As 10 empresas mais inovadoras do mundo no espaço

Mineração de asteróides, impressão orbital 3-D e, é claro, voos espaciais tripulados fazem parte da corrida espacial moderna.

As 10 empresas mais inovadoras do mundo no espaço

1. SpaceX

Para tornar os foguetes reutilizáveis, e Marte parece possível. Já a empresa de voos espaciais comerciais de maior perfil do mundo, a SpaceX continua a demonstrar sua boa-fé técnica, acumulando marcos recentes tão históricos quanto diversos. Junto com uma versão mais robusta do foguete Falcon 9 (com motores 50% mais potentes do que seus predecessores), a empresa realizou uma série de voos de teste de seu foguete Grasshopper, que viajou a até 1.066 pés em junho de 2013 antes de se depositar de volta na plataforma de lançamento, ao invés de despejar no oceano. A SpaceX voa rápido, barato e sempre no controle, fazendo com que o plano do fundador e CEO Elon Musk de eventualmente estabelecer uma colônia marciana permanente de 80.000 pessoas pareça menos um sonho e mais o inevitável.

2. Boeing

Para acompanhar os novatos comerciais. A corrida para substituir o ônibus espacial não é uma corrida, mas uma maratona, com várias empresas competindo pelo patrocínio da NASA nos próximos anos. E enquanto os relativamente recém-chegados SpaceX e Sierra Nevada ganham manchetes com seus novos designs de espaçonaves, o venerável fabricante de foguetes Boeing está marchando em frente com seu CST-100 estilo Apollo, uma cápsula para sete pessoas que foi totalmente revelada no ano passado, e desde então liberou o hardware análises, testes de segurança e outros obstáculos no caminho para restaurar a capacidade dos Estados Unidos de enviar astronautas ao espaço (em vez de pegar carona em uma nave russa, especialmente à luz das atuais tensões políticas).

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3. Ciências Orbitais

Para se juntar ao grupo de entrega orbital. Em fevereiro deste ano, a Orbital Sciences completou sua primeira corrida de carga para a Estação Espacial Internacional, transformando o que era algo que apenas a SpaceX poderia fazer em uma indústria legítima. Foi a segunda vez que a nave Cygnus da empresa atracou na estação, embora nesta visita ela carregasse cerca de 2.780 libras de material. O contrato da Orbital com a NASA prevê mais sete voos não tripulados até 2016 e vale US $ 1,9 bilhão.



4. Sierra Nevada Corporation

Para ressuscitar o avião espacial. A maior contribuição de Sierra Nevada para a indústria nascente de voos espaciais comerciais é o Dream Chaser, uma versão menor e indiscutivelmente mais inteligente do extinto Ônibus Espacial. O veículo de dois a sete lugares é projetado para entrar em órbita no topo de um foguete padrão e, em seguida, deslizar para casa por meio de pistas comerciais padrão (ao contrário do Shuttle, que exigia faixas mais longas). E embora um trem de pouso defeituoso tenha prejudicado um teste de pouso automatizado em outubro de 2013, o Dream Chaser ainda está a caminho de transportar os astronautas da NASA para o espaço já em 2017. Mesmo que o mini-ônibus não seja lançado, Sierra Nevada provavelmente continuará sendo um jogador no espaço privado - a empresa constrói os foguetes híbridos usados ​​no avião espacial suborbital da Virgin Galactic, que foram testados em vôo pela primeira vez no ano passado.

5. Virgin Galactic

Para acender fogo no turismo espacial. Uma década desde que foi fundada, e a Virgin Galactic ainda é uma aposta. Mas, apesar dos desafios técnicos assustadores e prazos estourados (voos suborbitais, subindo a uma altitude quase sem peso de 62 milhas, foram prometidos até o final do ano passado), os engenheiros e pilotos de Sir Richard Branson trabalharam duro, conduzindo o primeiro par de voos de teste supersônicos com foguetes da SpaceShipTwo em 2013. A nave agora está programada para começar a levar passageiros pagantes - até seis por vez - à beira do espaço no final de 2014.

6. XCOR Aerospace

Para construir um foguete que funciona como o motor de um carro. A reivindicação da fama da XCOR, um avião-foguete de dois lugares chamado Lynx, ainda não existe. Mas o componente mais importante do conceito, um motor de foguete movido a bomba de pistão destinado a impulsionar um piloto e um único passageiro a altitudes suborbitais até quatro vezes por dia, está rumando para a viabilidade. O XCOR conduziu um teste de fogo quente (acendendo o foguete enquanto ele está preso no solo) na última primavera, confirmando os princípios básicos de um projeto que é mecanicamente simples e altamente reutilizável - seu oxigênio líquido e querosene podem ser recarregados sem vestir roupas de materiais perigosos e o foguete não terá que ser substituído após cada voo, ao contrário dos motores de uso único da Virgin Galactic).

7. Feito no Espaço

Por usar tecnologia moderna para ser pioneira na fabricação baseada no espaço. Essa startup tem um único objetivo: colocar a impressão 3-D em órbita, criando de tudo, desde peças de reposição e ferramentas até estruturas gigantescas de quilômetros (ou maiores) que seriam muito complexas e frágeis para sobreviver a um lançamento de foguete. É um esquema genuinamente perturbador que foi endossado pela NASA - Made in Space está atualmente preparando uma impressora 3-D para envio à Estação Espacial Internacional em agosto.

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8. Ad Astra Rocket Company

Para reenergizar a propulsão elétrica. O principal benefício dos motores elétricos em relação aos foguetes químicos é o aumento da eficiência do combustível, devido ao aquecimento gradual do propelente em vez de sua combustão. Mas essa falta de aceleração explosiva fez dos propulsores elétricos uma tecnologia de nicho, inadequada para uso em decolagem, e relegada a satélites ou a fornecer energia a veículos não tripulados em viagens lentas, mas constantes. Agora, após décadas de trabalho de seu fundador e CEO Franklin Chang Diaz, a Ad Astra foi aprovada na primeira revisão de projeto da NASA para seu propulsor de plasma - que usa ondas de rádio concentradas para gerar impulso mais rapidamente - a caminho de testes a bordo da Estação Espacial Internacional em 2015 O motor poderia reduzir o custo de energia para manter essa plataforma em uma órbita estável em 90% ou mais, economizando cerca de US $ 200 milhões por ano.

9. Recursos Planetários

Para transformar a mineração de asteróides em realidade, por todos os meios necessários. Com patrocinadores como o diretor James Cameron e Larry Page e Eric Schmidt do Google, pode parecer surpreendente que a Planetary Resources dê passos tão medidos em direção ao seu objetivo declarado de minerar asteróides próximos com espaçonaves robóticas, como usar o Kickstarter para financiar o lançamento planejado de custo, telescópios de satélite acessíveis ao público em órbita em 2014. Por mais brega que fosse essa campanha - os patrocinadores receberam fotos de selfies espaciais, com a Terra servindo de pano de fundo para uma imagem exibida no satélite - é a evidência de que este pretenso interesse de mineração planeja pagar sua própria maneira de recursos de fora do mundo.

10. Airbus Defense & Space

Para construir um telescópio com ambições galácticas. O telescópio Gaia é inerentemente difícil de entender, com sua câmera de bilhões de pixels e missão de monitorar um bilhão de estrelas na próxima meia década. É uma tentativa de criar o mapa 3-D mais detalhado da Via Láctea até o momento, medindo o movimento relativo dessas estrelas e, ao mesmo tempo, construindo um catálogo de sua temperatura, composição química e outras características básicas. A câmera de Gaia ainda está aquecendo em seu ponto de vista a cerca de 932.000 milhas da Terra, com todas as operações começando no final deste ano. Mas o telescópio pioneiro é um golpe para seu projetista e construtor, Airbus Defense & Space, e um lembrete de que alguns gigantes da indústria (é a segunda maior empresa de tecnologia espacial do mundo) são mais ágeis do que parecem e ainda capazes de inovações sem precedentes.

Nota do editor: Uma versão anterior deste post identificou erroneamente Tom Shaver como o fundador e CEO da Ad Astra Rocket.