Por que a Amazon redesenhou radicalmente o Echo

Você pode solicitar um para a Black Friday. Mas por que tem esse formato?

Por que a Amazon redesenhou radicalmente o Echo

Com a Black Friday quase chegando, você sem dúvida verá uma série de ofertas em um produto que se tornou sinônimo da própria Amazon: o alto-falante assistente de voz Echo. Projetado internamente pela equipe secreta de hardware Lab126 da Amazon, o primeiro Echo foi lançado em 2014 como um cilindro preto rígido. Ao longo dos anos, gerou várias iterações, incluindo os menores discos de hóquei Echo Dot e Echo Shows com telas, e a cada vez, a Amazon expandiu sua base. Em 2019, a empresa anunciou que vendeu 100 milhões de dispositivos com Alexa até o momento.



[Foto: Amazon]

Mas a quarta geração do Echo, lançada no início deste ano, evoluiu para algo com pouca ou nenhuma semelhança com o original: não um cilindro de plástico, mas uma esfera envolta em tecido.



Por que uma esfera e por que agora? Exploramos essa questão em uma entrevista exclusiva com membros da própria equipe de design e produto da Amazon.

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A resposta curta é que a esfera resolveu muitos problemas práticos que a equipe enfrentou ao criar o novo Echo. A resposta mais longa é uma história de testes de consumidor implacáveis ​​da Amazon e um conceito em constante mudança de onde e como a tecnologia se encaixa dentro de nossas casas.

[Foto: Amazon]

Construindo o Echo original

Uma lata de Pringles. É assim que Miriam Daniel, vice-presidente de dispositivos Echo e Alexa na Amazon, se lembra da forma do Echo original. O dispositivo foi radical para a época. É claro que tínhamos Siri em iPhones, mas não havia nenhum objeto conhecido em nossas salas de estar com quem conversávamos regularmente. Portanto, a equipe o ancorou em algo mais familiar: um alto-falante.



Na época, também examinamos muitos fatores de forma. O principal caso de uso foi a música, diz Daniel. Se você quer que alguém entenda este dispositivo e o que ele pode fazer, você deve fazer algo familiar para eles. Então, fazendo um alto-falante. . . fez muito sentido.

Isso explica os grandes orifícios da grade do Echo, para permitir a entrada e saída do som, mas e quanto à forma cilíndrica?



[Imagem: Amazon]

A forma pura segue a função, diz Chris Green, vice-presidente de design industrial do Lab126. O primeiro Echo tinha sete microfones para captar a fala de alguém. Esses sete microfones tiveram que ser fisicamente separados do próprio alto-falante, ou o dispositivo não poderia ouvir alguém falando sobre a música. Assim, os microfones apontam para cima do dispositivo, enquanto o próprio alto-falante aponta para baixo.

Nos últimos anos, no entanto, a Amazon melhorou na captura de fala usando menos microfones. Agora, Echoes precisa de apenas dois a quatro, em vez de sete.

A tecnologia avançou, diz Green. Você não pode ignorar isso.

[Foto: Amazon]

Projetando a quarta geração

À medida que a empresa se aproximava de sua quarta geração de Echoes, os designers tinham todos os tipos de ideias sobre como os dispositivos poderiam evoluir. Mas, em vez de apenas comparar essas notas em um laboratório, eles trouxeram esboços e protótipos para um grupo de longa data de mais de 100 clientes de todo o mundo, que oferecem feedback antecipado e repetido, pontuando o que veem. Este processo é típico do design de produtos da Amazon.

Fazemos perguntas a eles, mostramos conceitos, geramos feedback, [iteramos] e, conforme o tempo avança, garantimos que as pontuações aumentem em vez de diminuírem, diz Green. Parece bobo, mas você começa com um sonho utópico. [The Echo] vai fazer isso [ou aquilo], mas custa muito dinheiro, então você quer ter certeza de fazer as trocas certas conforme avança.

[Foto: Amazon]

Trabalhando em estreita colaboração com os clientes, a Amazon estava ciente de que toda a ideia de um gabinete de mídia, que contém seus dispositivos A / V e alto-falantes, estava se desgastando. Os ecos estão encontrando seu caminho em muitos cômodos das casas das pessoas.

são canhotos mais criativos

Se você colocar alto-falantes próximos a uma TV, as pessoas querem que eles se pareçam com a TV. Eles querem uma experiência holística, diz Green. E o Echo de primeira geração foi projetado com um acabamento em preto brilhante que é confortável dentro de um sistema A / V. Mas assim que você afastar os alto-falantes da TV. . . [consumidores] querem que eles se misturem aos itens pessoais ao lado da cama ou na tigela da cozinha e nas colheres.

[Foto: Amazon]

Agora sabíamos que as pessoas os colocam em todos os lugares, mas também sabíamos que precisávamos de um novo formato para suportar uma nova tecnologia de áudio, conclui Green.

Nesse novo arranjo, dois tweeters (conhecidos por agudos nítidos) apontam diretamente para o ouvinte e um subwoofer (conhecido por graves) aponta para o teto.

O eco de quarta geração sem pele [Foto: Amazon]

Pense nisso como três círculos flutuando no espaço, diz Green. E a forma natural deles é basicamente uma esfera. Talvez essa ideia não faça muito sentido até que você realmente conceitualize como os círculos vivem em 3D. Na imagem acima, você pode ver como os círculos planos envolvem facilmente uma bola.

A esfera também tinha outras vantagens. Uma esfera tem a relação superfície-volume mais baixa de qualquer forma, o que significa que um alto-falante esférico pode ser pequeno, embora tenha muita tecnologia. Todos dentro da Amazon começaram a acreditar na esfera, mas havia um problema: o valor da marca. Você tem o ícone de um cilindro, mas quer introduzir esta nova tecnologia. . . e chegar a um ponto de preço adotado pelo maior número de pessoas possível, diz Green. Percebemos que tínhamos que fazer uma escolha difícil.

[Foto: Amazon]

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No entanto, os testes com consumidores tornaram essa escolha mais fácil. Os testadores gostaram da esfera, mas os designers tiveram um último problema a superar. Cerca de 96% de todos os Echos são colocados contra uma parede. Isso talvez seja óbvio, já que os Echos precisam ser conectados. Mas os outros 4-5% estão geralmente em ilhas de cozinha, onde ocupam uma parte central de uma sala.

[Foto: Amazon]

Para soar ideal, a nova tecnologia de tweeter precisa ser direcionada diretamente a alguém - ou, no mínimo, não estar voltada para a direção oposta. No entanto, uma esfera não tem frente, lado ou parte de trás naturais. Inicialmente, nossa suposição era que um cabo na parte de trás proporcionaria uma frente, mas em algumas situações foi necessário um pequeno ajuste, diz Green. Então, em vez de ir com uma esfera perfeita, como haviam planejado, a Amazon adicionou um viés diagonal à base. Esse corte enviesado dá a ele uma direcionalidade para que o consumidor o posicione naturalmente de uma forma que seja mais condizente com seu som.

Cavalgando o zeitgeist

Qualquer um que seguir alto-falantes inteligentes notará que a Apple também lançou um assistente esférico este ano com seu HomePod Mini. Então eu perguntei a Green, isso era apenas um caso de evolução convergente? Ou alguma outra tendência estava levando ambas as empresas a uma esfera?

[Foto: Apple]

O Zeitgeist é real. Simplesmente é, ri Green. Temos programas de TV [de super-heróis] como Os meninos e Umbrella Academy sair ao mesmo tempo. Ele diz que não pode falar sobre o processo de design da Apple, mas observa que a empresa está usando um arranjo de alto-falantes diferente do Amazon. A Apple não respondeu a um pedido de comentário para esta história.

A outra mudança mais significativa no eco esférico foi no tubo de luz - aquele anel brilhante no topo do eco que indica que ele está falando ou pensando. Para a quarta geração, esse tubo de luz foi movido para a parte inferior do dispositivo, para refletir sobre as mesas ou bancadas e fornecer uma experiência de iluminação mais ambiente que se funde com o ambiente da pessoa - com um prendedor.

Assim que você aperta o botão de privacidade no seu Echo, ensurdecendo-o de ouvir sua fala, o anel brilha em um DEFCON 2 vermelho até que você ative o som. (Observação: o Google usa uma laranja para indicar mudo para seu Assistente, assim como o novo controlador PS5 da Sony, que tem um microfone embutido.) Não é apenas evidente; é quase guerreiro, adicionando um brilho de outubro vermelho ao seu espaço. Echos sempre brilharam em vermelho quando silenciados. Agora seu ambiente também.

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Quando menciono essa decisão de design, que parece punir os consumidores que preferem a privacidade, Daniel reconhece, mas ignora as críticas. [Vermelho] é uma [declaração] forte. Sempre há uma troca. Está muito claro? Irritante? Também na sua cara? ela medita. Mas ela argumenta que o maior benefício é que dá às pessoas uma sensação de conforto, sabendo que o microfone não está funcionando.

[Foto: Amazon]

Agora que a Amazon trocou o cilindro pela esfera, a única questão persistente é se a Amazon permanecerá ou não com as esferas nos próximos anos, ou se continuaremos a ver a empresa alterar a forma do produto.

Não posso falar sobre o que vai acontecer no futuro, mas a difícil decisão, de ir de um cilindro para uma esfera, teve que ser apoiada não apenas pela tecnologia, mas pelo feedback do cliente. Temos muitas citações, coisas assim. . . as pessoas disseram que o cilindro parece seguro, mas a esfera parece especial. . . olha para o futuro, diz Green. Naquela . . . nos deu confiança para ir com a esfera. Vamos copiar e colar [na próxima vez]? Vamos passar pelo mesmo processo novamente. Seremos muito metódicos no que faremos a seguir.