Quando os geólogos do futuro distante estudarem nosso período de tempo, isso é o que eles encontrarão

Os humanos alteraram tanto o planeta que criamos uma nova era geológica - o Antropoceno. Milênios a partir de agora, é assim que os cientistas aprenderão sobre o que fizemos.

Quando os geólogos do futuro distante estudarem nosso período de tempo, isso é o que eles encontrarão

Não é exagero imaginar a extinção da humanidade (esperançosamente distante). Talvez um asteróide atinja a Terra e seguiremos o caminho dos dinossauros. Talvez o apocalipse seja obra nossa, digamos de uma pandemia global ou guerra termonuclear.

Que pistas os geólogos de algumas espécies futuras altamente inteligentes encontrariam sobre nossa própria existência? Seríamos apenas uma mistura comum de fósseis intrigantes? Ou eles notariam as maneiras como o crescimento da população humana, a tecnologia e o consumo de recursos alteraram fundamentalmente os sistemas planetários da Terra de uma forma que nenhuma espécie fez antes da nossa?

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Os geólogos dividem a história de 4,5 bilhões de anos da Terra em uma escala de tempo que não é marcada por um calendário, mas por mudanças significativas no planeta que podem ser vistas no registro geológico. Nos últimos 12.000 anos - desde o fim da última Idade do Gelo, quando as geleiras derreteram e o nível do mar subiu 120 metros - vivemos na época do Holoceno. Mas, mais recentemente, cientistas e ecologistas propuseram que fizemos a transição para uma nova demarcação definida inteiramente pelas formas como os humanos alteraram a terra, os oceanos, o ar e outras formas de vida semelhantes. Adequadamente, esta nova época é chamada de Antropoceno.

O Antropoceno tem sido uma maneira útil de enquadrar a escala e o escopo do impacto ambiental da humanidade. Mas, no que diz respeito à escala de tempo geológica oficial, as pessoas não podem simplesmente adicionar épocas quando quiserem. O que é necessário é um catálogo de sinais concretos e duradouros que mostrariam a um cientista até mesmo centenas de milhões de anos no futuro que agora - hoje - é um momento digno de nota.

Um estudo recente no jornal Ciência registrou todas as evidências e declarou que o Antropoceno é real. Uma equipe de 24 coautores, liderada por Colin Waters, do British Geological Survey, afirma que a comunidade geológica da Terra deveria tornar isso oficial. Embora os geólogos estejam acostumados a fazer, eles recomendam cautela em relação às prováveis ​​consequências políticas:

Silencioso, ao contrário de outras subdivisões do tempo geológico, as implicações da formalização do Antropoceno vão muito além da comunidade geológica, eles escrevem. Isso não apenas representaria o primeiro exemplo de uma nova época testemunhada em primeira mão por sociedades humanas avançadas, mas também decorreria das consequências de seu próprio fazer.

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Aqui está uma olhada em todas as maneiras que os humanos colocaram sua marca permanente no planeta:

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Fósseis Tecnológicos Futuros

Artefatos humanos, como cerâmica, vidro, tijolo e cobre, podem ser encontrados nos registros da Terra por milhares de anos. Mas os depósitos mais recentes feitos pelo homem - os produtos da mineração, aterros sanitários, construção e urbanização - contêm a maior expansão de novos materiais desde que a atmosfera da Terra se encheu de oxigênio livre há 2,4 bilhões de anos. Em essência, os humanos estão criando novas formas de rocha que persistirão por muito tempo. Isso inclui: produtos de alumínio, que eram quase desconhecidos no planeta antes de 1800; concreto, o principal material de construção desde a Segunda Guerra Mundial; e plástico, um material não natural e onipresente que resiste à decomposição e deixará registros fósseis e geoquímicos identificáveis.

A transformação da superfície da terra (e do oceano)

Os humanos modificaram mais de 50% da superfície terrestre da Terra, criando marcadores de sedimentos estranhos e únicos espalhados por todo o planeta. Isso inclui aterros, edifícios, rejeitos de minas e campos agrícolas. Isso se estende até o oceano, por meio da pesca de arrastão, extração e dragagem de areia e cascalho e perfuração de petróleo offshore. Considere o seguinte: as sociedades atualmente extraem três vezes mais material terrestre para mineração do que é movido por todos os rios da Terra no mesmo período e, nos últimos 60 anos, também construímos enormes represas - que interrompem o fluxo de sedimentos para o oceano - a uma taxa de um por dia.

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Evidências da era nuclear

A era dos testes de armas nucleares, começando na década de 1940, é provavelmente o marcador mais abrangente e abrupto globalmente de uma era antropogênica, de acordo com o estudo. Portanto, um início proposto do Antropoceno poderia ser a detonação do dispositivo atômico Trinity no Novo México em 16 de julho de 1945. Ou, para considerar uma precipitação mais global de armas termonucleares (em vez de simples bombas de fissão), o início poderia ser quando esse tipo de teste começou em 1952 ou atingiu o pico em 1961. De qualquer forma, a assinatura, no excesso de certos radioisótopos no solo, é clara.

A crise da extinção

Extinções em massa - onde cerca de 75% das espécies da Terra morrem em um determinado período de tempo - aconteceram cinco vezes na história da Terra, a mais famosa com o asteróide que exterminou os dinossauros. Se as taxas atuais de perda e exploração de habitat continuarem altas, teremos a sexta extinção em massa - esta causada por humanos. E a própria composição das espécies está mudando, com a disseminação de espécies invasoras e o aumento das populações de gado e da agricultura afetando o que e onde os fósseis seriam encontrados. Ao contrário do registro de data e hora abrupto da precipitação nuclear, essa assinatura apareceria espalhada por muitos séculos, talvez já em 1500.

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A Química em Mudança da Terra

A partir do final da década de 1940, os humanos começaram a liberar uma grande quantidade de novos produtos químicos distintos no ar e na terra: PCBs (agora proibidos como tóxicos), pesticidas, chumbo (principalmente da gasolina com chumbo) e, claro, os resíduos químicos de fósseis Combustão de combustível. Quantidades fixas de nitrogênio e fósforo - os principais ingredientes dos fertilizantes - dobraram no século passado; os processos humanos podem ter tido o maior impacto no ciclo do nitrogênio nos últimos 2,5 bilhões de anos. Mais recentemente, metais traços e terras raras que são usados ​​em eletrônicos e motores de automóveis têm sido cada vez mais extraídos e dispersos no meio ambiente - e assim apareceriam nos registros geológicos em novas proporções que seriam distintas dos tempos pré-industriais.

O pico de emissões de carbono

Uma maneira de os geólogos saberem a composição atmosférica anterior da Terra é analisando as bolhas de ar no gelo que permaneceram congeladas há muito tempo. Mais para trás, eles também podem olhar para a química de anéis de árvores, pedras calcárias e fósseis, que irão incorporar assinaturas da atmosfera da Terra desde o momento em que foram formados. Os geólogos do futuro certamente notarão o aumento extremamente rápido dos níveis de CO2 desde 1850 - muito mais rápido do que o aumento do dióxido de carbono que aconteceu quando a Terra saiu da última Idade do Gelo.

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Mudança climática e aumento do nível do mar

Muitas pessoas não percebem, mas devido a pequenas mudanças na órbita da Terra, o planeta realmente esfriou entre 1250 e 1800, um período de tempo chamado de Pequena Idade do Gelo. Logo depois, a tendência de aquecimento induzido pela emissão de combustíveis fósseis assumiu o controle.

Hoje, os níveis médios do mar global estão mais altos do que em qualquer ponto nos últimos 115.000 anos - um fato que será visto por futuros geólogos que estudam os sedimentos deste período de tempo. Como as mudanças climáticas e o aumento do nível do mar são relativamente lentos, no entanto, essas mudanças ainda estão acontecendo hoje e se tornarão mais perceptíveis nos próximos séculos. Mesmo se reduzirmos drasticamente as emissões, até 2070, a Terra provavelmente estará mais quente do que esteve em 125.000 anos.

Os humanos modernos surgiram como espécie apenas 200.000 anos atrás. Mas, desde a revolução industrial, a escala das mudanças que os humanos fizeram no planeta são vastas, mesmo quando vistas no contexto da longa história da Terra. Ironicamente, o Antropoceno pode ser um lugar onde os humanos não querem viver.