideia era proteger uma máquina que, com um pouco de prática, pudesse ser balanceada e dirigida de forma semi-automática, por ação reflexa, assim como uma bicicleta. Os Wrights estudaram os movimentos dos pássaros voando e projetaram um sistema de direção que copiava a maneira como os pássaros torciam as pontas de suas asas quando giravam. No Wright Flyer, o piloto dirigia empurrando alavancas que deformavam as asas do avião. (Wilbur primeiro teve a ideia do sistema de empenamento de asas enquanto girava ociosamente uma caixa de tubo interno vazia.)

Close-up do avião, incluindo os assentos do piloto e do passageiroBiblioteca do Congresso

E como um ciclista, um piloto precisa de prática, os Wrights perceberam. Se você está procurando por segurança perfeita, fará bem em sentar em uma cerca e observar os pássaros, disse Wilbur em 1901, mas se você realmente deseja aprender [a voar], deve montar uma máquina e familiarizar-se com seus truques por julgamento real. É por isso que os irmãos construíram um planador funcional antes mesmo de tentarem adicionar um motor: eles queriam aprender a voar. Em 1909, depois que os Wrights publicaram sua invenção e outros aviadores construíram seus próprios aviões funcionais, um jornalista comparou o piloto do avião ao ciclista em um cabo frouxo, armado com um guarda-sol; como o ciclista, ele deve exercer vigilância incessante para não perder o equilíbrio. Mas os Wrights desenvolveram tal habilidade, escreveu outro jornalista, que muitas vezes são capazes de remover as mãos das alavancas e deslizar como o ciclista que se inclina para trás e solta o guidão.

Se você está procurando por segurança perfeita, é recomendável sentar-se em uma cerca e observar os pássaros.

Os irmãos Wright não foram os únicos pilotos a ter sucesso na aviação. Lilienthal era um ciclista entusiasta que certa vez construiu um riquixá de triciclo de roda alta com seu irmão. Glenn H. Curtiss, um dos primeiros competidores de Wright que foi pioneiro no uso de hidroaviões, foi dono de uma loja de bicicletas e piloto de ciclistas.

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Muitos pilotos de primeira viagem foram os primeiros a competir em bicicletas. De acordo com Tom D. Crouch, o autor de Os meninos do bispo: uma vida de Wilbur e Orville Wright e vários outros livros sobre o vôo inicial, a bicicleta preparou esses aviadores tanto prática quanto psicologicamente. Além de apresentar às pessoas a sensação de vôo rápido e provar que qualquer pessoa comum pode desenvolver habilidades de equilíbrio, a bicicleta proporcionou um senso de independência e controle sem precedentes que se traduziu em confiança para voar, diz Crouch.

As pessoas sem dúvida teriam descoberto como voar eventualmente, mesmo sem a bicicleta, mas foi a bicicleta que fez isso acontecer e fez da América o berço da aviação.

Extraído com permissão de O cavalo mecânico: como a bicicleta remodelou a vida americana , de Margaret Guroff (University of Texas Press, 2016).