Quando feito na China significa sustentável, ético e especializado

Uma onda de startups de moda está procurando fábricas chinesas que tratem bem os trabalhadores e produzam produtos de primeira linha.

segundas , marca de moda com sede em Paris e São Francisco, fabrica suas roupas em uma fábrica no bairro de Qingpu, nos arredores de Xangai. Se acontecer de você aparecer em qualquer dia da semana, poderá encontrar os filhos das costureiras brincando em um pequeno berçário montado para eles. Na hora do almoço, os trabalhadores se reúnem em uma sala iluminada pelo sol para comer e conversar. Muitos são amigos íntimos, pois trabalharam juntos nesta fábrica por décadas. Eles visitam as famílias uns dos outros durante o Ano Novo Chinês. Quando alguém está doente, os colegas de trabalho param na casa dessa pessoa com comida quente. É um mundo distante da imagem - e realidade - típica da vida fabril na China.

Ao contrário de outras partes da China, onde os trabalhadores migram de outras cidades para trabalhar nas fábricas, todos os 50 funcionários vêm da aldeia onde nossa fábrica está localizada, diz Anna Lecat, fundadora e CEO da Les Lunes. Lecat diz que verificou as taxas de retenção e conversou com os funcionários antes de trabalhar nesta instalação específica. Eu conheço os cônjuges e filhos dos trabalhadores. Esta é uma comunidade onde as pessoas cuidam umas das outras, diz ela.

Anna lecat



A cada poucos meses, um novo escândalo sobre as péssimas condições de trabalho na indústria manufatureira chinesa chega às manchetes. Foxconn, a empresa taiwanesa com parques industriais na China, Ásia e Europa que fabrica produtos para empresas como Apple, Hewlett-Packard e Dell, tornou-se uma abreviatura para as longas e cansativas horas de trabalho nas fábricas chinesas modernas, em parte por causa de um enxurrada de suicídios nas fábricas de Shenzhen . No mês passado, o Washington Post revelou que a fábrica da linha de roupas de Ivanka Trump obriga os funcionários a trabalhar 57 horas semanais, por apenas $ 62 por semana, próximo ou abaixo do salário mínimo da China.

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Mas Lecat é inflexível em mostrar que esta não é a única realidade dentro das fábricas chinesas. Depois de mais de duas décadas dentro de fábricas em todo o país, Lecat está ansioso para mudar a percepção de que Made in China inevitavelmente se traduz em trabalhadores mal tratados e produtos de baixa qualidade. E ela não está sozinha. Uma enxurrada de startups de moda ocidental que se concentram na fabricação ética, incluindo Cochonilha , Ellie Kai , Everlane , e Caraa –Agora estão lançando luz sobre uma nova geração de fábricas chinesas que pagam aos trabalhadores de forma justa, oferecem condições de trabalho agradáveis ​​e horários razoáveis ​​e produzem roupas, sapatos e acessórios lindamente trabalhados.

Os consumidores americanos estão cada vez mais conscientes sobre onde suas roupas são feitas e como os trabalhadores foram tratados no processo. De acordo com Marshal Cohen, analista de varejo do NPD Group, os clientes pagarão um prêmio de 10 a 15 por cento pelas roupas feitas de maneira ética. Nos últimos anos, várias startups de moda optaram por fazer seus produtos nos EUA para oferecer mais transparência aos clientes. É um movimento que se encaixa com um esforço maior para manter a manufatura em casa, em meio ao sentimento populista - exemplificado no Brexit e na eleição dos EUA - impulsionado em parte por uma crescente frustração com a perda de empregos na manufatura para trabalhadores estrangeiros. Ainda assim, como a economia de mercado (pense nos preços que os consumidores estão dispostos a pagar por suas roupas) mantém a maior parte da manufatura no exterior, algumas empresas estão defendendo que as fábricas chinesas não são tão ruins, e que feitas na China não deveria significar baixa -qualidade ou exploração.

Grana: Huzhou, China Silk Factory [Foto: Igmirien , cortesia de Grana]

Compreender o sistema de fabricação e ajudar a impulsioná-lo é muito mais fácil quando você está imerso e fala a língua, diz Lecat. Embora originalmente da Ucrânia, ela fez da China seu lar adotivo. Ela começou a aprender mandarim na universidade no final dos anos 90 e, nos últimos 32 anos, sua vida envolveu viagens entre Xangai, Hong Kong e os Estados Unidos. Se você falasse comigo pelo telefone, não seria capaz para dizer que eu não era chinesa, diz ela. Aprender mandarim foi minha passagem para fora da Ucrânia.

Foi também sua passagem para o mundo crescente das fábricas menores e mais especializadas da China. Em 2000, Lecat fundou uma empresa chamada Streamline Alliance que conecta marcas americanas com fábricas artesanais na China. Há cinco anos, ela lançou um novo empreendimento: Les Lunes, uma marca de moda que cria roupas elegantes em tecido de bambu, muitas vezes enfeitadas com rendas. O bambu vem da China, então não vejo sentido em mudar a produção para outro lugar se tivermos costureiras altamente treinadas fazendo os produtos lá, diz Lecat.

Ao longo dos anos, Lecat sempre achou fácil localizar fábricas que correspondessem a seus valores em Xangai. Ela explica que a fabricação de alta qualidade às vezes - embora nem sempre - está ligada a melhores condições de trabalho. Em Xangai, uma cidade próspera, é mais difícil encontrar operários, então os empregadores devem competir por talentos: isso significa oferecer melhores salários e benefícios. Isso leva a uma menor rotatividade e, por extensão, os trabalhadores tendem a ser mais experientes em suas tarefas. No caso de Les Lunes, isso significa que as costureiras são hábeis em costurar tecidos delicados e no manuseio de rendas complexas. Há um estigma de que a manufatura chinesa inevitavelmente levará à baixa qualidade, diz ela. Combatemos o estigma com a beleza.

As condições de trabalho nas fábricas chinesas têm apresentado uma trajetória ascendente, de acordo com Keegan Elmer, pesquisador do China Labor Bulletin, com sede em Hong Kong, uma organização que apóia movimentos de trabalhadores na China. Mas isso não quer dizer que sejam universalmente éticos. Um dos problemas para avaliar o estado da fábrica chinesa é que as coisas estão muito desiguais, diz Elmer. A China tem algumas das maiores fábricas de alta tecnologia do mundo que são o oposto de uma fábrica exploradora, mas podem estar bem próximas a fábricas que pagam salários muito baixos e fornecem aos trabalhadores alimentos muito pobres na cantina.

Os padrões do local de trabalho podem variar por província e região, por exemplo. Veja o Delta do Rio das Pérolas - lar de Shenzhen e Guangzhou, bem como de Hong Kong e Macau - que é talvez o centro de manufatura mais conhecido do país. Em 1980, Pequim designou a região como uma zona econômica especial, oferecendo incentivos fiscais aos empresários chineses para abrir fábricas e convidando o investimento estrangeiro. Empresas de todo o mundo viram uma oportunidade de aproveitar as vantagens de uma força de trabalho barata, e muitas marcas americanas e europeias começaram a terceirizar sua fabricação para a China. Hoje em dia, a área representa apenas 5% da população do país, mas produz um trimestre de suas exportações e atraiu mais de um trilhão de dólares investimento estrangeiro nas últimas quatro décadas.

Para acompanhar esse volume de produção, os proprietários de fábricas de Shenzhen dependem do fluxo constante de trabalhadores das regiões próximas que deixam as fazendas familiares em busca de melhores oportunidades. A maioria deles trabalha por um curto período, depois muda-se para as cidades em busca de empregos mais bem pagos e menos servis - ou então eles voltam para suas famílias com um pouco mais de dinheiro no banco. Esta cultura de trabalhadores migrantes de curto prazo significa que os proprietários de fábricas tendem a tratar os funcionários como substituíveis, então eles não se preocupam em investir em bons salários ou locais de trabalho agradáveis. E sem muito treinamento ou experiência, não é surpresa que os produtos que eles fazem tendem a ser de baixa qualidade.

segundas

Lecat também afirma que uma fabricação de má qualidade é o que algumas marcas procuram. Isso é o que exigia de seus compradores, diz Lecat. Algumas empresas exigem obsolescência planejada de uma fábrica. Eles dizem: ‘Venda-me por um dólar algo que vai quebrar em um ano, para que meus clientes voltem para substituir esse produto. & Apos; Conglomerados de fast fashion e grandes lojas de descontos, que têm grande poder de compra, são particularmente culpados dessa abordagem e são capazes de ditar preços baixos para esses produtos de baixa qualidade.

Mas mesmo em Shenzhen, a cultura nas fábricas de roupas está começando a mudar. Muitos locais de trabalho tornaram-se mais limpos, seguros e profissionais. O trabalho em si tende a ser menos árduo e os trabalhadores tendem a trabalhar menos horas. Depois de anos de greves - e depois de três décadas de que a política do filho único limitou o tamanho da população em idade produtiva - os trabalhadores migrantes viram seu poder de barganha crescer ligeiramente, à medida que uma geração mais instruída e mais assertiva entrou na força de trabalho.

De acordo com Benjamin Cavender, diretor da Grupo de Pesquisa de Mercado da China , que aconselha marcas que fazem negócios na China, as fábricas também estão automatizando cada vez mais suas linhas de produção, o que significa menos tarefas de mão de obra intensiva para os trabalhadores. O mercado era de baixa tecnologia, administrado por pequenas operadoras, explica ele. Tem havido muita consolidação nos últimos anos. Como a maioria das fábricas menores não tinha margens ou dinheiro para atualizar suas operações, elas fecharam.

As grandes marcas internacionais também estão aplicando cada vez mais pressão às fábricas com as quais têm parceria para tornar seus edifícios mais ecologicamente corretos e garantir que os trabalhadores sejam tratados de forma justa. Muitas marcas internacionais pressionaram várias vezes para forçar as empresas [de manufatura] chinesas a limparem seu ambiente, diz Cavender. Se você é a Nike, por exemplo, não quer ser atacado nos EUA porque os consumidores estão insatisfeitos com o fato de você estar sendo antiético sobre como você compra o produto.

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O governo chinês também se esforçou para criar proteções mais fortes para os trabalhadores, incluindo contratos por escrito e compensação na demissão. No entanto, de acordo com Elmer, muitas fábricas não pagam aos trabalhadores todos os benefícios que são legalmente devidos. Existem problemas universais mesmo em algumas das melhores fábricas que vemos, diz ele. Na realidade, em muitos casos, esse seguro social é mal pago ou não. Isso leva regularmente a greves e protestos de trabalhadores.

Claro, lutar por pacotes de benefícios é, de certa forma, um sinal de que as coisas estão melhorando. Hoje em dia, a maioria dos trabalhadores luta por uma melhor qualidade de vida e pelo direito de subir na hierarquia socioeconômica, ao invés da segurança básica no trabalho. Elmer aponta que os trabalhadores chineses ainda não podem usar o trabalho em uma fábrica como um trampolim para a classe média. Os salários têm subido, mas o custo de vida consumiu todos esses ganhos, diz ele. Após 20 anos de industrialização, o operário de fábrica médio não pode esperar comprar sua própria casa e se estabelecer na cidade.

Quando se trata das condições reais do local de trabalho, no entanto, Aaron Luo, o fundador da marca de bolsas de luxo Caraa, diz que viu uma melhora drástica ao longo de sua vida. A família de Luo possui fábricas no nordeste de Shenzhen desde os anos 80; 20 anos atrás, os dormitórios da fábrica estavam lotados de trabalhadores, mas hoje em dia, as fábricas geralmente seguem a regra de ter quatro ou menos trabalhadores em cada quarto - geralmente . A China chegará aos padrões ocidentais? Luo diz. Já vi fábricas que estão de acordo com os padrões OSHA [dos EUA]. Quem sabe quanto tempo vai demorar para todas as outras fábricas chegarem lá, mas é importante notar que o governo está tentando fazer algo a respeito.

Esse tipo de progresso é um dos motivos pelos quais Liz Hostetter conseguiu encontrar uma charmosa fábrica de costura em Shenzhen quando lançou sua marca de roupas femininas, Ellie Kai, cinco anos atrás. Hostetter morava em Hong Kong desde 2008 - ela se mudou para acomodar o trabalho do marido - e percebeu a próspera indústria de alfaiataria na cidade. Tenho 5'11 e não consegui encontrar nada que se encaixasse em mim, diz ela. Eu realmente entrava nas lojas e tenho certeza de que [os vendedores] estavam rindo da ideia de que esta Amazon encontraria algo para vestir. Mas então descobri os alfaiates da cidade.

A Hostetter costumava pegar a silhueta de um vestido que estava na moda e, em seguida, pedir a seu alfaiate favorito para fazer alguns ajustes: adicionar cinco centímetros à bainha, deixá-la sem mangas, adicionar um enfeite rosa e assim por diante. A Hostetter queria disponibilizar um serviço semelhante aos consumidores americanos. Então ela fundou a Ellie Kai, que permite que as mulheres escolham entre uma seleção de roupas e tecidos e, em seguida, personalizem de acordo com seus gostos. Os produtos chegam à casa do cliente três semanas depois de fazer o pedido.

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Liz Hostetter

Como Hong Kong fica bem próximo a Shenzhen, a Hostetter passou meses cruzando a fronteira em busca do parceiro de fábrica perfeito. Ela localizou uma oficina em Shenzhen que normalmente ajuda as marcas a criar amostras de roupas que serão enviadas para outras fábricas para serem feitas a granel. Hostetter explicou cuidadosamente seu plano de negócios ao proprietário da fábrica, convocando-a para criar roupas personalizadas para o mercado americano.

Ela passava dia após dia na fábrica, trabalhando em estreita colaboração com o gerente e as costureiras, ajudando a tornar a linha de produção o mais eficiente possível. Por exemplo, se vários pedidos chegam de um vestido do mesmo tamanho, os trabalhadores cortam os vestidos ao mesmo tempo e o tecido é comprado com base na demanda em tempo real para evitar o desperdício. No processo, Hostetter viu o interior de muitas fábricas locais e viu as condições que queria evitar. Na instalação em que ela está trabalhando, costureiras fazem 50 roupas personalizadas por dia em uma sala bem iluminada, limpa e com ar-condicionado e ganham um bom salário. Eles trabalham das 9h às 17h, com um intervalo para almoço de duas horas no meio.

Um ano depois do lançamento do negócio, ela e o marido fizeram as malas e voltaram para sua casa em Cape Cod. Eu nunca teria pensado que uma das partes mais emocionantes de deixar a vida como expatriada fosse deixar minha equipe na China, porque percebi que trabalhávamos muito juntos todos os dias, diz ela.

Liz Hostetter e um funcionário da instalação de Ellie Kai em Shenzhen

Contrariando uma tendência global

Infelizmente, o movimento em direção a fábricas mais éticas na China não sinaliza uma tendência global. Cada vez mais, as próprias empresas chinesas estão buscando mão de obra barata em outras partes da Ásia e no resto do mundo, perpetuando os padrões que antes governavam Shenzhen. O colapso da fábrica Rana em Bangladesh em 2013, que matou 1.129 pessoas, foi um lembrete brutal de como esses padrões podem ser baixos.

Os principais proprietários de fábricas na China que têm escala - as grandes armas - transferiram todas as manufaturas de baixo valor para o exterior, diz Cavender. Eles começaram a comprar fábricas no Vietnã, Índia, Malásia ou Sri Lanka. Eles estão fazendo a produção mais barata lá e, em seguida, reimportando o produto de volta para a China para fazer o acabamento de alta tecnologia.

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Em 2010, a China estava fazendo 42% das exportações de vestuário e 51% das exportações de calçados em todo o mundo, mas esses números têm diminuído continuamente. Enquanto isso, os países em desenvolvimento do Sudeste Asiático viram um aumento na fabricação de roupas e calçados no mesmo período. Embora a China não divulgue dados sobre realocações de fábricas, um estude mostrou que então o número de fábricas pertencentes a empresas de Hong Kong na região de Shenzhen caiu em um terço para 32.000 em 2013, de um pico de 2006. Muitos deles mudaram-se para países com salários mais baixos.

Na esperança de conter a onda de relocação de fábricas para outras partes da Ásia, o governo chinês também começou a oferecer subsídios para que as empresas se mudassem para outras regiões da China, onde os salários podem ser até 30% mais baratos. As fábricas usam a ameaça das marcas se mudarem para o exterior para fazer sua produção como uma forma de agitar uma bandeira na frente dos legisladores para obter mais cortes de impostos ou subsídios, ou para manter os salários dos trabalhadores mais baixos, diz Elmer, o pesquisador de mão de obra. Isso vem acontecendo há muito tempo.

Ainda assim, em meio ao offshoring, uma subseção de fábricas chinesas está firmemente estabelecendo uma cultura de mão de obra premium, diz Luke Grana, fundador da Grana, uma empresa de roupas com sede em Hong Kong. Ao definir sua marca - peças básicas feitas de tecidos premium, enviados para o mundo todo em dois dias -, ele enviou amostras para serem feitas em diferentes fábricas na Ásia. As fábricas chinesas faziam o melhor trabalho. Os fabricantes são muito qualificados e já fazem isso há muito tempo, diz ele.

Isso é importante para a Grana, porque todo o seu negócio se baseia em oferecer aos consumidores roupas de alta qualidade a preços razoáveis, assim como a Everlane. (Uma camisa de seda sai por US $ 49, um suéter de cashmere por US $ 99.) Grana compra linho da centenária fábrica Baird McNutt na Irlanda, lã merino do grupo Albini em Biella, na região de Piemonte da Itália, e popelina de uma família -execução de moinho em Avignon, França. Ele os envia para duas fábricas em Huzhou e Guangdong, não muito longe de Hong Kong, onde os fabricantes de roupas sabem como cortar e costurar esses materiais caros de maneira adequada. Eles são realmente especialistas e técnicos qualificados, diz Grana.

A experiência da China tem, é claro, um custo mais alto. Nossa experiência é que os preços que as fábricas da China nos cobram estão subindo em comparação com outras zonas de manufatura asiáticas, diz Grana. Eles estão ficando muito altos, especialmente em comparação com outras nações como Vietnã, Bangladesh ou Camboja. Mas, para ele, os custos crescentes de fabricação não são um impedimento no momento, porque os únicos outros lugares onde a qualidade da confecção de roupas é comparável - Europa e Estados Unidos - têm custos de mão de obra significativamente mais altos. A Grana pode estar bem posicionada para pagar o preço mais alto na China: ela acaba de receber US $ 10 milhões em financiamento da Série A, além de uma rodada de sementes de US $ 6, e está crescendo a uma taxa de 15% a cada mês.

Claro, para marcas de rápido crescimento como Grana - e sua contraparte nos EUA, Everlane, que também fabrica na China - seu cálculo de ética versus custo pode mudar conforme ele aumenta.

Grana em Kojima, Okayama, jeans japonês [Foto: @edwardkb , cortesia de Grana]

De certa forma, a mudança na manufatura têxtil chinesa reflete uma mudança mais ampla no mercado, afastando-se da moda rápida de baixa qualidade. Marcas como Zara e H&M, que criam estilos atualizados a preços baixíssimos, agora estão em declínio . Enquanto isso, empreendedores como Lecat e Hostetter estão atraindo atenção por optarem por criar roupas clássicas que devem ser sustentáveis ​​- duradouras e feitas em condições de qualidade - e os clientes estão dispostos a pagar um pequeno prêmio por elas. No processo, eles estão seguindo uma tendência mais ampla na manufatura chinesa, e empurrando-a também - uma tendência que mudará a noção de feito na China.

Vejo isso como uma questão global, em vez de um país contra outro, diz Hostetter, sobre a fabricação de roupas na China. Para mim, um ótimo trabalho em um ambiente seguro e bem pago é tão importante em Shenzhen quanto no oeste de Massachusetts.